Il est temps de commencer à poser des questions existentielles sur les tentatives de la NFL de jouer à travers la pandémie de coronavirus. Après des résultats presque parfaits pendant le camp d'entraînement - un total de sept infections de joueurs se sont produits du 12 août au 19 septembre - le premier trimestre de la saison 2020 a produit un écrasement de violations de protocole et de résultats de tests positifs, ainsi qu'un flambée de l'équipe en cours et la possibilité d'une seconde.

Épidémie de COVID-19 dans la NFL

La NFL semble fixée sur le défi individuel et d'équipe comme source du problème, par opposition aux attentes irréalistes pour la vie dans et autour de ce qu'elle a appelé une "bulle de football virtuelle". Mais un certain nombre de failles sont apparues dans les protocoles de la ligue, des failles qui existeraient même si la NFL pouvait trouver un moyen de les imposer de manière cohérente et efficace aux 8000 employés de l'équipe que la ligue surveille chaque semaine.

Rien n'indique que la ligue envisagerait de passer à une bulle plus serrée. Ainsi, à l'approche des matchs de la semaine 5, la NFL se trouve à un point d'inflexion critique. Est-ce que ça va marcher ? Regardons de plus près.

Comment savez-vous que la NFL est fixée sur le défi en tant que cause principale ?

Dans une note de cette semaine, le commissaire Roger Goodell a écrit: "La pré-saison et les trois premières semaines de la saison régulière ont prouvé que le strict respect des protocoles obligatoires ... permet de jouer au football dans un environnement sûr et responsable."

Ce sentiment a été renforcé mercredi par le médecin-chef de la NFL, le Dr Allen Sills, et le médecin de la NFL Players Association, le Dr Thom Mayer.

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Sills a déclaré: "Il est extrêmement important que nous ne soyons pas complaisants dans notre application rigoureuse de mesures qui se sont avérées efficaces: toujours porter des couvre-chefs, maintenir une distance physique et pratiquer une hygiène des mains saine."

Mayer a déclaré: "Nous encourageons chacun à faire sa part pour suivre les protocoles et se protéger mutuellement."

Le message est clair.

Mais la NFL n'a-t-elle pas changé ses protocoles ?

Oui, tout comme Sills l'a dit à mesure que la situation évoluait. La ligue et la NFLPA travaillent ensemble sur chaque changement de règle, de sorte que les joueurs ont tacitement signé. Mais cela va presque sans dire: faire évoluer ou améliorer un protocole est une reconnaissance implicite que l'itération précédente n'était pas suffisante. Toute interprétation juste de cet aveu porterait au moins une partie du blâme sur les protocoles eux-mêmes.

Alors que s'est-il passé ici ?

La NFL et la NFLPA enquêtent sur ce qu'elles espèrent être une valeur aberrante extrême dans le Tennessee. Depuis le 24 septembre, 22 personnes de l'organisation des Titans ont renvoyé des tests positifs. L'équipe a fermé ses installations le 29 septembre. Le fait que les joueurs des Titans retournent toujours des tests positifs huit jours plus tard a pointé les enquêteurs de la NFL et de la NFLPA vers des rapports selon lesquels les joueurs ont enfreint le protocole et se sont rassemblés pour des séances d'entraînement alors qu'ils étaient censés s'isoler à la maison.

L'épidémie des Titans a également révélé un trou dans le protocole. La NFL est entrée dans la saison en testant les joueurs tous les jours sauf le jour du match. Il n'a jamais explicitement expliqué cette décision, mais la raison la plus probable est que les équipes ne recevraient pas les résultats précis des tests de réaction en chaîne par polymérase à temps pour le coup d'envoi. En raison de ce timing, les joueurs et entraîneurs des Titans ont passé 24 heures supplémentaires les uns autour des autres avant de passer une autre série de tests. Des tests au point de service plus rapides mais moins précis sont désormais administrés le jour du match aux équipes qui ont subi une exposition ou une infection active.

