BRUXELLES – En tant que sud pauvre et battu, demandez un solidarité à un nord plus riche et plus frugal, vous seriez pardonné de penser que le coronavirus replonge l'Europe dans la catastrophe économique de la dernière décennie. Tu te trompes. Cette période devrait être bien pire.

La pandémie et les ravages causés par le coronavirus sur les économies européennes ont des échos de la crise de la dette de la zone euro, mais cette calamité frappe tout le monde, pas seulement les petits pays capricieux, et elle va bien au-delà de l'économie. Il présente un moment décisif pour la forme future du projet européen.

Alors que l'Europe affronte le coronavirus, quelle forme prendra la solidarité ?

Un nombre croissant de responsables et d'analystes estiment que l'Union européenne a besoin d'une énorme réponse financière à une échelle proportionnée à la calamité. En dehors de cela, préviennent-ils, le bloc risque d'inviter une catastrophe encore plus grande, ainsi que de perdre sa légitimité.

« Il existe des liens évidents avec le manque de solidarité avec l'ère d'austérité de la crise de la zone euro et la gestion de la crise migratoire », a déclaré Janis Emmanouilidis, analyste principale au think tank bruxellois European Policy Centre. « Les gens demandent également maintenant: » Pourquoi avons-nous l'Union européenne? «  »

L'ampleur même de la dépression imminente concentre les esprits des dirigeants européens, et le fait que cette crise, contrairement à la dernière fois, ne provienne pas d'une sorte de débauche perçue peut finalement faire baisser la réticence à l'aide. La question est de savoir quelle forme prendra cette solidarité.

Les ministres européens des finances ne sont pas parvenus à un accord sur une liste de mesures lors d'une réunion marathon qui a débuté mardi et a rompu mercredi matin. Ils se réuniront à nouveau jeudi pour tenter de dégager un consensus sur la façon de conjurer le pire du maelström économique imminent.

Les responsables européens ont déclaré qu'il y avait un large accord sur certaines mesures, par exemple un programme de prêts d'une valeur de 100 milliards d'euros, ou 109 milliards de dollars, qui aideront les États membres à financer des allocations de chômage temporaires.

Mais malgré un débat de 16 heures, les ministres n'ont pas pu parvenir à un consensus sur la manière d'utiliser le fonds de sauvetage de la zone euro, créé pour faire face à la crise de la dernière décennie, pour distribuer des prêts sans les brutales restrictions d'austérité auxquelles la Grèce a dû faire face. Il semble probable que la Banque européenne d'investissement fournira des milliards de dollars aux petites entreprises.

Une fois les ministres des finances parvenus à un accord, leurs patrons, les dirigeants des pays de l'Union européenne, se réuniront par téléconférence pour finaliser les mesures, qui pourraient s'élever au total à des centaines de milliards d'euros.

Mais aussi vastes que soient ces mesures, elles décevront certains membres.

Au moins neuf des 19 dirigeants des pays du bloc des monnaies communes et certains des principaux décideurs politiques à Bruxelles estiment que la zone euro doit émettre des obligations conjointes, communément appelées «euro-obligations» ou dans le contexte de la crise actuelle, «Corona-bonds».

Lors de la réunion de nuit acrimonieuse, les ministres des finances de ces pays ont exigé à tout le moins une référence à cette approche dans tout rapport final, mais il s'est avéré impossible de parvenir à un accord.

La dette collective serait une première pour le bloc et a été farouchement combattue par des États plus riches comme l'Allemagne et les Pays-Bas. Ils soutiennent que, par traité, chaque pays membre de l'Union européenne est responsable de ses propres finances. Flotter ces obligations serait également juridiquement difficile et long, disent les opposants.

« Chaque État membre a lancé ses propres interventions, et si nous les agrégons, nous parlons de chiffres assez importants », a déclaré Paolo Gentiloni, commissaire européen à l'économie et ancien Premier ministre italien, qui soutient l'idée d'obligations conjointes. . «Mais nous sommes une union, 19 États membres qui ont une monnaie commune.»

« Il est crucial d'avoir un fonds commun pour faire face à la crise et aider à la reprise », a-t-il ajouté. «Comment pouvez-vous avoir un fonds commun? Seulement en émettant des obligations, évidemment. »

La clé de cette question est une question lancinante depuis près de deux décennies: comment 19 des 27 pays de l'Union européenne peuvent-ils partager une monnaie, l'euro, et ne pas utiliser une dette commune, même limitée, pour faire face aux crises climatiques?

Et le coronavirus compte comme une crise à tout point de vue. Les troisième et quatrième économies de l’union monétaire, l’Italie et l’Espagne, devraient se contracter de plus de 10%, tandis que la plus grande, l’Allemagne, pourrait également reculer de 10%, déclenchant un effet domino. En comparaison, la zone euro a reculé de 4,5% lors de la récession post-crise financière de 2009.

Les mesures de relance qui seront nécessaires en raison des dommages causés par l'épidémie sont estimées à plus de 2 000 milliards d'euros, soit 2,18 milliards de dollars. L'enjeu ne sera pas seulement la survie et la reprise de chaque économie individuelle, mais potentiellement la survie de l'euro.

