Vitalina Williams, 59 ans, est décédée des suites d'un coronavirus le 4 avril, a déclaré son mari. Elle a travaillé comme caissière à l'épicerie Market Basket de Salem, dans le Massachusetts, et était également employée au Walmart de Lynn. Vitalina fait partie du nombre croissant d’employés d'épicerie aux États-Unis qui ont été infectés et sont morts de causes liées au coronavirus.

Vitalina est arrivée aux États-Unis à la fin des années 1990 en provenance du Guatemala pour aider à subvenir aux besoins de ses proches en Amérique centrale et pour son propre progrès économique, a déclaré sa famille. Elle n'avait aucune condition sous-jacente dont sa famille était au courant, a déclaré son mari.

Une épicière décédée d'un coronavirus a commencé à sortir avec son mari il y a 22 ans à Pâques

« Je n'ai jamais vu personne être plus aimant, plus ouvert, plus heureux qu'elle », a déclaré Williams à CNN. « Je ne l'ai jamais méritée, mais j'ai toujours voulu m'efforcer de la mériter. » Elle adorait les fleurs, en particulier les orchidées, et elle et Williams aimaient beaucoup cuisiner ensemble. Pour Vitalina, a déclaré Williams, ce fut une joie d'envoyer des cadeaux à ses frères et sœurs et nièces au Guatemala.

Williams a vu sa femme pour la dernière fois lorsqu'elle était sous ventilateur dans un lit d'hôpital. Pour plus de confort, son mari a amené un ours en peluche qu'il lui avait donné en cadeau lors de leur rendez-vous, a déclaré Williams. Puisque Vitalina était pieuse, Williams a demandé à un prêtre d'administrer ses derniers rites – les prières faites avant la mort. « Après que je sois parti, ils (l'hôpital) arrêteraient tout soutien (vital) et la laisseraient mourir », a-t-il dit.

Williams a dit que parler d'elle aux autres avait été thérapeutique, l'aidant à traverser une période difficile. Il travaille également dans un panier de marché, mais à Danvers, et espère retourner bientôt travailler pour continuer à gagner sa vie et retrouver un certain sens de la normalité. Il s'auto-isole depuis deux semaines chez lui et n'a pas été testé. Il s'inquiète de la façon dont Vitalina a contracté le coronavirus. « Je l'ai eu et je lui ai donné? » Il a demandé. « C'est une horrible pensée à laquelle penser. »

Des travailleurs aux premières lignes du coronavirus

Les employés des épiceries et les associés des magasins à travers les États-Unis sont tombés malades, certains mourant à cause du coronavirus. Leurs emplois généralement à bas salaire les mettent en contact quotidien étroit avec les autres.

Dans le Maryland, un employé d'un magasin Giant Food qui était atteint de paralysie cérébrale est décédé il y a un peu plus d'une semaine après avoir contracté un coronavirus. Des travailleurs d'un Walmart de la région de Chicago sont également décédés récemment des suites d'un coronavirus. Les épiceries, les chaînes de vente au détail et les entrepôts ont du mal à trouver un moyen de protéger leurs millions de travailleurs.

Certaines chaînes d'épicerie ont annoncé des mesures de protection, telles que l'installation de boucliers en plexiglas aux comptoirs et aux caisses enregistreuses, et la désignation d'heures de magasinage uniquement pour les personnes âgées et les autres clients à haut risque.

Vitalina travaillait au Salem Market Basket depuis 11 ans, a déclaré Justine Griffin, porte-parole de l'entreprise. Elle a travaillé pour la dernière fois sur le site le 26 mars, a déclaré Griffin, ajoutant que deux autres associés du magasin Salem ont été testés positifs pour le coronavirus et se sont mis en quarantaine, tout comme leurs contacts étroits.

« La perte de Vitalina est une tragédie pour toute notre famille Market Basket », a déclaré Griffin. « Nos pensées vont à son mari Dave, qui est également membre de notre famille Market Basket. Nous offrons notre soutien à sa famille et à ses collègues pendant cette période difficile. Nous avons mis des services de conseil à la disposition de tous les collègues ou membres de la famille dans le besoin. »

À plus de 3 000 milles de distance, la famille de Vitalina pleure

Alors que son mari et ses amis du Massachusetts pleurent la perte de Vitalina, sa famille au Guatemala fait de même de loin.

Vitalina était l'un des 10 frères et sœurs d'une famille pauvre de l'ethnie maya, a déclaré son frère, Romeo Jiatz, à CNN. Elle avait environ 12 ans son aînée et agissait comme une figure de mère car il était le plus jeune des frères et sœurs. « Elle m'a protégé, elle m'a habillé, elle m'a baigné », a expliqué Jiatz en espagnol. « Elle a toujours soutenu ma mère et nos frères et sœurs sur le plan économique également. » Vitalina était la marraine de ses trois enfants.

En tant que femme, a noté Jiatz, Vitalina a dû faire face à des obstacles supplémentaires pour s'occuper de sa famille tout en étudiant et en commençant à travailler pour gagner de l'argent pour la famille à l'âge de 12 ans. L'un de ses objectifs en émigrant aux États-Unis était d'aider sa famille dans la ville de Tecpán, au Guatemala. Lorsque Vitalina est partie il y a plus de deux décennies, Jiatz se souvient que sa sœur aînée avait dit à ses frères et sœurs: « Écoutez, nous devons nous battre pour une vie différente parce que tout ce qui nous reste au Guatemala, c'est la pauvreté. »

Alors même que la pandémie envahissait les États-Unis, Vitalina a continué de travailler. « Les gens qui doivent mettre leur vie en danger en ce moment, comme Vitalina, sont ceux qui ont absolument besoin de ce revenu », a déclaré Jiatz. « Cela montre qu'il y a deux mondes extrêmement inégaux. »

Une fois que Vitalina est devenue citoyenne américaine, a déclaré Jiatz, elle retournerait chez elle au Guatemala chaque année pour un séjour d'un mois. La famille attendait avec impatience son arrivée – et elle a toujours réussi à apporter des cadeaux pour tout le monde, même de petites choses comme des bonbons ou des vêtements. La dernière fois que Jiatz a vu sa sœur, c'était le 31 janvier au Guatemala, quand il se souvient qu'ils avaient déjeuné ensemble le jour de son anniversaire. « Elle était si gentille avec moi, comme elle l'a toujours été. »

Lorsque le mari de Vitalina a informé Jiatz que Vitalina ne survivrait probablement pas, sa famille était sous le choc. « Je ne pouvais pas le croire, je ne pouvais vraiment pas le croire », a-t-il dit. Jiatz espère se rendre aux États-Unis une fois la pandémie apaisée pour récupérer les restes de Vitalina et les ramener au Guatemala.

« Il y a tellement de douleur parmi nous, frères et sœurs », a déclaré Jiatz. « Son souhait était toujours de nous inculquer la même énergie qu'elle devait continuer à persévérer dans la vie. »

Correction: Un titre antérieur sur cette histoire a déclaré à tort que Vitalina Williams est décédée à Pâques. Elle est décédée le 4 avril.