Alors que les autorités gouvernementales mettent en garde un public inquiet contre les escroqueries liées au coronavirus, une entreprise californienne fait face à un examen minutieux par des membres du Congrès et le procureur de la ville de Los Angeles pour avoir vendu des kits de test COVID-19 qui, selon elle, pouvaient être utilisés « à la maison ou à le chevet. « 

La Food and Drug Administration a déclaré sans équivoque qu’elle n’avait autorisé « aucun test disponible à l’achat pour vous tester vous-même à domicile pour le COVID-19 ». Pourtant, fin mars, Wellness Matrix Group, une société basée à Huntington Beach, en Californie, a offert un tel test au prix de 49,95 $. « Ces tests », a promis la société aux clients, « sont légitimes et ont été vérifiés et approuvés par la Food & Drug Association des États-Unis. [sic]. « 

Une entreprise californienne sous contrôle pour les allégations de test de coronavirus à domicile

Plusieurs clients qui ont commandé les tests disent maintenant ne jamais les avoir reçus et ont tenté d'annuler leurs paiements.

L'entreprise a depuis été portée à l'attention des autorités. Le 30 mars, après que NPR a sollicité des commentaires sur les produits du Wellness Matrix Group, les enquêteurs du House Committee on Oversight and Reform ont envoyé à la société une lettre demandant des informations sur son prétendu test à domicile. Les enquêteurs ont également posé des questions sur un désinfectant de 500 $ qui, selon la société, « tue la couronne au contact ».

Par ailleurs, le procureur de Los Angeles, Mike Feuer, a déclaré que son bureau avait envoyé un avis de cesser et de s'abstenir à la société concernant ses ventes d'essai.

Les requêtes des enquêteurs ont coïncidé avec plusieurs changements sur les sites Web où les tests étaient vendus par la société. Un graphique indiquant que le produit était « approuvé » par la FDA est devenu « enregistré » par la FDA. Une référence aux tests « dans l'intimité de votre propre maison » a été supprimée, tout comme une ligne indiquant « Kit à domicile ». NPR a documenté ces changements sur la plateforme archive.is.

Un site a soudainement cessé de fonctionner le 27 mars, pour revenir le 30 mars à une adresse différente. Enfin, le 31 mars, la société a semblé cesser de proposer des produits à la vente et a affirmé dans un communiqué qu'elle avait « toujours notre seule intention » de vendre le test « en tant que système de point de service », c'est-à-dire destiné aux soins de santé. fournisseurs.

La société a également proposé de « fournir des services de télémédecine » aux clients qui souhaitaient toujours recevoir les tests, « afin qu'ils puissent utiliser le test de manière appropriée comme indiqué ». Pour ceux qui ne l'ont pas fait, le site a offert un « remboursement immédiat » pour tout client qui en voulait un.

Dans une interview, David Saltrelli, vice-président du marketing de Wellness Matrix Group, a insisté sur le fait que les tests de la société sont effectivement réels et approuvés par la FDA.

Dans un communiqué, un porte-parole de la FDA a réitéré que l'agence « n'avait pas approuvé de test à domicile, qu'un prestataire de soins de santé les guide ou non ».

Clients effrayés

Charles et Chelsey Goodan, un couple de Los Angeles, disent avoir appris le test du Wellness Matrix Group par le biais d'un ami.

À l'époque, Chelsey Goodan dit qu'elle avait commencé à se sentir malade et qu'elle craignait d'avoir contracté COVID-19.

« J'avais l'impression d'avoir fumé un paquet de cigarettes dans ma poitrine », dit-elle. « J'étais juste paniqué. »

Charles Goodan dit qu'il a des parents dans le milieu des années 70 à proximité, qui sont plus à risque de pandémie.

Compte tenu de la pénurie de tests à l'échelle nationale, Chelsey Goodan dit: « nous avions peur de ne pas avoir accès aux tests. »

Alors, quand les deux ont reçu un e-mail sur le test, ils ont décidé d'en acheter six, juste au cas où. Avec les frais d'expédition et les taxes, ils ont dépensé un total de 333,70 $.

