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Les États-Unis sont au milieu de l'une des flambées les plus graves du coronavirus à ce jour, avec plus de nouveaux cas signalés à travers le pays vendredi que tout autre jour depuis le début de la pandémie.

Depuis début octobre, la hausse des cas est régulière et inexorable, sans plateau en vue. Vendredi soir, plus de 82 000 cas avaient été signalés à travers le pays, battant un record en une seule journée établi le 16 juillet par plus de 6 000 cas.

Les États-Unis établissent un record de cas de coronavirus au milieu d'une nouvelle vague

Selon cette mesure, vendredi a été le pire jour de la pandémie, et les experts de la santé ont mis en garde contre une nouvelle poussée alors que le temps froid s'installe. Le nombre de personnes hospitalisées avec Covid-19 a déjà augmenté de 40 pour cent le mois dernier. Les décès sont restés relativement stables mais sont souvent un indicateur retardé.

Les dernières épidémies, suivies par le New York Times à l'aide des rapports des départements de santé des États et locaux, sont dispersées à travers le pays, dans des États comme l'Illinois et le Rhode Island, qui connaissent une deuxième reprise, et dans des endroits comme le Montana et le Dakota du Sud, qui subissent toujours un premier flot de cas.

Treize États ont ajouté plus de nouveaux cas confirmés de coronavirus au cours de la semaine dernière que dans toute autre période de sept jours. Vendredi, six États avaient établi ou égalé des records hebdomadaires de nouveaux décès. Le Wisconsin a connu mercredi son jour le plus meurtrier de la pandémie, avec 47 décès au total annoncés.

La géographie de la pandémie a constamment changé depuis que le coronavirus a atteint les États-Unis l'hiver dernier. Des flambées ont frappé le Nord-Est au printemps, la Sun Belt en été et maintenant les États du Midwest et de l'Ouest, qui détiennent les 10 comtés du pays avec les cas les plus récents par habitant.

"C’est une augmentation après une augmentation après une augmentation, semaine après semaine", a déclaré le Dr Tom Inglesby, directeur du Center for Health Security de la Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health. "Rien n'a été ajouté au mix qui va ralentir les choses."

Pour beaucoup, la flambée des chiffres a ramené des souvenirs déchiquetés de ce que c'était à la mi-juillet, lorsque le virus faisait rage dans la ceinture solaire.

Raymond Embry a vu le pire de près. Sa petite clinique médicale de l'Arizona effectuait environ cinq tests de coronavirus par jour. Cela est passé à des dizaines par jour, puis est venue la flambée du 16 juillet, avec 4192 personnes alignées pour des tests visant à savoir si elles avaient le coronavirus.

Ce jour-là, sans doute le pire de la pandémie aux États-Unis à ce jour, a établi des records à l'échelle nationale. À la fin de cette période de 24 heures, 75 687 nouveaux cas avaient été signalés dans le pays, et l'Arizona était en tête du pays en termes de décès par habitant.

"C'était tout simplement accablant d'essayer de trouver des gants et des masques, quand surtout à l'époque les gens vous disaient P.P.E. est largement disponible et ce n’est qu’un mensonge ", a déclaré M. Embry, faisant référence au manque d’équipements de protection individuelle dont les agents de santé ont besoin pour effectuer des tests en toute sécurité.

À la frontière Texas-Mexique, la mi-juillet a été un cauchemar. Johnny Salinas Jr., le propriétaire de la maison funéraire Salinas, s'occupait de six à sept funérailles par jour, un nombre qu'il verrait habituellement plus d'une semaine avant la pandémie. Certains d'entre eux comprenaient des membres de la famille et des proches d'employés.

Les responsables locaux de la santé avaient déclaré qu'ils avaient réussi à contrôler la propagation du virus au printemps, jusqu'à ce que le Texas lève les restrictions de distanciation sociale juste avant le Memorial Day. Puis les chiffres sont montés en flèche. En juillet, le comté de Hidalgo, où vit M. Salinas, avait l'un des taux de mortalité par habitant les plus élevés de l'État. Cela a pris M. Salinas au dépourvu.

