Ce n'était pas censé se produire. Pendant un instant, Steve Katsurinis a été tellement surpris par ce que disait l'épidémiologiste d'État qu'il ne pouvait pas penser du tout.

© Craig F. Walker/Globe Staff
L'été à Provincetown a commencé par des vacances comme d'habitude, mais la variante Delta est arrivée, les gens sont tombés malades et les limites sont revenues.

En tant que président du Conseil de santé de Provincetown, Katsurinis avait aidé à diriger cette petite ville balnéaire à la pointe de Cape Cod en toute sécurité au cours de la dernière année et demie de la pandémie. C'était son travail de naviguer dans la science en évolution rapide et les directives fédérales et étatiques en constante évolution, et jusqu'à présent, la ville s'en était bien tirée.

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Seules 65 personnes dans la ville d'environ 5 000 habitants y avaient été testées positives tout au long de 2020, en grande partie en raison de restrictions strictes et d'un public coopératif. Un propriétaire l'a décrit comme un « hameau du monde extérieur ». Et, juste à temps pour la saison estivale, la communauté avait atteint l'un des taux de vaccination les plus élevés de l'État. Provincetown était ouvert aux affaires. Des dizaines de milliers de personnes démasquées arrivent chaque semaine pour participer à la renaissance.
Des cas révolutionnaires dans le cluster de Cape Cod soulèvent des questions au CDCUn mois entier de la saison estivale s'est écoulé sans que la seule clinique de santé de la péninsule n'enregistre un cas positif. Lorsqu'une personne infectée est apparue le 6 juillet, les autorités ne s'étaient pas trop inquiétées. Mais ensuite, de plus en plus de personnes sont arrivées dans la salle d'attente à la recherche de tests.
Et maintenant, lors d'un sinistre appel Zoom à la fin de la deuxième semaine de juillet, l'État partageait une nouvelle statistique qui changerait tout, à Provincetown et à travers le pays: près des trois quarts des personnes qui vivaient ou visitaient le ville ce mois-là et testés positifs pour la nouvelle variante virulente Delta du virus ont été vaccinés.
Katsurinis faisait des calculs effrénés dans sa tête. Tout le monde savait qu'il y aurait des infections à virus. Mais cette épidémie semblait être provoquée par des personnes vaccinées. Il a trouvé sa voix.
« Donc, ce qui s'est passé ici le 4 juillet va se produire dans toute l'Amérique, à chaque jour férié ? » a-t-il demandé aux responsables de la santé et de la ville lors de l'appel.
Personne ne savait avec certitude. Mais soudain, le rêve d'écraser le COVID par la vaccination semblait s'éloigner.
En quelques semaines, il était clair que tout ce qui s'était passé parmi les fêtards de Provincetown avait remodelé la compréhension de la communauté scientifique des vaccins et brisé toute illusion d'un été post-pandémique insouciant pour les vaccinés.
"Des enquêtes récentes sur les épidémies montrent que la variante Delta se comporte de manière unique et différente", a déclaré la directrice du CDC, le Dr Rochelle Walensky, lors d'une conférence de presse le 27 juillet. "Dans les zones à transmission importante et élevée, le CDC recommande aux personnes entièrement vaccinées de porter des masques."
En privé, dans une présentation interne qui a été divulguée au Washington Post, l'agence fédérale a été plus directe.
« La guerre a changé », ont écrit les responsables.
Il n'y avait pas grand-chose à craindre à Provincetown à l'approche de juillet. En tant que communauté unie avec une expérience dans la lutte contre la crise du sida il y a des décennies, la ville avait traité le nouveau coronavirus avec prudence collective dès le départ.
La stratégie conservatrice avait porté ses fruits : Provincetown n'a connu aucune épidémie majeure pendant toute la pandémie et un seul décès. Lorsque l'État a annoncé qu'il assouplirait les restrictions sur les masques et la distanciation fin mai, les responsables ont discuté du maintien des règles locales un peu plus longtemps, a déclaré Katsurinis. Mais ils ont fait confiance à la science, et la science a dit : les personnes vaccinées sont en sécurité.
La directrice du CDC, Rochelle Walensky, déclare que l'épidémie de Provincetown prouve que les vaccins fonctionnent« Je suis optimiste. Je pense que beaucoup de gens le sont. Je voulais croire que nous faisions la bonne chose. Il était facile de croire que c'était la bonne chose », a déclaré Katsurinis. "Quand les experts vous disent que vous pouvez, vous le faites."