Le procureur de la ville de Los Angeles, Mike Feuer, vu ici en 2017, a déclaré que son bureau avait demandé au Wellness Matrix Group de « cesser et s'abstenir » de vendre de prétendus tests COVID-19 à domicile. Parce que la FDA a déclaré qu'aucun kit de test à domicile n'est approuvé, dit Feuer, « quiconque essaie de nous en vendre un est un escroc. » Christopher Weber / AP

Christopher Weber / AP

D'autres amis ont également payé de l'argent.

Max Sloves a acheté un kit parce qu'il voulait rendre visite à sa mère pour son 84e anniversaire. Elle est clouée au lit et en soins palliatifs pour la maladie d’Alzheimer.

« Elle n'est pas dans un état où je peux faire FaceTime avec elle et même la faire réagir du tout », explique Sloves. « La capacité de mettre votre main sur l'épaule de quelqu'un en ce moment dans son état est vraiment significative. »

Mais Sloves dit qu'il ne pensait pas qu'il était sûr de rendre visite à sa mère à moins qu'il ne soit certain qu'il n'avait pas le virus.

« Je pensais juste que ce ne serait pas responsable, éthique [or] sûr d’être avec elle sans avoir un certain degré de certitude que je ne suis pas contagieux « , explique Sloves.

Anna Galle et son mari, PJ Sodaski, ont dépensé 246 $ pour quatre tests. Ils étaient particulièrement préoccupés par la pénurie de tests à l'échelle nationale, car Galle est enceinte.

Sodaski, Galle, Sloves et les Goodans disent tous qu'ils ont reçu des reçus pour leurs achats mais n'ont jamais reçu de messages avec des informations d'expédition. Maintenant, plus de 10 jours après la commande, ils disent qu'ils n'ont toujours pas reçu de tests réels.

Explications de l'entreprise

Dans des documents déposés auprès de la Securities and Exchange Commission, Wellness Matrix Group se décrit comme une start-up, avec « des plans pour combiner les dernières innovations en intelligence artificielle (IA), réalité virtuelle (VR), réalité augmentée (AR), technologie médicale ( MedTech) et la recherche clinique. ”

Après des tentatives infructueuses de contacter les représentants de l'entreprise et de son PDG, Barry Migliorini, NPR a pu joindre Brian J. Esposito, un homme du New Jersey qui se décrit comme un conseiller extérieur pour Wellness Matrix Group.

« C'est avec grand plaisir que j'annonce le déploiement des kits de test #coronavirus à domicile », a écrit Esposito le 23 mars dans un tweet supprimé depuis.

Esposito a accepté de mettre en place une interview téléphonique record avec lui-même et Saltrelli, vice-président du marketing de l'entreprise.

Lorsqu'on lui a demandé s'il avait une expérience dans l'industrie des soins de santé, Saltrelli a répondu: « Non, à part ça, je l'ai utilisé. » Saltrelli a déclaré que sa principale expérience était dans le marketing. Esposito a déclaré que son expérience dans les soins de santé provenait principalement de son travail dans « l'espace beauté et soins personnels ».

Avec la pandémie croissante de coronavirus, a déclaré Saltrelli, la société travaillait depuis « plusieurs mois » à trouver et à distribuer un test adapté à domicile. « Il était logique », a déclaré Saltrelli, « de l'offrir comme un test que les gens pourraient acheter chez nous et passer le test à la maison. »

« La chose la plus importante était d'obtenir la FDA – vous devez l'envoyer là-bas », a déclaré Saltrelli. « De toute évidence, vous devez vous assurer de la précision du test. Vous ne pouvez tout simplement pas tirer un test de nulle part. « 

Saltrelli a déclaré que la société avait en effet obtenu l'approbation de la FDA, mais a déclaré « vous devriez demander aux avocats » des détails sur le processus de test et d'approbation. Il n'a pas pu répondre aux questions sur les raisons pour lesquelles la FDA déclare explicitement qu'elle n'a approuvé aucun test à domicile.

« Je ne sais pas comment répondre à votre question, d'accord », a déclaré Saltrelli. « A part ça, c'était normal. »

Il ne pouvait pas non plus expliquer pourquoi l'un des sites Web de la société incluait un formulaire d'enregistrement de la FDA pour un produit appelé « CoronaCide ». Non seulement ce produit n'a pas l'approbation de la FDA pour une utilisation à domicile, mais un représentant de la société basée en Utah a déclaré qu'il n'avait aucune affiliation avec Wellness Matrix Group.

