« Je suis au premier plan avec beaucoup de clients », a déclaré Pam Hill, caissière chez Albertsons à Los Angeles et membre du syndicat United Food and Commercial Workers. « C'est une période nerveuse pour nous. »

Lorsque le virus a commencé à se propager, certains clients et employés du magasin Hill's ne l'ont pas pris au sérieux en raison d'un mythe démystifié selon lequel les Noirs ne pouvaient pas contracter le coronavirus. Cela a rapidement changé après que deux employés de son magasin ont été testés positifs pour le coronavirus.

Les épiciers noirs se sentent de plus en plus vulnérables au coronavirus

« Nous étions mal informés pour penser que cela ne nous affectait pas », a-t-elle déclaré. « Et c'est le cas – grandement. »

Les commerces de détail et les épiceries sont quelques-uns des rares espaces publics encore ouverts, et ils sont occupés de manière disproportionnée par des travailleurs noirs.

« Les travailleurs noirs mettent leur vie et leur santé en jeu pour fournir des biens et des services qui comptent pour notre société », a déclaré McKinsey dans un rapport mardi. Les travailleurs noirs représentent 11,9% de la main-d'œuvre américaine, selon le Center for Economic Policy Research, un groupe de réflexion de gauche. Mais ils représentent une proportion plus élevée de travailleurs « essentiels » en première ligne pendant la pandémie.

Dans les épiceries, les pharmacies et les dépanneurs, 14,2% des travailleurs sont noirs. Dans l'industrie du camionnage, de l'entrepôt et des services postaux, 18,2% des travailleurs sont noirs.

Les travailleurs noirs représentent également une part plus élevée de la main-d'œuvre dans certaines grandes chaînes comme Walmart et Amazon. Chez Amazon (AMZN), 26,5% des travailleurs sont noirs. En 2018, chez Walmart (WMT), le plus grand employeur privé des États-Unis, 21% des travailleurs étaient noirs.

« Les Noirs et les Latinos occupent de manière disproportionnée des emplois à bas salaires. Et parmi ceux-ci se trouvent des détaillants », a déclaré Steven Pitts, président associé du Center for Labor Research and Education de l'Université de Californie à Berkeley. «Dans la mesure où vous voulez que les travailleurs s'abritent sur place, la capacité de s'abriter sur place a une forme raciale.»

Environ 29% des travailleurs blancs peuvent travailler à domicile, selon l'Economic Policy Institute. Mais moins d'un travailleur noir sur cinq et environ un travailleur hispanique sur six peuvent travailler à domicile.

Un péage disproportionné pour les Noirs américains

Le gouvernement fédéral n'a pas effectué de suivi des coronavirus par groupes démographiques, mais des disparités raciales ont été mises en évidence dans les premières données sur les décès par coronavirus en Louisiane, en Illinois, à New York, au Michigan et au New Jersey. À Chicago, 72% des décès de la ville ont été parmi les Noirs, qui ne représentent que 30% de la population de la ville. Dans le Michigan, les Noirs américains représentent 41% des décès, bien qu'ils représentent 14% de la population de l'État.

Et à New York, les Noirs représentaient 28% des décès, plus que leur représentation de 22% dans la population de la ville.

Plusieurs employés d'épicerie noirs sont morts du coronavirus, dont Phillip Thomas, 48 ​​ans, qui était un employé de Walmart à Evergreen Park, Illinois, pendant neuf ans.

« Il a quitté son travail parce qu'il était malade. Il était diabétique », a expliqué sa sœur Angela McMiller.

Les personnes souffrant de problèmes de santé sous-jacents sont davantage touchées par le coronavirus. Aux États-Unis, les Noirs sont plus susceptibles de souffrir de diabète, de maladies cardiaques et pulmonaires. Les Noirs ont des niveaux de couverture d'assurance maladie inférieurs et sont moins susceptibles d'avoir une couverture d'assurance par le biais d'un employeur que les Blancs.

De plus, le coronavirus se propage plus rapidement dans les endroits à forte densité de population, comme les villes. Les Noirs américains sont plus susceptibles de vivre dans les comtés urbains que suburbains ou ruraux, selon une analyse Pew.

« Nous voyons l'héritage du passé immédiat et du passé historique », a déclaré Pitts. « Vous n'avez pas de virus raciste. Mais vous atterrissez dans des arènes de la vie américaine fortement racialisées. Et c'est pourquoi vous voyez les impacts disparates. »

Bien que les détaillants, notamment Albertsons, Walmart et Target, aient augmenté les salaires pendant la pandémie, augmenté leurs avantages et augmenté les mesures de sécurité, certains de leurs travailleurs noirs disent que cela ne vaut pas le risque.

Une travailleuse noire de Target (TGT) à Pikesville, Maryland, qui a parlé sous couvert d'anonymat et est membre du groupe de défense des intérêts Target Workers Unite, a déclaré qu'elle prenait un congé sans solde parce qu'elle souffrait d'hypertension et que son mari souffrait d'asthme.

« J'ai des conditions sous-jacentes », a-t-elle déclaré. « C'est trop dangereux. »

– Eric Levenson de CNN a contribué à cet article.