Nous luttons maintenant contre la maladie dans les unités de soins intensifs et à travers les fermetures, mais c'est parce que les États-Unis ont raté la première chance de prendre des mesures de confinement suffisantes en testant, en isolant et en recherchant les contacts de cas individuels. Le gouvernement fédéral n'était absolument pas préparé à gérer l'infection à propagation rapide, tout comme les États et les villes, qui comptaient beaucoup sur le gouvernement fédéral. La pandémie a englouti le pays avant que les gouvernements à tous les niveaux ne reconnaissent la terrible urgence. À ce moment-là, les systèmes de confinement de la santé publique ont été submergés par des dizaines de milliers de cas confirmés, et de nombreuses fois plus d'infections non testées et non confirmées.

Maintenant, notre meilleur espoir pour sauver des vies et rétablir l'activité économique est de réduire fortement le nombre de cas actifs grâce aux fermetures temporaires à travers le pays tout en construisant rapidement notre système de confinement de la santé publique pour la phase post-verrouillage.

Si les blocages sont en mesure d’empêcher une nouvelle propagation virale, et ils devraient pouvoir le faire s'ils sont correctement appliqués et gérés – ce qui n'est pas encore le cas dans de nombreuses régions du pays – le nombre de cas actifs diminuera fortement, principalement des récupérations mais aussi des décès tragiques. Mais lorsque le taux d'infection baissera et que l'économie ainsi que notre vie quotidienne pourront redémarrer progressivement, nous devrons contenir les cas infectieux qui resteront en circulation, afin de ne pas permettre à la pandémie de resurgir.

La propagation de la pandémie peut être comprise à l'aide d'un simple exemple numérique. Les chiffres dans cette illustration ne sont pas précis, car ils varient d'un endroit à l'autre et comme il y a encore beaucoup de choses qui ne sont pas connues sur la propagation de la maladie.

Appelons aujourd'hui le premier jour. Supposons qu'un individu, nous l'appellerons Jack, soit infecté par contact avec une personne qui a attrapé le virus quelques jours plus tôt. Jack devient contagieux pour les autres le quatrième jour, mais sans que des symptômes n'apparaissent ce jour-là. Les symptômes, tels que toux, difficulté à respirer et fièvre, commencent le cinquième jour et Jack reste contagieux et dans la communauté jusqu'au neuvième jour. À ce stade, la plupart des individus se rétablissent ou du moins deviennent beaucoup moins contagieux pour les autres. Les malchanceux se retrouvent à l'hôpital et dans les cas les plus graves, meurent. Ces chiffres varieront selon les cas, mais sont globalement conformes au calendrier établi dans les études actuelles.Durant les jours quatre à neuf, Jack circule dans la communauté, surtout si ses symptômes sont du côté bénin, transmettant potentiellement l'infection à d'autres. Disons qu'il établit en moyenne 16 contacts quotidiens avec d'autres, certains plus brefs, d'autres plus. La plupart de ces contacts n'infectent pas l'autre personne, mais de temps en temps, le contact infecte l'autre personne, au travail, au théâtre, à travers la table de la salle à manger ou dans un autre endroit. Jack est contagieux pour les autres pendant six jours (pendant les jours quatre à neuf), au cours desquels il établit 96 contacts au total, et infecte 2,4 autres personnes (le nombre reproductif ou le nombre d'infections secondaires générées par une personne infectée) du roman coronavirus – serait entre deux et 2,6, selon les modèles de l'Imperial College). Dans ce scénario, cela équivaut à environ 40 contacts pour chaque infection, encore une fois un chiffre approximatif largement conforme aux données sur le taux de transmission de la maladie.

Il existe deux principaux moyens de stopper la pandémie. La première façon – l'approche désormais largement utilisée dans tout le pays – passe par un verrouillage économique et un «abri en place». En fermant délibérément la plupart des entreprises, les contacts quotidiens par personne chutent. Supposons que cela tombe de plus de la moitié, disons à six par jour. En six jours, Jack ne fait plus que 36 contacts au lieu de 96 et, par conséquent, infecte désormais en moyenne moins d'une autre personne.

C'est pourquoi le verrouillage fonctionne, s'il est appliqué. Au fil du temps, le nombre de personnes infectées diminue à mesure que les personnes actuellement infectées se rétablissent, suivi du plus petit nombre de personnes infectées. Cependant, la politique de verrouillage a un coût élevé à court terme. La vie quotidienne et l'économie sont suspendues. Les revenus, les emplois, les recettes fiscales et les entreprises pourraient s'effondrer pendant le verrouillage.

Il y a une bien meilleure façon – quand c'est faisable. Supposons que le soir du cinquième jour, après deux jours de symptômes, Jack reçoive la visite d'un agent de santé publique qui a effectué une recherche de contacts vigoureuse. L'agent de santé explique: « Nous sommes ici parce que votre collègue de travail a développé une légère fièvre Covid il y a trois jours. Avez-vous également des symptômes? »

« Eh bien, oui », vient la réponse de Jack. « Je me suis réveillé aujourd'hui en ne me sentant pas très bien, mais j'ai pensé que je pouvais le secouer. » L'agent de santé peut effectuer un test de diagnostic et Jack reste isolé à la maison jusqu'à ce que le test confirme l'infection Covid-19. Après un diagnostic positif, il lui est demandé de rester à la maison pendant l'étirement recommandé après la disparition de ses symptômes.