Dans l'intervalle, les joueurs de quatre autres équipes - les Falcons d'Atlanta, les Patriots de la Nouvelle-Angleterre, les Chiefs de Kansas City et les Raiders de Las Vegas - ont produit des résultats de test positifs au cours de la même période. Les Falcons, Chiefs et Raiders n'ont signalé aucune infection d'autres joueurs jusqu'à présent. Trois joueurs des Patriots - le quart Cam Newton, le demi de coin Stephon Gilmore et le plaqueur défensif de l'équipe d'entraînement Bill Murray - ont renvoyé des tests positifs à quatre jours d'intervalle.

Les Patriots pourraient-ils être une deuxième épidémie ?La NFL aurait-elle dû reporter le match des Patriots-Chiefs ?

Pour être sûre à 100%, la NFL devait suspendre le jeu jusqu'à ce que toute personne en contact avec Newton soit sortie de la période d'incubation complète. Selon les Centers for Disease Control and Prevention, cette période peut durer jusqu'à 14 jours.

Sensationnel. C'est long dans le cadre d'un planning de match hebdomadaire.

Droite. Et c'est là que nous entrons dans les considérations pratiques. Si la NFL reporte chaque match impliquant une équipe qui subit une infection active, elle aura du mal à terminer une saison complète. La reprogrammation du match de la semaine 4 des Titans contre les Steelers de Pittsburgh a été assez indolore, mais tous les matchs ne seront pas si faciles à changer.

Et cela est particulièrement vrai lorsque les joueurs, entraîneurs et autres employés de l'équipe sont quotidiennement exposés à la communauté locale après avoir quitté les locaux de l'équipe. L'approche de la NFL consiste explicitement à minimiser le risque, pas à l'éliminer.

Ce ne serait pas un problème s'ils étaient dans une vraie bulle.

C'est vrai. Dans une interview au cours de l'été, Sills a déclaré que la ligue avait envisagé des options de bulle et n'excluait pas la possibilité de passer à une option si nécessaire. Mais ni la NFL ni la NFLPA ne considéraient qu'une bulle était réaliste, que ce soit à l'échelle de la ligue ou au sein de chaque marché - sans parler de l'inconfort lié à la séparation des joueurs et des entraîneurs de leurs familles pendant six mois.

"Nous avons atterri à l'endroit où tout le monde se sentait le plus à l'aise", a déclaré Sills à l'époque, "en termes de sécurité contre les aspects pragmatiques."

Blessures "- Classement du Football Power Index"Plus de couverture NFL "

Même le passage à 32 bulles de marché obligerait chaque équipe à héberger des centaines de personnes dans un hôtel, puis à maintenir la bulle grâce au transport vers les aéroports, les installations des équipes et les stades. La ligue devrait également accueillir les officiels du match, qui vivent dans tout le pays, ainsi que tous les travailleurs essentiels que les personnes à l'intérieur de la bulle rencontreraient lors des matchs et pendant les voyages.

Alors, comment la NFL envisage-t-elle de fonctionner dans une pandémie ?

Avant le début du camp d'entraînement, Sills préfigurait l'environnement actuel.

"Nous avons toujours dit que nous nous attendions à ce qu'il y ait des cas positifs parmi les joueurs et le personnel", a déclaré Sills en juillet. "Et il peut y en avoir un certain nombre dans chaque équipe. Tant que ce virus est endémique dans la société, nous continuerons à voir de nouveaux cas. Ce que nous pensons est important, c'est que nous ayons des protocoles en place qui peuvent identifier ces cas comme le plus rapidement possible, et nous nous assurons qu'une fois que nous les identifions, nous prenons la bonne action, c'est-à-dire isoler l'individu de l'équipe, lui donner le traitement approprié, puis faire la recherche des contacts. "

Cela ne semble pas avoir fonctionné au Tennessee.

La NFL et la NFLPA enquêtent sur ce qui s'est passé là-bas, et il est certainement possible qu'elles découvrent les violations qui ont causé ou exacerbé l'épidémie. Mais comme l'épidémiologiste Zachary Binney l'a dit plus tôt cette année: "Des cas peuvent survenir même si vous faites de votre mieux."

