EDINBURG – Si vous êtes testé pour le coronavirus dans la vallée de Rio Grande dans un avenir prévisible, il y a de fortes chances que votre échantillon se rende dans un laboratoire du campus d'Edinburg à l'Université du Texas Rio Grande Valley, où 18 étudiants et le virologue Dr John Thomas ont traité des centaines d'échantillons au cours de la semaine dernière et prévoient d'en traiter des milliers d'autres très bientôt.

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Thomas est un virologue chevronné qui a tout étudié, de la dengue et du Zika aux bactéries militarisées et à l'anthrax. C'est un homme affable, qui fait le tour du laboratoire en faisant des blagues et en cotant légèrement les techniciens pendant qu'ils traitent les échantillons et stérilisent le matériel. Bien que combattre le coronavirus soit son travail et qu'il s'y consacre intensément, il a également une vendetta personnelle contre lui: il aimerait vraiment que sa salle de gym s'ouvre.

Thomas a une façon confortable et facile de parler du virus contre lequel il aide à mener une guerre. Cette attitude décontractée dément une détermination qui maintient son laboratoire de l'aube au crépuscule et l'inspire à faire couler du sang pour la cause: une exigence du CDC pour les tests en cours est un contrôle d'extraction humaine et l'endroit le plus facile à trouver qui est le bras de Thomas .

« Malheureusement, nous devons avoir un échantillon de contrôle à tester, alors je viens une fois par semaine et je remplis quelques millièmes de sang dans un tube. Les étudiants feront tourner le sang vers le bas: en bas, nous aurons des globules rouges et en haut, nous aurons des sérums. Nous aspirons les sérums et nous devons utiliser quelques centaines de microlitres chaque jour comme contrôle « , a-t-il déclaré. « Normalement, nous utilisons des cellules humaines, des lignées cellulaires qui se développent en incubateur. Nous avons supprimé toutes ces choses parce qu'il y a deux semaines, nous avons complètement arrêté de faire des recherches. Si nous recommençons à cultiver des cellules humaines, il faut environ deux semaines pour les faire repousser.

« La chose la plus simple à faire est juste de me saigner. »

Les techniciens du laboratoire de Thomas sont des étudiants diplômés rémunérés et sont également déterminés, travaillant à tour de rôle par équipes de quatre personnes et de six heures.

Surtout des étudiants du Center for Vector-Borne Disease, la majorité d'entre eux ont entre le début et le milieu de la vingtaine et ils ont l'air jeunes, même sous leurs masques et tabliers en plastique. Malgré leur âge et le fait qu’ils soient encore étudiants, la clé pour comprendre et combattre le coronavirus dans la vallée réside probablement dans leurs mains méticuleusement désinfectées et gantées. Heureusement, dit Thomas, la vallée est entre des mains assez compétentes.

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« Ce sont des étudiants qui sont dans mon laboratoire depuis un à deux ans, qui ont été formés sur la façon de travailler avec différents virus, comment caractériser et examiner les tissus infectés d'animaux qui ont été infectés par des virus, donc ils ont un degré élevé de compétence « , a-t-il dit. « Mon directeur de laboratoire est fantastique, c'est un étudiant de premier cycle avec qui j'ai commencé à travailler à l'UTRGV et il est avec moi depuis. Il est vraiment le pouvoir derrière le trône. « 

Bien que Thomas s'attendait à étudier COVID-19 dans son laboratoire avant que le coronavirus n'atteigne des proportions pandémiques, il ne pensait pas qu'il finirait par être celui-là.

« Il y a deux ou trois semaines, je ne m'attendais pas à faire tous les tests de coronavirus dans la vallée du Rio Grande », a-t-il déclaré. « Mon plan était de rester à la maison et de profiter de l'atmosphère du travail à domicile que tout le monde est. Au lieu de cela, il semblerait que je vais tester des échantillons de coronavirus au cours des deux prochains mois. « 

Thomas a été enrôlé pour lutter contre la pandémie en raison de son laboratoire et de son équipe d'étudiants, qui sont spécialement conçus pour tester le COVID-19. Grâce à l'équipement spécialisé du laboratoire, il peut effectuer des tests génétiques directs, en traitant des échantillons avec un haut degré de précision.

« J'ai la seule machine au sud de San Antonio qui peut faire ce genre de test de coronavirus. C'est une machine très chère, elle est très difficile à obtenir, elle est techniquement très complexe « , a déclaré Thomas. « C'est un test très robuste et rigoureux. Le taux d'échec de ce test est très, très faible. Il y a plusieurs couches de contrôles intégrés dans les tests que nous exécutons, donc si nous obtenons un échantillon positif, nous savons qu'il est positif. Il n'y a aucun doute là-dessus. « 

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L'équipement du laboratoire signifie également que Thomas et son équipe n'ont pas à se fier aux kits de test d'autres personnes et qu'ils peuvent traiter les tests relativement rapidement.

