Mais ce ne sont pas que des vaches. Les scientifiques ont génétiquement modifié les animaux pour leur donner un système immunitaire en partie humain. De cette façon, les animaux produisent des anticorps humains qui combattent la maladie contre Covid-19, qui sont ensuite transformés en un médicament pour attaquer le virus.

« Ces animaux produisent des anticorps neutralisants qui tuent [the novel coronavirus] dans le laboratoire « , a déclaré Eddie Sullivan » Nous sommes impatients d’avancer à la clinique alors que nous avançons dans le processus réglementaire dans l’espoir d’apporter ce potentiel thérapeutique COVID-19 aux patients de besoin d’une solution.  »

La société n’a pas précisé combien de personnes seraient étudiées dans les essais cliniques ni combien de temps elles prendraient.

Pour fabriquer son médicament, SAB a prélevé des cellules de peau sur une vache et a éliminé les gènes responsables de la création d’anticorps de vache, et a plutôt inséré un chromosome humain artificiel artificiel qui produit des anticorps humains.

Ils ont mis l’ADN de ces cellules dans un œuf de vache et l’ont transformé en embryon. Ils ont ensuite implanté cet embryon dans une vache pour commencer une grossesse et, au cours des deux dernières décennies, ont produit plusieurs centaines de vaches génétiquement identiques, toutes avec un système immunitaire partiellement humain.

Les scientifiques ont ensuite injecté à certaines des vaches une partie non infectieuse du virus qui cause Covid-19. Les vaches produisent maintenant des anticorps humains contre le coronavirus. Ces anticorps combattent naturellement le virus.

SAB a fabriqué des centaines de doses du médicament, appelé SAB-185, à utiliser dans ses essais cliniques. La société n’a pas encore annoncé si elle étudierait le médicament comme prévention ou traitement pour Covid-19, ou les deux.

Le principe derrière le médicament est assez ancien. Depuis plus d’un siècle, les médecins donnent aux patients souffrant de maladies infectieuses les produits sanguins de patients qui ont déjà récupéré et produit des anticorps anti-maladies. Le traitement, appelé plasma convalescent, est toujours utilisé aujourd’hui pour traiter Covid.

Les vaches ont plusieurs avantages par rapport aux donneurs de plasma humain. L’une, dit SAB, est que les vaches ont naturellement une réponse immunitaire plus robuste que les humains, et les injections répétées avec le coronavirus rendent cette réponse encore plus forte. Deuxièmement, les vaches sont grandes et ont plus de plasma à donner. Troisièmement, ils peuvent donner du plasma trois fois par mois, au lieu d’une fois par mois, comme les humains.

Selon SAB, leur médicament à base de plasma de vache a des niveaux d’anticorps neutralisants quatre fois plus élevés que les anticorps les plus puissants dans les échantillons humains qu’ils ont étudiés. Cette recherche, menée à l’Université de Pittsburgh, a été partagée dans un communiqué de presse par la société, et n’a pas été publiée ou évaluée par des pairs. La semaine dernière, une autre société, Regeneron Pharmaceuticals, a annoncé qu’elle avait commencé des essais sur l’homme avec un médicament dérivé de souris.

« Nous avons littéralement génétiquement humanisé des souris », a déclaré le Dr George Yancopoulos, président de Regeneron. « Nous avons incorporé les gènes du système immunitaire humain aux souris afin que ces souris aient à peu près exactement un système immunitaire humain. »

Regeneron étudie si le médicament préviendra ou traitera le coronavirus.

« Nous espérons que d’ici la fin de l’été, nous pourrons être en mesure de fournir des centaines de milliers de doses aux patients qui ont besoin de prévention et également de traitement »

Les souris génétiquement modifiées ne sont évidemment pas grandes. Les scientifiques extraient les anticorps humains les plus puissants des souris puis les clonent, théoriquement en quantités illimitées.

La société travaille également avec des anticorps de survivants humains de Covid-19.

« Nous tirons des anticorps entièrement humains de ces » souris magiques « , ainsi que de survivants humains, pour maximiser notre bassin et nous assurer de sélectionner les meilleurs anticorps thérapeutiques pour notre médicament Covid-19 », a déclaré la porte-parole de la société Alexandra Bowie.