Cela peut arriver aussi innocemment qu'un entraîneur est infecté par un enfant d'âge scolaire qu'il embrasse après son retour du travail à la maison, a déclaré Binney. En d'autres termes, les cas et même une épidémie peuvent être le résultat de la malchance en plus de la non-conformité. Dans un tweet mercredi, Gilmore a déclaré: "J'ai suivi tous les protocoles, mais cela m'est arrivé."

Après deux jours consécutifs avec des tests COVID-19 négatifs, l'entraîneur Mike Vrabel avait espoir que les Titans pourraient retourner dans leurs installations mercredi. Cependant, deux joueurs ont été testés positifs Wade Payne

Mais nous avons tous vu des exemples de non-conformité à la NFL.

Il n'y a pas de doute. Comme l'a souligné Dan Graziano d'ESPN la semaine dernière, plus de quelques employés de haut niveau de la NFL ont fait preuve d'un mépris flagrant pour les protocoles. Cinq entraîneurs en chef ont été condamnés à une amende de 100 000 $ chacun, et leurs équipes de 250 000 $ chacun, pour ne pas avoir correctement porté des masques sur la ligne de touche pendant les matchs. Ces entraîneurs étaient: Vic Fangio (Denver Broncos), Pete Carroll (Seattle Seahawks), Kyle Shanahan (San Francisco 49ers), Jon Gruden (Las Vegas Raiders) et Sean Payton (New Orleans Saints). La NFL a pris la mesure extrême de menacer les équipes de perdre des choix au repêchage et même de confisquer des matchs en cas de violations répétées.

Pendant ce temps, 10 joueurs de Raiders ont été condamnés à une amende pour ne pas avoir porté de masque lors d'un événement caritatif. Il y a eu d'autres violations plus subtiles. Par exemple, il est interdit aux joueurs de s'approcher à moins de 6 pieds les uns des autres après les matchs. Ce mandat a été largement ignoré et la NFL n'a pas été en mesure de l'appliquer jusqu'à présent. La vidéo de Gilmore parlant en face à face lundi soir avec le quart-arrière des Chiefs Patrick Mahomes en est un exemple particulièrement notable.

Binney a comparé la situation difficile à jouer la défense dans la NFL. Si un joueur n'effectue pas sa mission de couverture, l'ensemble du système peut être interrompu.

Y a-t-il eu de bonnes nouvelles ?

En fait, oui. À ce stade, aucun membre des Vikings du Minnesota n'a renvoyé de résultats de test positifs après son match contre les Titans le 27 septembre, un jour avant que huit membres de l'organisation Titans ne produisent des tests positifs.

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  • C'est un petit point de données, mais l'une des préoccupations initiales de jouer au football dans une pandémie était l'incapacité de maintenir une distance physique pendant le match réel. Cette limitation n'a conduit à aucune transmission de virus signalée. Cela ne signifie pas que le virus ne peut pas se propager pendant la lecture, mais il ne semble pas s'être produit dans ce cas. Les protocoles du jour du match de la NFL limitant les interactions et encourageant la couverture du visage sur la ligne de touche auraient pu contribuer à ce résultat.

    Y a-t-il autre chose qui pourrait être en jeu depuis la fin du camp d'entraînement ?

    Un domaine évident que la NFL et la NFLPA doivent étudier est l'ajout de voyages au paysage. L'annulation de la pré-saison signifie que les équipes n'ont jamais quitté leur ville natale cet été. Sur le plan structurel, la plus grande différence entre le camp d'entraînement et la saison régulière est que les entraîneurs et les joueurs ont passé du temps dans les avions, dans les hôtels et dans les stades opposés.

    Pour revenir au début: cela peut-il fonctionner ?

    Si elle est satisfaite, la demande de Goodell pour une "stricte adhésion" aux protocoles pourrait minimiser les risques d'épidémies. Mais la NFL ou la NFLPA ne peuvent pas faire grand-chose à propos de la période d'incubation du COVID-19. Il faut du temps pour confirmer si une infection a effectivement été contenue. À moins d'une bulle, l'achèvement d'une saison 2020 complète exigera des résultats positifs à plusieurs reprises à partir d'une série de risques calculés.