Jack est informé qu'il recevra une indemnité de maladie complète tant qu'il enverra un message texte de sa température toutes les six heures et tant qu'il respectera l'auto-isolement ou, s'il n'est pas en mesure d'envoyer un SMS, il sera visité quotidiennement par un agent de santé communautaire pour surveiller sa température et son état. Il reçoit également un numéro d'appel d'urgence et un site Web pour les livraisons de nourriture si nécessaire. L'agent de santé laisse des masques au cas où Jack devrait avoir des contacts avec d'autres, comme un membre de la famille ou un service de livraison. L'agent de santé laisse également un thermomètre si nécessaire.

Jack a été attrapé par le service de santé publique après seulement deux jours d'être infectieux, et n'aura donc établi en moyenne que 32 contacts (16 contacts par jour pendant deux jours), encore moins que les 36 contacts que nous supposions qu'il ferait établir pendant 6 jours de verrouillage partiel (six contacts par jour pendant six jours). Ce système de confinement peut trouver une proportion importante de cas symptomatiques tant que la phase de verrouillage a fait son travail de répression de la pandémie.

Et pour ceux que le système n'attrape pas, les individus eux-mêmes peuvent intensifier leur propre réponse. Ceux qui présentent des symptômes peuvent appeler une hotline Covid-19 pour organiser un test de diagnostic rapide à domicile ou en pharmacie. Le résultat devrait être le même: un isolement précoce pour ne pas infecter les autres. Bien sûr, les individus devraient avoir garanti des congés de maladie payés et des tests gratuits afin de pouvoir se permettre de s'isoler.

Le système de santé publique récemment élargi, renforcé par une auto-surveillance accrue du grand public, peut devancer les nouvelles infections. Si suffisamment de personnes nouvellement infectées sont visitées dès le début par des agents de santé publique ou s’auto-isolent rapidement avant d’infecter d’autres personnes, la pandémie continuera de ralentir puis de s’arrêter. D'autres mesures, telles que le port de masques faciaux, la surveillance des températures dans les lieux publics surpeuplés et la mise en place de désinfectants pour les mains dans de nombreux endroits, pourraient également aider.

Il existe de nombreuses incertitudes et détails. À quelle vitesse le système peut-il suivre et isoler les personnes infectées? Quelles limites aux grands rassemblements devraient rester pour empêcher la « super-propagation » du virus? Pourtant, la logique de base doit être claire: la phase de verrouillage doit être suivie d'une phase de confinement basée sur le système de santé publique. Il y a aussi le facteur important des personnes asymptomatiques, qui pourraient représenter jusqu'à 25% de toutes les personnes infectées, selon le directeur des Centers for Disease Control and Prevention.

Alors que certaines de ces personnes peuvent être capturées par le dépistage des contacts et testées, d'autres ne le seront pas. Pour compenser la transmission asymptomatique, une proportion élevée des individus symptomatiques doit s'isoler précocement, soit par des contacts avec le système de santé publique, soit de leur propre initiative.

L'Europe et les États-Unis ne disposaient pas de systèmes de santé publique efficaces au début de la pandémie. En revanche, certains pays d'Asie de l'Est, comme Singapour, Hong Kong et Taïwan, ont des systèmes de santé publique très efficaces, avec une expérience après l'épidémie de SRAS de 2003. En adoptant une approche proactive pour tester et suivre l'infection, et en promouvant l'hygiène personnelle (comme le lavage des mains) et un contrôle généralisé de la température, ils ont réussi dans l'ensemble à isoler une part importante des infections. En conséquence, ils ont jusqu'à présent maintenu les cas confirmés pour 1 million d'habitants bien en dessous des niveaux des États-Unis et de l'Europe occidentale. Le grand défi pour les États-Unis et l'Europe, en plus de sauver la vie des personnes infectées par Covid-19 et aider la société à respecter le verrouillage et à y faire face, c'est passer le plus rapidement possible du mode de verrouillage au mode de confinement de santé publique. Au cours des prochaines semaines, nous devons renforcer les systèmes de santé publique à travers le pays. Chaque ville, chaque communauté doit accroître la capacité de tester, retracer et isoler les individus infectés. Le gouvernement fédéral doit créer des incitations (comme garantir des congés de maladie payés pour couvrir tous les travailleurs sans exception) afin que les personnes présentant des symptômes s'auto-isolent rapidement. Dans quelques semaines, un verrouillage national efficace réduira probablement fortement le nombre de personnes nouvellement infectées. Les systèmes de santé publique nouvellement construits peuvent alors garantir que le nombre beaucoup plus restreint de personnes infectées ne déclenche pas une nouvelle épidémie de pandémie à mesure que la fermeture est levée.