« En ce moment, le délai d'exécution national pour les tests de coronavirus est de 14 à 18 jours, et nous pouvons obtenir un résultat en environ 10 à 12 heures dans mon laboratoire, mais cela est dû en grande partie au fait que nous n'avons pas obtenu 50 000 échantillons en une journée, ce qui c'est probablement ce qui s'est passé avec ces grands laboratoires « , a déclaré Thomas.

La semaine dernière, le laboratoire a commencé à tester sérieusement, traitant 400 échantillons prélevés dans les cliniques de test au volant de l’université d’Edinburg et de Brownsville. Cette semaine, Thomas s'attend à ce que le laboratoire soit mis à l'épreuve.

« Selon eux, ils ont pris le temps pour moi … la semaine prochaine, ils vont augmenter la capacité de volume », a-t-il déclaré. « Je pense qu'une avalanche s'est dirigée vers nous. Ils ont essayé de le garder hors de moi la semaine dernière, mais cette semaine, je ne pense pas qu'ils vont pouvoir. « 

Les échantillons soumis au laboratoire ne proviendront pas seulement du service au volant, a déclaré Thomas. L'équipe commence à accepter des échantillons d'autres institutions, comme un important système hospitalier de la basse vallée du Rio Grande dont les représentants ont visité l'établissement la semaine dernière.

« Ils ont exprimé un fort désir de transférer immédiatement tous leurs tests de dépistage du coronavirus dans mon laboratoire, car ils ont des milliers d'échantillons de patients de toute la vallée du Rio Grande qui essaient de se faire tester et ils ne peuvent pas, car il y a trois de l'arriéré hebdomadaire maintenant « , a-t-il déclaré.

Le laboratoire a également été contacté par des entités gouvernementales qui ont encore du personnel sur le terrain.

« Nous avons entre 50 et 500 échantillons provenant de cette entreprise, afin que nous puissions aider les agents des douanes et des patrouilles frontalières à se faire tester », a-t-il déclaré. « Je soupçonne que nous aurons d'autres agences qui nous contacteront au fur et à mesure que le mot sortira pour demander des tests. »

Pour répondre à cette demande d’essais à long terme, l’université a dépensé environ 300 000 $ au cours du week-end pour augmenter la capacité d’analyse du laboratoire. De telles améliorations devraient permettre au laboratoire de tripler sa capacité de test au cours des trois prochaines semaines, a déclaré Thomas.

« Ces équipements ne seront pas là avant deux semaines, mais comme solution à long terme, ce sera quelque chose qui permettra de régler le débordement », a-t-il déclaré. « En ce moment, parce que nous faisons tout manuellement, c'est comme couper 10 pelouses avec une tondeuse à poussée par rapport à couper 10 pelouses avec une tondeuse à gazon John Deere. Les deux vont faire le travail, mais l'un sera beaucoup plus facile et une meilleure solution à long terme. « 

Pour l'instant, cependant, la plupart des gens qui soupçonnent qu'ils ont du COVID-19 dans la vallée compteront sur Thomas et sa bande d'étudiants diplômés, tirés de Netflix et des jeux vidéo et de l'isolement pacifique au début de la crise.

« Les étudiants adorent ça. Ils ne l'aimeront peut-être pas dans une semaine, mais ils auront la chance de participer à quelque chose d'historique, et lorsque nous en aurons fini, nous pourrons commencer à publier les données que nous avons générées à partir de cela et ce que nous avons appris « , at-il dit. « Cette semaine, il semble que nous allons doubler le nombre d'échantillons que nous traitons, et à un moment donné les fourches peuvent sortir pour moi, mais en ce moment, ils sont tous heureux. »

Oscar Quintanilla, 24 ans, fait partie de ces étudiants. Étudiante diplômée en biologie, Quintanilla a étudié les maladies à transmission vectorielle sous Thomas auparavant, mais se méfiait toujours de travailler avec COVID-19.

« J'étais un peu nerveux, surtout au début. C'est un virus qui n'est pas très bien compris, donc nous ne savons pas grand-chose à ce sujet, mais nous suivons les directives et recommandations du CDC et utilisons toutes les précautions que nous pouvons « , a-t-il déclaré. « Nous en sommes à notre deuxième semaine de travail, nous avons donc eu le temps de nous adapter. »

Malgré cela, Quintanilla a déclaré qu'il était facile de réaliser l'importance des tests effectués en laboratoire.

« Beaucoup de gens attendent ces résultats et ils ont besoin de savoir », a-t-il déclaré. « Plus tôt les gens le savent, plus vite nous pouvons soigner les personnes qui sont définitivement infectées. »