« Je suis censé réussir selon les normes américaines », a déclaré Escudero, qui travaille comme aide-soignante à domicile. « Je suis né et j'ai grandi ici. J'ai un diplôme universitaire, je parle anglais – et je ne peux pas payer de loyer. Pour moi, c'est ridicule. »

La pénurie de logements, a déclaré Escudero, « est vraiment immorale, inhumaine et injuste ». Et, « c'est devenu encore plus immédiat maintenant avec Covid-19. Nous ne pouvons pas attendre des années pour obtenir un logement sûr alors que des gens meurent littéralement dans la rue et propagent cette pandémie. »

Escudero fait partie d'un groupe d'activistes du logement appelé The Reclaimers, qui ce printemps a identifié environ 200 maisons vides qui avaient été achetées par le gouvernement de Californie pour un projet d'autoroute qui avait été récemment annulé. Les Récupérateurs ont pris possession de 13 maisons – sans bail et sans autorisation de l'État – donnant chacune à une famille ayant besoin d'un endroit où vivre et à distance en toute sécurité.

Caltrans, l'agence californienne propriétaire des maisons, a envoyé une lettre à The Reclaimers, vue par CNN, disant qu'elle « ne consentait pas » à l'occupation des propriétés par le groupe et leur a demandé de partir. Mais Caltrans a ajouté, avec les législateurs locaux, qu'il était disposé à les aider à trouver un logement.

Alors que la plupart des activistes du logement ne s’emparent pas des maisons, beaucoup poussent les propriétaires et les gouvernements à offrir un soulagement aux locataires et à le faire rapidement face à la pandémie de coronavirus.

Il y a 500000 personnes sans abri en Amérique, mais des millions d'autres sont dans un logement précaire – ce qui signifie qu'ils dépensent une grande partie de leurs revenus pour leur loyer ou leur hypothèque, ou qu'ils vivent dans des espaces surpeuplés ou dans de mauvaises conditions. Même avant la pandémie, un locataire américain sur quatre a dépensé plus de la moitié de son revenu en loyer en 2018, selon une étude de Harvard.

« Ces ménages ne peuvent accumuler aucune sorte d'épargne, aucun fonds pour les jours de pluie, ce qui signifie que dès qu'ils perdent des heures ou perdent un emploi, ils ne peuvent tout simplement pas payer leurs factures mensuelles de base », a déclaré Jenny Schuetz, une collègue à la Brookings Institution, qui étudie l'économie urbaine et la politique du logement.

Pour les millions de travailleurs qui ont perdu leur emploi en raison des arrêts liés au coronavirus, cela est devenu une dure réalité.

Le gouvernement fédéral a envoyé des chèques de relance aux personnes gagnant 99000 $ ou moins et aux couples gagnant moins de 198000 $, et a imposé un moratoire de 120 jours sur les expulsions pour la plupart des locataires des appartements ou des maisons subventionnés par le gouvernement fédéral couverts par des prêts hypothécaires financés par le gouvernement fédéral. Certains gouvernements étatiques et locaux ont également offert un certain soulagement aux locataires.

Mais pour des milliers d'activistes du logement aux États-Unis, ces efforts ne sont pas suffisants.

« En disant » annuler le loyer « , nous disons annuler non seulement le loyer pendant cette période – qui, nous n'avons aucune idée de la fin de cette période, non? Mais aussi annuler toutes les dettes liées à ce loyer. et nous ne vous devons rien », a expliqué la militante du logement Kerbie Joseph.

Joseph a dit qu'il ne suffit pas de suspendre les expulsions ou de suspendre le loyer, seulement pour que plusieurs mois de paiements arrivent à échéance à la fois lorsque la société et les entreprises rouvriront. Elle a aidé à organiser une grève des loyers à New York le 1er mai, dans le but d'inciter les politiciens à faire plus pour protéger le logement des personnes qui ne peuvent pas travailler actuellement.

La représentante Alexandria Ocasio-Cortez a approuvé l'annulation du loyer fin avril. Dans une récente interview accordée à Vanity Fair, le candidat démocrate à la présidentielle Joe Biden a appelé à un « pardon des loyers », déclarant: « Pardon. Pas payé plus tard, pardon ».

Pour l'instant, le manque d'aide aux locataires oblige les propriétaires à se préparer à une vague de paiements manqués.

Jon Zemke est un propriétaire de Détroit qui a improvisé une sorte de filet de sécurité sociale pour ses locataires sans emploi. Ils font le travail d'aménagement paysager autour des bâtiments que Zemke embaucherait normalement pour faire des entrepreneurs. Mais tant de locataires ont perdu leur emploi, Zemke craint qu'il ne puisse se permettre de faire cet échange pour quelques mois.

« Lorsque nous signons un bail avec nos locataires, nous leur disons toujours: » Si jamais vous êtes licencié, venez nous parler. Nous avons généralement un travail difficile à faire et nous serons heureux de vous mettre au travail pour le faire.  » pendant un petit moment pendant que vous trouvez un nouvel emploi », a déclaré Zemke.

Normalement, Zemke et sa femme ont une demande comme ça par an. Mais lorsque le Michigan a rendu sa décision de séjour à domicile, ils en ont immédiatement obtenu quatre – et il y en a eu plus depuis.

Le couple compte une trentaine de locataires et « la moitié d'entre eux sont soit licenciés, soit en congé, soit en situation de flou », a-t-il expliqué. « Combien de temps cela peut-il durer? Je ne sais pas à quoi m'attendre. »

S'il n'y a pas de revenus de location pour les propriétaires, a expliqué Schuetz, ils ne peuvent pas payer leurs hypothèques. Mais ce n'est pas seulement ça. Ils ne pourront pas non plus payer les impôts fonciers qui financent les gouvernements locaux, y compris des choses comme les programmes de santé publique.

Le coronavirus a « simplement attiré l'attention sur des problèmes qui existaient déjà », a déclaré Schuetz. « Mais j'espère que cela rendra également les électeurs à revenu moyen un peu plus conscients que nous souffrons tous lorsque nous avons des gens qui sont sans logement ou instables. »