"Nous ne savions pas à quoi nous attendre", a déclaré M. Salinas. "Nous ne savions pas grand-chose sur le virus. Cela tuait beaucoup de monde à l'époque.

Ces jours-ci, il stocke des masques, des gants et du désinfectant pour les mains, scelle un banc sur deux dans les chapelles pour maintenir la distance sociale et installe une barrière en plexiglas pour protéger les personnes en deuil du défunt.

"Pour le moment, nous sommes revenus à des chiffres normaux", a déclaré M. Salinas. "Mais je suis nerveux. Les gens se détendent un peu trop. Je crois qu'une deuxième vague viendra et elle sera plus effrayante que la première.

Le virus était déjà devenu profondément politisé dès l'été et, à cet égard, les gros titres qui ont été faits le 16 juillet n'étaient pas surprenants.

Ce jour-là, le président Trump a organisé un événement sur la pelouse sud de la Maison Blanche avec des camionnettes comme accessoires, soulignant ses efforts pour faire reculer les réglementations gouvernementales.

Alors que la Géorgie vivait ce qui était alors sa pire semaine de la pandémie, le gouverneur Brian Kemp, un républicain, a poursuivi le maire d’Atlanta, un démocrate, pour le mandat masqué de la ville. Des responsables du Parti républicain ont déclaré aux délégués dans une lettre envoyée ce jour-là qu'ils réduisaient les plans de la convention en Floride, qui à l'époque signalait plus de 10000 nouveaux cas par jour (la convention finirait par se retirer complètement de la Floride).

Lors des conférences de presse du 16 juillet, certains gouverneurs républicains se sont montrés optimistes avec insistance dans des endroits qui traversaient la pire période de la pandémie, tandis que certains gouverneurs démocrates se sont exprimés avec une profonde inquiétude quant à l'état de l'épidémie, ne sachant pas que les chiffres dans leurs États iraient loin pire.

"Ce que nous voyons à travers le pays est alarmant", a déclaré le gouverneur Andy Beshear du Kentucky, un démocrate, lors d'une conférence de presse le 16 juillet, jour où l'État a signalé 469 nouveaux cas. Mardi, le Kentucky a signalé 1 288 nouvelles infections confirmées, soit près de trois fois plus que le jour du discours du gouverneur.

Mais dans certaines autres parties du pays ce jour-là, le virus s'est senti loin.

Le 16 juillet, les villes du Dakota du Nord organisaient leurs festivals d'été annuels. Les gens ont applaudi les rodéos et ont dansé ensemble, sans masque, dans les rues.

Erin Ourada, administratrice de Custer Health, un service de santé publique juste à l'ouest de Bismarck, a tout observé avec inquiétude.

"Je ne pense pas que la réalité ait touché la majorité du Dakota du Nord", a déclaré Mme Ourada. Il était même difficile de repenser à cette période estivale, a-t-elle déclaré cette semaine, où "tout le monde vivait encore sa vie et se préparait pour la prochaine danse de rue qu'il allait lancer."

Alors que le pays atteignait un record vendredi, les experts se sont inquiétés de ce que les semaines à venir pourraient apporter.

Les tests sont devenus plus disponibles ces derniers mois, et administrer davantage de tests peut souvent révéler des cas qui pourraient autrement passer inaperçus. Mais les experts ont déclaré que l'augmentation du nombre de cas ne pouvait pas être simplement expliquée à la suite de tests supplémentaires. Même si les cas de virus augmentent, les décès sont restés relativement stables à environ 775 par jour.

Pourtant, dans le Dakota du Nord cette semaine, les hôpitaux s'efforcent de trouver des lits disponibles. L'État a maintenant le pire taux d'infection du pays, par rapport à sa population, et il met fin à la recherche officielle des contacts, sauf dans les établissements de soins de santé, les écoles et les collèges. Les membres de la Garde nationale appellent les gens pour leur dire qu'ils ont été testés positifs.

C'est ce qu'elle a vu venir lorsque le nombre de cas a commencé à augmenter régulièrement à la fin du mois de juillet, a déclaré Mme Ourada, "et nous vivons dans cette situation depuis."

Mitch Smith