Rob Anderson se souvient qu'à la fin du mois de juin, il avait franchi la porte arrière de la Canteen, le charmant petit restaurant de fruits de mer sur la plage dont il était copropriétaire, et avait vu des gens en maillot de bain manger – les pieds dans le sable, des enfants dansant sur Motown de la musique, des chiens se faufilant entre les jambes des gens et l'océan large et bleu derrière eux. C'était comme l'ancienne cantine, l'endroit qui lui manquait : bondé, facile, animé et bruyant. Des gens partageant des assiettes de nourriture et se frottant à des étrangers. "Est-ce correct?" pensa-t-il, par réflexe. Puis il se souvint et il sourit : Oui, ça l'était.
J.M. Jericho est arrivé de New York avec son mari le samedi 3 juillet. C'était nuageux, frais et humide, mais cela n'avait pas d'importance. Le couple considérait Provincetown comme « notre petite ville ». Ils adoraient son sens de la communauté et son architecture originale, et étaient ravis de la voir sauter après la ville fantôme qu'elle avait été lors de leur visite l'année précédente.
« Il y avait ce sentiment que tout le monde sortait de cet arrêt de COVID », a-t-il déclaré. "Pendant un instant, nous avons pensé:" Oh, c'est vraiment fini. ""
Ce week-end, des centaines de personnes ont fait la queue devant le complexe Boatslip chaque après-midi à 16 heures. pour le Tea Dance, présenté comme « la plus grande soirée dansante en plein air de Provincetown ». Les videurs ont vérifié les cartes de vaccination à côté des pièces d'identité à la porte. La pluie ce soir-là a emporté les barbecues et les fêtes en plein air, et certains clubs et restaurants étaient toujours fermés, alors des foules de gens se sont pressées dans une poignée de bars pour danser toute la nuit. La boîte de nuit A-House était plus bondée et en sueur que quiconque n'en avait vu depuis des années. Certains ont demandé en plaisantant : « Alors COVID a été annulé ? » Mais "un sentiment d'espoir renouvelé" a rempli la piste de danse, selon un participant.
Provincetown continue de repousser le cluster COVID-19, selon le directeur municipalMercredi, Jericho ne pouvait pas arrêter de tousser. Lui et son mari avaient été vaccinés avec le vaccin Pfizer en avril. Jeudi, il s'est rendu à Outer Cape Health Services pour passer un test.
Son résultat positif au COVID n’était que le quatrième enregistré à la clinique en 32 jours. Il s'enfuit aussitôt du Cap et tire la sonnette d'alarme à ses amis.
Le directeur général Alex Morse a entendu parler des cinq premiers cas environ ce vendredi 9 juillet. La ville avait prévu quelques points positifs, avec des milliers de personnes descendant de San Francisco, Seattle, Miami, New York, et lorsque Morse a parlé au personnel de le centre médical, ils lui ont dit que les cas étaient tous bénins. Aucune raison de s'alarmer.
Il n'a pas été question d'annuler la légendaire Bear Week, la célébration annuelle qui s'adresse à une foule gay plus âgée, et samedi, les maisons de location se sont vidées des fêtards du 4 juillet et se sont remplies à nouveau.
Mais alors que Bear Week passait à la vitesse supérieure, les discussions sur un nombre croissant de tests positifs ont commencé à tourbillonner sur les réseaux sociaux.
Un forum de discussion en ligne de la Semaine de l'ours rempli de notes de vacanciers qui étaient rentrés chez eux après la première semaine de juillet et s'étaient mis dans leur lit. Ils publiaient des articles sur la toux, les maux de tête et la fièvre.
"Est-ce que quelqu'un d'autre se sent malade?" a demandé une personne.
Soudain, la joie décomplexée d'une semaine plus tôt s'était évanouie. Rob Anderson, le propriétaire du restaurant Canteen, est entré dans Outer Cape Health Services pour un rendez-vous de routine en dermatologie et a été surpris de trouver la salle d'attente pleine de monde, dont certains étaient drapés sur des chaises. Encore plus troublant était le calme, la raideur avec laquelle les gens tenaient leur corps et la suspicion qui était revenue dans leurs yeux.
Au milieu de la Bear Week, les cas positifs arrivaient à 20, 30, près de 40 par jour. Jeudi, Provincetown a atteint son niveau de positivité maximal de plus de 15%, contre zéro pour cent quelques semaines plus tôt. Les responsables de la santé de la ville se réunissaient quotidiennement avec l'État et des échantillons étaient envoyés au Broad Institute de Cambridge pour analyse génomique.
