QUITO, Équateur – Des corps laissés de côté sur les trottoirs. Les autorités ont du mal à suivre les décès. Salons funéraires, en cercueils, utilisant des boîtes en carton fabriquées par des entreprises qui conditionnent généralement des bananes et des crevettes.

La calamité qui se déroule dans la capitale des affaires de l'Équateur, Guayaquil, offre un regard inquiétant sur la façon dont la capacité des fonctionnaires à répondre à la pandémie de coronavirus en Amérique latine peut être dangereusement entravée par l'inégalité, la faiblesse des services publics et les économies fragiles qui caractérisent une grande partie de la région.

L'Équateur donne un aperçu de l'impact du coronavirus sur l'Amérique latine

« Ce que nous voyons à Guayaquil, c'est ce qui peut arriver dans la plupart des grandes villes d'Amérique du Sud, où des poches de richesse cosmopolite coexistent avec une pauvreté généralisée », a déclaré Alexandra Moncada, qui dirige les activités en Équateur pour l'organisation d'aide internationale CARE.

Pays de 17 millions d'habitants, l'Équateur a l'un des taux officiels les plus élevés d'infections à coronavirus et de décès par habitant en Amérique latine.

On ne sait toujours pas pourquoi il a été si profondément affecté. Certains experts estiment que le virus a peut-être voyagé le long des liens migratoires profonds du pays avec l'Espagne et l'Italie durement touchées, puis s'est propagé alors que l'Équateur tardait à adopter des mesures de distanciation sociale.

Le nombre officiel de décès par coronavirus en Équateur est passé à 220 mardi, le dernier chiffre disponible, avec 182 autres cas répertoriés comme «probables» mais non confirmés – plus élevés que ses voisins plus grands et plus peuplés, le Pérou et la Colombie.

Le président équatorien, Lenín Moreno, a averti que le chiffre réel est beaucoup plus élevé, mais que parce que les tests sont limités, l'étendue réelle des infections est impossible à déterminer.

La plupart des décès sont survenus à Guayaquil, une ville portuaire dynamique de trois millions d'habitants du Pacifique, qui est devenue la première grande métropole de la région à voir ses services publics s'effondrer.

Depuis le début de la crise fin mars, le gouvernement a récupéré 1 350 corps dans les maisons de Guayaquil, selon le bureau de Jorge Wated, qui dirige le groupe de travail chargé de récupérer les morts dans la ville. Une soixantaine de corps sont collectés quotidiennement, a indiqué son bureau.

Le virus a déchiré les luxueuses communautés fermées et les quartiers pauvres à flanc de colline. En quelques jours, l'explosion de la mortalité a submergé les autorités et des centaines de corps ont commencé à s'accumuler dans les hôpitaux, les morgues et les maisons.

Lourdes Frías a déclaré qu'elle avait passé cinq jours à essayer de faire récupérer le corps d'un voisin âgé décédé la semaine dernière après avoir eu des problèmes respiratoires. Les lignes téléphoniques d'urgence étaient constamment occupées, a-t-elle déclaré. les rares fois où elle a réussi, on lui a dit que personne n'était disponible pour l'aider.

Au fil des jours, d'autres dans son immeuble du quartier Socio Vivienda de Guayaquil ont commencé à réclamer que le corps soit emmené dans la rue. La police a finalement enlevé les restes.

« Notre situation est un cauchemar dont nous ne pouvons pas nous réveiller », a déclaré Mme Frías.

La flambée des décès à Guayaquil – et les images circulant sur les réseaux sociaux de corps enveloppés de plastique et laissés sur le pas de la porte – a révélé l'impact potentiel de la pandémie sur les pauvres dans les pays en développement, où l'accès aux soins de santé et à d'autres ressources est défectueux même dans le le meilleur des temps.

Alors que le virus se propageait, certaines familles ont déclaré que leurs proches avaient passé des jours à se faire soigner à l'hôpital; récupérer les corps de leurs proches a pris des jours, tout comme le fait de les faire enterrer.

La crise du cadavre a atteint des proportions telles que les fabricants locaux de carton, qui produisent normalement des emballages pour les produits agricoles exportés, ont commencé la semaine dernière à donner des cercueils en carton aux familles touchées.

«C'est quelque chose de bénéfique, c'est une solution», a déclaré Pedro Huerta, dont l'usine d’emballage de Guayaquil fait don de 600 cercueils en carton par jour. Le carton de son usine conditionne généralement les bananes de l'Équateur pour Dole.