« Les euro-obligations sont la solution, une réponse sérieuse et efficace, adaptée à l'urgence que nous vivons », a déclaré lundi le Premier ministre italien Giuseppe Conte dans un discours passionné.

Le Premier ministre espagnol Pedro Sánchez, où le nombre de morts approche les 14 000, a appelé à un nouveau plan Marshall Aid pour la reconstruction de l'Europe.

« Sans solidarité, il ne peut y avoir de cohésion, sans cohésion, il y aura désaffection et la crédibilité du projet européen sera gravement compromise », a-t-il averti.

La chancelière allemande Angela Merkel, leader de facto en chef, a qualifié cette semaine l'épidémie de coronavirus et ses séquelles de «plus grand test pour l'Union européenne depuis sa création».

« L'Allemagne ne réussira à long terme que si l'Europe se porte bien », a déclaré Mme Merkel aux journalistes lors d'une conférence de presse. La réponse aux événements actuels, a-t-elle déclaré, était «plus d'Europe, une Europe plus forte – et une Europe qui fonctionne bien dans toutes ses parties, c'est-à-dire dans tous ses États membres».

Mais Mme Merkel a cessé de soutenir la dette conjointe.

Pour Mme Merkel, les prêts assortis de peu de conditions et les subventions allemandes pour les allocations de chômage ailleurs en Europe étaient déjà des mesures assez courageuses, et pour autant qu'elle était prête à aller.

Elle et d'autres dirigeants d'Europe du Nord ont signé une dérogation aux règles qui punissent normalement les pays européens pour avoir enregistré des déficits élevés.

Ils ont également implicitement soutenu la décision de la Banque centrale européenne de lancer un nouveau programme d'achat d'obligations qui lui permettra de faire augmenter la dette des pays de la zone euro, ce qui permet aux dirigeants de réfléchir à leurs prochaines décisions.

La dette commune a été une étape fondamentale de la création d'États fédéraux, notamment des États-Unis à la fin du XVIIIe siècle,

En Europe à l'ère du coronavirus, il a été élevé au rang de question existentielle pour l'avenir du bloc.

« Pourquoi? Parce que ces obligations impliquent un partage clair et explicite des coûts engagés pour lutter contre la crise de Covid-19, en tant que symbole de la solidarité européenne », explique Silvia Merler, responsable de la recherche au Algebris Policy Forum, la branche recherche d'un fonds d'investissement basé sur à Milan.

« Mais ce ne sont en aucun cas les seuls outils sur la table », a-t-elle ajouté.

Un obstacle majeur à la dette commune est le tissu cicatriciel de la crise de la dette de la zone euro de la dernière décennie, dans laquelle le bloc a payé des centaines de milliards d'euros à la Grèce et à quatre autres pays, exigeant en échange certaines des mesures d'austérité les plus dures de l'histoire moderne, à veiller à ce qu'aucune nation ne recherche de tels renflouements opportunistes à l'avenir.

Les blessures de cette crise sont encore profondes, tout comme le sentiment en Italie et en Grèce que l'Union européenne n'était pas là non plus pour aider beaucoup avec la crise migratoire qui a culminé en 2015-2016.

M. Gentiloni et d'autres tiennent à souligner que, malgré une ressemblance éphémère, cette fois est différente.

« Je pense que c'est une crise complètement différente », a déclaré M. Gentiloni. « En soi, cette crise est un égaliseur, elle affecte – à des rythmes et des intensités différentes – plus ou moins toute l'Europe, tous les pays, elle n'est pas concentrée comme l'ont été les crises financière et migratoire. »

Et le débat sur la manière de réagir est également plus mûr, ont noté les experts, soulignant le fait que même les économistes allemands conservateurs ne parlaient plus de «solidarité» comme si cela signifiait «charité», comme ils l'avaient fait par le passé.

«Lorsque la crise grecque a repris fin 2009, la question de la solidarité européenne était beaucoup plus controversée», a déclaré Mme Merler. « À l'époque, les décideurs politiques ne pouvaient même pas s'entendre sur la question de savoir s'il était légal pour les pays de la zone euro d'aider financièrement un membre en détresse. »

Alors que le débat sur la prise en charge conjointe de la dette se poursuit, l'approche européenne dans la lutte contre le coronavirus ressemblera à la manière dont l'Europe a tendance à répondre aux crises: une mosaïque de mesures imparfaites.

« Ils construiront des instruments de qualité inférieure qui ne sont pas assez bons, mais feront le travail au début, et ils continueront à donner des coups de pied sur la route », a déclaré Shahin Vallée, un économiste français qui est membre senior du Conseil allemand des affaires étrangères. Relations, et a précédemment été conseiller principal auprès du Conseil européen pendant la crise de la zone euro.

« Ce ne sera pas un moment décisif comme certains le prédisent », a déclaré M. Vallée. « Au lieu de cela, nous allons continuer à marcher sur nos béquilles. »

Katrin Bennhold a contribué aux reportages de Berlin, Emma Bubola de Rome et Raphael Minder de Madrid.