Par Jon CohenJul. 20, 2020 à 17:10

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Depuis les premiers jours de la pandémie, certains chercheurs ont préconisé un moyen rapide de déterminer si un vaccin COVID-19 fonctionne: tenter intentionnellement d'infecter des volontaires vaccinés avec le virus, le SRAS-CoV-2. Les éthiciens et les spécialistes des vaccins ont soulevé des signaux d'alarme et la discussion est restée essentiellement théorique. Mais maintenant, deux éléments clés sont en train de prendre forme: un grand corps de volontaires désireux de participer à un essai de «défi humain», et les souches de virus bien connues cultivées en laboratoire nécessaires pour les études.

Les volontaires viennent d'un groupe de défense, 1Day Sooner, qui a recruté plus de 30 000 personnes de 140 pays. Le groupe, cofondé par un jeune de 22 ans, a organisé une lettre ouverte signée par 15 lauréats du prix Nobel et 100 autres chercheurs, éthiciens et philosophes éminents, qu'il a envoyée au directeur des National Institutes of Health des États-Unis, Francis Collins, le 15 Juillet. La lettre exhortait le gouvernement américain à «entreprendre des préparatifs immédiats pour des essais de provocation chez l'homme» chez des personnes jeunes et en bonne santé, qui sont moins susceptibles de souffrir d'une maladie grave du COVID-19. Parmi les signataires figurait Adrian Hill de l'Université d'Oxford, dont le laboratoire a développé l'un des principaux candidats vaccins COVID-19 et prévoit de produire des souches virales qui pourraient être utilisées dans les essais.

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Les chercheurs utilisent des défis humains pour tester des vaccins contre d'autres maladies, notamment le choléra et le paludisme, mais dans ces expériences, des médicaments éprouvés peuvent aider à «sauver» les participants à l'étude si le vaccin ne fonctionne pas et qu'ils tombent gravement malades. Dans un rapport de juin sur les défis liés au vaccin COVID-19, un groupe consultatif auprès de l'Organisation mondiale de la santé (OMS) a été divisé sur la question de savoir s'ils devaient avoir lieu en l'absence d'un traitement de secours. Le groupe était également divisé à parts égales sur la question de savoir si les défis humains accéléreraient réellement l'effort de vaccination, étant donné que les essais d'efficacité utilisant des participants à risque d'infection naturelle ont déjà commencé. Pourtant, le rapport offrait des lignes directrices pour ces essais, suggérant qu'ils devraient recruter des volontaires âgés de 18 à 25 ans et les obliger à rester dans des «unités d'isolement de haut niveau» pendant l'étude afin de ne pas infecter les autres.

Sophie Rose, 22 ans, se dit prête à participer. Elle a cofondé 1DaySooner avec Josh Morrison, diplômé de la Harvard Law School qui, en 2014, a aidé à démarrer Waitlist Zero, un groupe de défense des dons de rein. Rose a obtenu son baccalauréat en biologie de l'Université de Stanford en 2019 et, en décembre, a déménagé à l'Université d'Oxford pour travailler sur la recherche sur le cancer, dans l'espoir de visiter l'Europe pendant les pauses. À cause du COVID-19, elle n'a pas encore eu la chance de quitter Oxford. «Ce fut une tournure étrange et étrange des événements», dit Rose, qui prévoit d'étudier l'épidémiologie à la Bloomberg School of Public Health de l'Université Johns Hopkins à l'automne.

Morrison envisageait de créer un groupe de défense lorsqu'il est tombé sur une revue de la littérature non publiée sur les études de défi humain COVID-19 que Rose avait co-écrit. Il l'a invitée à se joindre à l'effort naissant. «Elle s'est immédiatement démarquée en tant que star dans notre premier groupe informel travaillant sur ce qui allait devenir un jour plus tôt», déclare Morrison, qui a 35 ans et est trop vieux pour participer lui-même à une étude sur les défis humains. «Sophie était une personne assez jeune pour représenter le point de vue des bénévoles du défi, mais suffisamment informée pour se défendre dans toute conversation avec des experts.»

«Ce n'est certainement pas un espace dans lequel je pensais me retrouver», déclare Rose, maintenant directrice de la recherche du groupe. «Le plaidoyer n'est pas mon domaine. Je préfère de loin me pencher sur le côté recherche. »

1Day Sooner «joue un rôle majeur en montrant qu'il y a des jeunes prêts à prendre des risques pour le plus grand bien», déclare Stanley Plotkin, un vétéran de la recherche sur les vaccins qui a joué un rôle de premier plan dans la promotion du défi humain SRAS-CoV-2 modèle.

Rose dit qu'elle a décidé qu'elle mettrait son corps en jeu à cause d'un «raisonnement logistique» et des données. Un article du 6 juillet qu'elle et Morrison ont co-écrit avec leur équipe et des chercheurs universitaires sur les maladies infectieuses cliniques explorent les façons dont les études de provocation humaines pourraient accélérer la recherche d'un vaccin COVID-19 sûr et efficace, par exemple en révélant si un vaccin candidat déclenche les réponses immunitaires qui sont en corrélation avec la protection.

Les essais de provocation nécessiteront de grandes quantités de souches de SRAS-CoV-2 qui sont cultivées dans un laboratoire de biosécurité de niveau 3 selon de strictes «bonnes pratiques de fabrication». En fonction de la rapidité avec laquelle les souches infectent les cultures de tissus, les développeurs peuvent soigneusement calibrer les doses. Le laboratoire de Hill à Oxford – qui collabore officiellement avec 1Day Sooner – et Curative Inc., une start-up biotechnologique de Los Angeles qui réalise des diagnostics de la maladie, ont tous deux accepté de créer les souches de défi. «Un certain nombre de personnes étaient assez frustrées que personne ne travaille là-dessus», déclare Fred Turner, un jeune de 25 ans qui a cofondé Curative il y a 6 mois.

Faire le virus de défi prendra probablement au moins jusqu'en septembre, dit Turner. À ce stade, selon la proposition de l'OMS, les essais devraient recruter des volontaires pour tester trois doses différentes pour en trouver une qui cause une maladie respiratoire légère chez 70% des personnes. L'OMS estime qu'il faudra 2 mois après la fabrication et la caractérisation des souches virales pour lancer une étude de provocation.

Même si les essais de provocation chez l'homme ne peuvent pas commencer avant la fin de l'automne, ils pourraient toujours répondre à des questions clés sur l'efficacité d'un vaccin potentiel, dit Rose. Et si les essais conventionnels n'ont pas réussi à identifier un bon candidat d'ici là, les essais de provocation pourraient aider à trier les plus de 150 vaccins COVID-19 en cours de développement. L'enthousiasme pour le modèle de défi humain pourrait également croître si un traitement de secours devient disponible.

«Si les 6 derniers mois ne nous ont rien appris d'autre, la progression de tout cela a été assez incertaine», dit Rose. «Il y a un monde dans lequel nous avons un vaccin d'ici là et ce serait formidable, mais il y a aussi un monde dans lequel nous n'en avons pas. Je sais que je préférerais de loin vivre dans un monde où nous étions prêts à mettre en œuvre une étude sur les défis humains.