Comme de nombreux résidents de Guayaquil qui travaillent dans l'économie informelle, sans avantages sociaux ni sécurité d’emploi, Mme Frías, femme de ménage, a perdu sa capacité de gagner sa vie lorsque la quarantaine a été imposée. Dans le même temps, les pénuries causées par le verrouillage ont fait monter les prix des denrées alimentaires.

Les habitants disent que le prix des pommes de terre, un aliment de base national, a grimpé à Guayaquil ces dernières semaines: un dollar utilisé pour aller chercher cinq livres de pommes de terre. Maintenant, il en achète un seul.

Pour atténuer les difficultés économiques, la semaine dernière, le gouvernement a commencé à verser aux travailleurs informels une allocation mensuelle de 60 $ pour rester à la maison. Le montant représente environ le quart de ce qu'une femme de ménage comme Mme Frías gagne généralement en un mois.

«J'ai toujours aimé avoir mes affaires: mes haricots, mon riz», a-t-elle déclaré. « Maintenant, je vis de la grâce de Dieu. »

La pandémie a laissé l’économie équatorienne déjà en difficulté avec peu d’options au-delà des bourses.

L’effondrement des prix du pétrole a décimé la principale source de revenus du gouvernement. Un plan d'austérité inopportun poussé par M. Moreno, le président, pour apaiser les créanciers internationaux a conduit au licenciement de 3 500 agents de santé publique l'année dernière.

Et la décision de l'Équateur d'utiliser le dollar américain comme monnaie officielle, prise lors d'une crise financière en 2000, signifie que M. Moreno ne peut pas imprimer plus d'argent pour indemniser les travailleurs touchés.

Les pressions économiques auxquelles sont confrontés les pauvres de Guayaquil soulignent la dynamique de>

«Nous pensons qu'à un moment donné, tout le monde passera par une transmission communautaire généralisée» du virus, a-t-il déclaré.

Certaines des premières infections confirmées à Guayaquil ont été attribuées à des étudiants équatoriens aisés qui fréquentaient l'école en Espagne mais sont retournés dans leurs familles pour échapper à l'épidémie en Europe. Les infections se sont propagées lors des mariages de la haute société le mois dernier, selon les autorités locales.

Au moment où le virus a trouvé son chemin vers les bidonvilles, la dynamique s'était inversée. Alors que les Équatoriens plus aisés ont pu s'approvisionner et se retirer chez eux, de nombreux travailleurs manuels ont défié les ordres du gouvernement de rester à la maison pour joindre les deux bouts.

Les résidents des quartiers pauvres disent que beaucoup de leurs voisins continuent de travailler tous les jours, ce qui augmente le risque de contagion. Certains vont de porte en porte, mendiant de la nourriture.

Les banques se sont transformées en zones à haut risque une fois que les Équatoriens, beaucoup sans compte bancaire, se sont présentés en grand nombre pour récupérer leur allocation de 60 $ en espèces.

« Il y a des collègues qui continuent de sortir tous les jours parce qu'ils sont les seuls soutiens de famille », a déclaré Lenny Quiroz, chef du syndicat équatorien des femmes de ménage basé à Guayaquil. «Les gens se retrouvent sans argent, sans nourriture.»

La crise de l'Équateur a particulièrement touché les quelque 500 000 Vénézuéliens qui ont fui l'effondrement économique de leur pays. Contrairement aux Équatoriens, ils ne sont pas éligibles aux paiements de relance du gouvernement. Bien que l'Équateur ait nominalement des soins de santé universels, beaucoup craignent qu'ils ne soient les derniers en ligne pour le traitement.

Génesis Portillo, 26 ans, est arrivée en Equateur du Venezuela il y a six mois avec son petit ami. Ils ont tous deux trouvé un emploi d'assistants commerciaux dans la ville de Machala, à environ trois heures de Guayaquil, mais les ont perdus lors de la pandémie.

Ils ont dit qu'ils avaient dépensé leurs dernières économies pour s'approvisionner en nourriture. Le stock devrait durer environ un mois, ont-ils dit, mais ils n'ont aucun moyen de rentrer chez eux si les conditions se détériorent.

« J'ai trouvé des gens qui nous ont aidés parce qu'ils savent que nous sommes tous ensemble dans cette crise, mais j'ai peur de tomber malade », a déclaré Mme Portillo. « S'il n'y a pas de ressources pour assister aux Équatoriens, que reste-t-il à un immigré? »

Isayen Herrera a contribué aux reportages de Caracas, Venezuela.