C'est vendredi ou samedi que Steve Katsurinis se souvient d'avoir assisté à cette réunion Zoom, d'avoir entendu combien de cas positifs se trouvaient parmi les personnes vaccinées et d'avoir réalisé toute l'importance de ce qui se passait. Il a pensé aux tests d'eaux usées effectués par le comté pour surveiller les niveaux de virus et à la façon dont les niveaux avaient augmenté autour de Thanksgiving et de Noël 2020.
Le COVID augmenterait-il chaque fois que les gens se rassemblaient, se demandait-il, même s'ils étaient tous vaccinés ?
"Nous avons tué ce Freddie Krueger, et le voilà qui arrive par la porte arrière avec Delta", a déclaré Katsurinis. « Vous vous dites : « Attendez une seconde, vous êtes mort ». »
Quatre infirmières de la santé publique travaillaient 24 heures sur 24 et le week-end, essayant de retracer les infections en arrière. Mais il n'y a pas eu d'événement unique de super-épandeur ; les gens semblaient avoir attrapé le virus dans toute la ville. Le lundi 19 juillet, Provincetown a émis un avis sur les masques. Le 25 juillet, les fonctionnaires ont fait de la consultation un mandat.
Les dirigeants de Provincetown imposent des règles de masque plus strictes au milieu de l'augmentation des cas de COVID-19Deux jours plus tard, le CDC annonçait son revirement sur les masques. Les Américains vaccinés dans les régions du pays avec des taux de transmission substantiels ou élevés devraient se masquer, a déclaré l'agence, citant le cluster de Provincetown.
"Plus nous en apprenons sur ce virus et la variation Delta, plus nous devons être inquiets et préoccupés", a déclaré le président Biden. « Il n’y a qu’une chose dont nous sommes sûrs – si ces 100 autres millions de personnes étaient vaccinées, nous serions dans un monde très différent. »
Plus de 1 000 cas ont maintenant été liés à l'épidémie à Provincetown. Plus de 600 de ces cas ont été diagnostiqués dans le Massachusetts et un peu plus de 400 ont été confirmés hors de l'État. Californie; Illinois; Connecticut; Washington DC.; Floride; Minnesota; Pennsylvanie; Rhode Island; Washington; et New York, tous les cas signalés provenant de Provincetown.
Environ 90 pour cent de tous les cas impliquaient la variante Delta, selon une étude du CDC, et près des trois quarts des personnes infectées ont été vaccinées. Les patients vaccinés avaient des charges virales aussi élevées que les personnes non vaccinées.
"C'est vraiment un rappel que lorsque vous êtes vacciné, vous n'êtes pas invincible", a déclaré Daniel Park, chef de groupe principal de génomique informatique virale au Broad Institute, qui étudie les cas de Provincetown. L'équipe de Park essaie de déterminer si les personnes vaccinées propageaient effectivement le virus, au lieu de simplement devenir infectées. Le taux de vaccination élevé dans le cluster suggère ce type de "transmission ultérieure", a-t-il déclaré, mais son équipe ne l'a pas définitivement prouvé.
Pourtant, la vaccination reste la meilleure défense contre le virus. J.M. Jericho a été infecté mais son mari, son cousin et deux amis avec lesquels ils ont voyagé sont restés en bonne santé. Environ 110 000 personnes sont allées et venues à Provincetown sur une période de deux semaines, ce qui signifie qu'environ 109 000 personnes ont visité la ville mais n'ont pas signalé avoir contracté de COVID.
Contrairement aux épidémies impliquant des personnes non vaccinées, la grande majorité des patients infectés à Provincetown présentaient des symptômes légers à modérés. Seuls huit ont été hospitalisés et aucun n'est décédé. Cette épidémie ne ressemble en rien à l'épidémie de Biogen de février 2020 à Boston, au cours de laquelle le virus a traversé une population totalement non protégée et a rendu malade jusqu'à 300 000 personnes dans le monde.
Les responsables de la santé ont été catégoriques : ce que nous apprenons sur Delta suggère que nous traversons un terrain nouveau et troublant, mais pas que nous retournons là où nous étions au printemps de l'année dernière.
Début août, l'épidémie à Provincetown était sous contrôle. Au 5 août, il n'y avait que 49 cas actifs chez les résidents de Provincetown. Le taux de positivité de la ville est revenu à environ 3 % et a baissé.
« Les vaccins ont été un énorme cadeau et une énorme avancée scientifique », a déclaré Katsurinis. « Les humains sont résilients. »

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