MELBOURNE, Australie - C'était fin décembre et Craig Tiley se sentait bien. Après des mois de négociations avec des représentants du gouvernement et les meilleurs joueurs de tennis du monde, Tiley, le patron de Tennis Australia, a finalement eu le feu vert pour organiser l'Open d'Australie au milieu de la pandémie.

Une éruption de cas de coronavirus pose un défi précoce pour l'Open d'Australie

Les responsables de la santé et les dirigeants gouvernementaux étaient venus à l'idée de plus d'un millier de personnes arrivant de l'étranger, y compris des centaines de joueurs qui bénéficieraient de privilèges pendant leur période de quarantaine de 14 jours que les citoyens australiens ne pouvaient pas. Et les joueurs avaient accepté de passer pratiquement toute leur journée dans leur chambre d'hôtel pendant deux semaines et de limiter leur temps d'entraînement sur le terrain à seulement deux heures par jour.

"Les joueurs sont excellents", a déclaré Tiley à propos de l'accord pour une période de quarantaine limitée. "Ils ont réalisé que s’ils ne voulaient pas le faire, il n’y aurait pas d’Open d’Australie, pas d’événements préliminaires et aucune chance d’obtenir 83 millions de dollars en prix."

Un mois plus tard, Tiley, originaire d'Afrique du Sud et ancien entraîneur d'université aux États-Unis, est au centre d'une colère croissante de tous côtés après que six personnes sur trois vols affrétés aient été testées positives pour le coronavirus à leur arrivée à Melbourne.

Les tests positifs ont perturbé les citoyens, dont certains se sont plaints que Tennis Australia mettait les résidents en danger pour apaiser les joueurs de tennis millionnaires. Le responsable de la santé de l'État de Victoria a pris des mesures, ordonnant à tout le monde dans les avions affrétés, y compris 72 joueurs censés pouvoir s'entraîner et passer du temps dans la salle de sport du centre de tennis, de rester dans leur chambre d'hôtel pendant 14 jours., même si aucun des joueurs à l'époque n'avait été testé positif.

Puis est venu un rapport selon lequel le joueur masculin le mieux classé, Novak Djokovic, le leader d'une association de joueurs naissante, a émis une série de demandes, notamment la réduction de la période d'isolement pour les joueurs qui ont continué à être testés négatifs et le déplacement du plus grand nombre de joueurs possible vers maisons privées avec un court de tennis pour faciliter l'entraînement. Les responsables de la santé les ont rapidement rejetés.

"Nous avons été renversés à cause des vols et des défis", a déclaré Tiley lundi après-midi lors d'une téléconférence avec certaines personnes en quarantaine. "Je n'ai eu aucun endroit où me cacher."

En quelques jours, Tiley est passé de l'une des pom-pom girls les plus visibles du sport australien à son principal sac de frappe, tandis que le tournoi signature de son organisation est passé d'une célébration potentielle dans le rare coin du monde où le virus a été maintenu sous contrôle à un autre symbole d'incertitude virale.

Au cours des 48 dernières heures, des représentants du gouvernement, y compris des membres du parlement et le ministre de l'Agriculture, David Littleproud, sont allés à la télévision et ont attaqué la décision de donner la priorité au tennis par rapport à ce qu'ils croyaient être des besoins plus essentiels, comme le recrutement de travailleurs saisonniers, l'assouplissement des frontières de l'État restrictions ou autoriser quelque 40 000 Australiens à revenir de l'étranger. Ils ne le peuvent pas, en partie, en raison des limites strictes des arrivées internationales quotidiennes.

Les limites demeurent même si l'Australie a mis fin il y a longtemps à l'un des verrouillages viraux les plus stricts au monde. À Melbourne, la police a imposé une agression de près de quatre mois contre le virus. Pendant ce temps, les écoles et les commerces ont été fermés et les résidents n'ont pu sortir que pendant une heure (et plus tard deux) par jour, soit pour faire de l'exercice, soit pour aller à l'épicerie ou à la pharmacie. Ils devaient également rester à moins de trois milles de leur domicile à moins d'avoir un permis.

L'approche stricte a fonctionné. L'Australie a l'un des taux d'infection par habitant les plus bas parmi les grands pays.

Lorsque le verrouillage a été levé, Tiley a passé des mois à se battre pour obtenir des privilèges spéciaux pour les joueurs de tennis qui, selon lui, étaient essentiels pour sauver le tournoi. Il a insisté pour que le championnat se rapproche le plus possible de son début traditionnel à la mi-janvier, plutôt que de le déplacer dans un autre pays ou de le retarder jusqu'en décembre, date à laquelle les vaccins devraient être plus largement disponibles.

