Les décideurs politiques américains qui envisagent des mesures physiques de distanciation pour ralentir la propagation du COVID-19 sont confrontés à un compromis difficile entre la fermeture des écoles pour réduire la transmission et les nouveaux cas, et l'absentéisme potentiel des agents de santé en raison de besoins supplémentaires en matière de garde d'enfants qui pourraient finalement augmenter la mortalité due au COVID- 19, selon une nouvelle étude de modélisation publiée dans la revue The Lancet Public Health.

En utilisant les dernières données de la Current Population Survey du US Census Bureau pour mesurer les besoins de garde d'enfants des travailleurs de la santé si les écoles sont fermées, les chercheurs estiment qu'au niveau national, au moins un travailleur médical sur sept pourrait devoir s'absenter du travail pour prendre soin de ses enfants âgés 3-12 ans, même après avoir pris en compte les services de garde fournis par des adultes non actifs et des frères et sœurs plus âgés au sein du même ménage.

Ces obligations supplémentaires en matière de garde d'enfants pourraient compromettre la capacité du système de santé américain à répondre à COVID-19 si d'autres modalités de garde d'enfants ne sont pas prises, affirment les chercheurs.

Cependant, les auteurs avertissent que le véritable impact des fermetures d'écoles sur les décès globaux dus au COVID-19 ne peut pas être prévu avec précision en raison des grandes incertitudes entourant les estimations de la transmission et de l'infectiosité, et dans quelle mesure une baisse de l'effectif des soins de santé affecte la survie des patients atteints de COVID-19.

« La fermeture des écoles s'accompagne de nombreux compromis et peut créer des pénuries involontaires de services de garde d'enfants qui mettent à rude épreuve le système de santé », explique le professeur Eli Fenichel de l'Université de Yale aux États-Unis, qui a codirigé la recherche. « Les agents de santé qui passent moins de temps à prodiguer des soins aux patients pour s'occuper de leurs propres enfants peuvent directement influencer le développement d'une épidémie et la survie de ces patients. Comprendre ces compromis est vital lors de la planification de la réponse de santé publique à COVID-19 parce que si la survie des patients infectés est suffisamment sensible aux déclins du personnel de santé, la fermeture des écoles pourrait potentiellement augmenter les décès dus au COVID-19.  »

Le soutien aux fermetures obligatoires d'écoles pour réduire les cas et la mortalité dus à COVID-19 provient de l'expérience de la grippe ou de modèles qui n'incluent pas l'effet de la fermeture des écoles sur le personnel de santé. Peu d'études ont examiné le compromis entre la réduction des cas et la charge de morbidité et la perte potentielle de travailleurs de la santé à des obligations de garde d'enfants.

Dans l'étude, les chercheurs ont analysé des données sur plus de 3 millions de personnes entre janvier 2018 et janvier 2020 pour évaluer la structure familiale et les options probables de garde d'enfants au sein du ménage pour les agents de santé. Ils ont identifié les personnes les plus susceptibles d'avoir besoin de services de garde supplémentaires pour les enfants âgés de 3 à 12 ans en cas de fermeture d'écoles par type de profession de la santé au niveau national et dans différents États, en supposant que la garde d'enfants en bas âge pour les enfants de moins de 2 ans reste ouverte. Ils ont également modélisé les déclins potentiels de la main-d'œuvre des soins de santé pendant les fermetures d'écoles avec des estimations des réductions de cas par rapport aux fermetures d'écoles pour identifier le moment où plus de vies sont perdues des fermetures d'écoles que sauvées.

Les analyses suggèrent qu'environ 29% des agents de santé américains doivent dispenser des soins aux enfants âgés de 3 à 12 ans. Dans les ménages sans adulte sans travail ni frère âgé de 13 ans ou plus pour prodiguer des soins, les chercheurs estiment que 15% des agents de santé auront besoin de services de garde – ce qui équivaut à environ 2,3 millions d'enfants dans le pays – si les écoles ferment. Cependant, les auteurs notent qu'ils n'ont pas été en mesure d'expliquer que les agents de santé ont trouvé d'autres méthodes de soins pour leurs enfants, comme des baby-sitters ou des amis.

La fermeture des écoles sera particulièrement difficile pour les infirmières praticiennes (22% auront besoin de services de garde), les assistants médicaux (21%), les techniciens en diagnostic (19%), les médecins et les chirurgiens (16%), ainsi que près de 13% des infirmières et Les aides à la santé à domicile qui sont des parents célibataires et une partie du groupe aident les personnes âgées à lutter contre les infections dans les maisons de soins infirmiers, disent les chercheurs.

Les États américains susceptibles d'avoir les plus grands besoins de services de garde non satisfaits sont le Dakota du Sud (21% des travailleurs de la santé auront besoin de services de garde), l'Oregon (21%) et le Missouri (21%). En revanche, Washington DC (9% de travailleurs de la santé ayant des besoins non satisfaits en matière de garde d'enfants), le Nouveau-Mexique (10%) et le New Jersey (11%) sont les moins susceptibles de manquer de personnel de santé si les écoles ferment.

Une analyse plus approfondie suggère que si la fraction de létalité (la proportion de personnes décédées parmi toutes les personnes infectées) passe de 2% à plus de 2,4% lorsque le personnel de santé diminue de 15%, les fermetures d'écoles pourraient entraîner un plus grand nombre de décès que ceux qu'ils préviennent. Cependant, il existe des variations substantielles à travers le pays. Par exemple, dans le Dakota du Sud, les estimations suggèrent que le taux de létalité ne doit pas augmenter de plus de 1,7% avant que les fermetures d'écoles cessent de sauver des vies et commencent à augmenter la mortalité globale, alors qu'à Washington DC il est de 4,1% – cela est dû au faible nombre d'enfants obligations de soins à Washington DC par rapport au Dakota du Sud.

« Le système de santé américain semble disproportionnellement sujet à des pénuries de main-d'œuvre dues à la fermeture des écoles, en particulier parmi les agents de santé qui assurent la lutte contre les infections dans les maisons de soins infirmiers », a déclaré le co-auteur principal, le Dr Jude Bayham, de la Colorado State University, USA. « Ces pénuries potentielles de personnel de santé devraient être une priorité lors de l'évaluation des avantages et des coûts potentiels des fermetures d'écoles, et des modalités alternatives de garde d'enfants doivent faire partie du plan de fermeture des écoles. »

Selon Fenichel, « la fermeture des écoles et l'éloignement en général consistent à plier la courbe pour rester en dessous de la capacité hospitalière et à réduire la mortalité par COVID-19, mais la façon dont nous nous éloignons pour plier la courbe peut également influencer la capacité hospitalière dont nous avons besoin pour rester en dessous. Nous devons tenir compte des deux. « 

Les auteurs notent certaines limites importantes de l'étude, notamment le fait que les auteurs ont informé leur modèle sur la base du virus de la grippe, auquel les enfants sont particulièrement vulnérables – cependant, les premières données sur COVID-19 suggèrent que les enfants peuvent être moins vulnérables, de sorte que les avantages de les fermetures d'écoles peuvent être moins importantes que prévu. D'un autre côté, les auteurs notent que la fermeture des écoles plus tôt dans une épidémie pourrait prévenir plus de cas et conduire à moins d'infection des agents de santé et donc à traiter plus de patients. L'étude n'a pas inclus la mortalité due à d'autres conditions qui pourraient survenir si le personnel de santé diminuait, ce qui devrait être pris en considération lors de la décision de fermer les écoles, selon les auteurs.