Mis à jour 19 janvier 2021 à 5 h 02 HE

Il s'est engagé à dépenser des millions pour affréter des avions et à couvrir les coûts d'une quarantaine limitée des joueurs qui arrivent, ainsi qu'une quarantaine complète pour la plupart des autres plus de 1200 personnes à venir pour l'Open d'Australie, qui devrait commencer le 8 février. et trois événements de mise au point.

Dans une interview fin décembre, Tiley a déclaré qu'il n'y avait aucune garantie que la vie serait plus normale d'ici décembre 2021. "Est-ce risqué maintenant ? Oui, mais cela pourrait être tout aussi risqué en décembre ", a-t-il déclaré.

Les risques immédiats sont devenus évidents peu de temps après que les joueurs ont commencé à arriver tard la semaine dernière. Premièrement, il y a eu une rumeur samedi selon laquelle un agent de bord et un autre passager avaient été testés positifs sur un vol au départ de Los Angeles (une troisième personne a ensuite été testée positive). Puis Tiley a annoncé qu'un passager d'un avion d'Abou Dhabi - Sylvain Bruneau, l'entraîneur de Bianca Andreescu, championne de l'Open des États-Unis 2019, a reconnu que c'était lui - avait été testé positif. Dimanche, c'était quelqu'un, encore pas un joueur, dans l'avion de Doha, et un autre du vol d'Abu Dhabi.

Plus de 70 joueurs qui ont choisi de venir en Australie en supposant qu'ils seraient en mesure de s'entraîner tant qu'ils étaient testés négatifs ont reçu l'ordre de rester dans leur chambre d'hôtel pendant deux semaines. Beaucoup se sont plaints sur les réseaux sociaux. Certains ont demandé à quitter le pays immédiatement et on leur a dit qu'ils ne pouvaient pas.

Daniel Andrews, le premier ministre de Victoria, a rejeté de telles mesures. "Les gens sont libres de fournir des listes de demandes, mais la réponse est non" "Il n'y a pas de traitement spécial ici."

Tiley a nié les plaintes des joueurs selon lesquelles Tennis Australia ne les avait pas avertis du potentiel d'une quarantaine stricte sans accès aux courts de tennis.

Il a déclaré qu'il y avait des appels téléphoniques hebdomadaires pendant quatre mois avec les membres des conseils des joueurs pour les tournées professionnelles masculines et féminines au cours desquels il a clairement indiqué que l'Australie avait une exigence de quarantaine obligatoire de 14 jours pour toute personne ayant un contact étroit avec quelqu'un qui avait testé. positif.

"Je leur ai rappelé que cela allait toujours être un risque", a déclaré Tiley lors d'une téléconférence lundi. "Même maintenant", a-t-il déclaré, "s'il y a une épidémie majeure, le commissaire à la santé de Victoria pourrait la semaine prochaine décider qu'aucun joueur ne peut s'entraîner pendant la quarantaine.

Lundi a entraîné d'autres complications, les responsables ayant annulé de manière inattendue tous les entraînements à Melbourne Park jusqu'à 15h30. car ils ne pouvaient coordonner en toute sécurité l'arrivée de tant de personnes que plus tard dans la journée.

Trois tests positifs supplémentaires ont été renvoyés lundi, dont deux impliquant des joueurs, mais Tiley a déclaré mardi soir que les cas semblaient être ce que l'on appelle une excrétion virale, plutôt que des positifs aigus, et il ne s'attendait pas à des changements du nombre de personnes. sur les verrouillages durs.

Daria Abramowicz, la psychologue sportive de la championne du simple féminin de Roland-Garros 2020, Iga Swiatek, qui a raté sa séance d'essais lundi, a déclaré lundi que toute l'incertitude mettait à rude épreuve les nerfs des joueurs.

"L'information donne un sentiment de sécurité et de stabilité", a-t-elle déclaré. "Tout le monde a besoin des outils d'ajustement dès maintenant."

Tiley s'est engagé à faire tout ce qu'il pouvait pour rendre les joueurs plus à l'aise, avec de la nourriture et du matériel d'exercice supplémentaires. Il a déclaré que les officiels examinaient le calendrier de la compétition qui devait commencer le 31 janvier pour trouver les ajustements qui pourraient être apportés pour aider les joueurs incapables de s'entraîner pendant deux semaines, à part frapper des balles contre les murs de leur chambre d'hôtel.

"Ce n’est pas une situation formidable", a-t-il déclaré. "Vous êtes coincé dans votre chambre pendant 14 jours."