Interrogé sur les informations sur le site Web liées à l'enregistrement de la FDA pour CoronaCide, Saltrelli a déclaré: « Je ne suis pas familier. »

Quant au fabricant des kits, Saltrelli a déclaré: « Nous n'allons pas vous donner la source exacte », ajoutant: « Pour le moment, nous les achetons à Hong Kong. »

Il a déclaré qu'il ne connaissait pas une autre affirmation sur le site Web selon laquelle les tests avaient été effectués par une société de biotechnologie en Chine continentale, Hangzhou Biotest Biotech Co.

Saltrelli a également refusé de répondre aux questions sur les ventes via le site Web.

« De toute évidence, il y a une énorme demande », a déclaré Saltrelli. « Nous devons juste nous assurer que nous en avons assez pour le couvrir. »

S'exprimant sur son propre rôle dans l'entreprise, Esposito a déclaré: « Mon travail consiste à faire connaître les produits et à les mettre entre les mains du plus grand nombre de personnes possible et, espérons-le, à aider les gens. »

Parce que l'entretien a laissé des questions sur les tests et les activités de l'entreprise, NPR a de nouveau appelé le numéro de téléphone principal de Wellness Matrix Group pour obtenir des commentaires supplémentaires. La personne qui a répondu a refusé de donner un nom

masquer la légende

Questions sur le travail passé

Les poursuites judiciaires passées contre Saltrelli et une autre figure impliquée dans le groupe Wellness Matrix, George Todt, soulèvent des questions supplémentaires sur l'entreprise.

Dans les années 1990, la Federal Trade Commission a poursuivi Saltrelli et d'autres devant un tribunal fédéral, alléguant qu'ils « avaient commercialisé de manière trompeuse des forfaits de voyage auprès des consommateurs via un réseau de salles de vente par téléphone et auraient aidé et encouragé les télévendeurs à tromper les consommateurs ».

Selon des documents déposés auprès de la Securities and Exchange Commission pour une autre entreprise de Saltrelli, la FTC a obtenu une injonction permanente contre Saltrelli, lui interdisant à vie certaines pratiques commerciales liées au télémarketing et à l'industrie du voyage.

Saltrelli – hier et aujourd'hui – a nié tout acte répréhensible. Il a déclaré que le cas de la FTC ne devrait pas refléter son travail sur les tests de coronavirus.

« Les deux n'ont rien à voir l'un avec l'autre », a déclaré Saltrelli. « Tout le monde, y compris chaque membre du Congrès, chaque politicien, a certainement fait exactement la même chose à un moment donné. »

NPR a atteint Todt sur Twitter, où il se décrit comme un « père, visionnaire méditant, créant Internet III ». Le 19 mars, il a tweeté: « Des kits de test à domicile maintenant ! Approuvé par la Fda. « 

Todt a également enregistré le nom de domaine www.cs-28.com, l'un des sites vendant les kits de test, selon le registraire de domaine Web GoDaddy.

Il a posté une vidéo faisant la promotion d'un « virucide » destructeur de coronavirus du Wellness Matrix Group avec lequel vous pourriez « construire un champ de force autour de votre événement ou même pulvériser toute votre ville ». Le procureur de la ville de Los Angeles et les membres du Congrès ont demandé des informations sur ces produits désinfectants.

Extrait de l’annonce Coronastop28

Dans un courriel adressé à NPR, Todt a écrit qu'il effectuait du « développement commercial » pour Wellness Matrix Group.

Lorsqu'on lui a envoyé par e-mail une série de questions sur les kits de test, Todt a répondu qu'il était disposé à les aborder uniquement lors d'une interview télévisée ou radiophonique en direct.

« Je ne suis pas intéressé à ce que vous vous tordiez et me sortiez de son contexte », écrit-il. Il a refusé de répondre aux questions posées par NPR. Il a cependant envoyé un e-mail indiquant: « Toute personne a le droit de se tester [and] vous arrêtez cela. « 

En 2005, Todt a été poursuivi par la SEC. La commission a allégué que Todt a « orchestré deux stratagèmes frauduleux » dans lesquels il a diffusé des « informations fausses et trompeuses » pour gonfler artificiellement le cours des actions d'une entreprise – une pratique communément appelée « pompe et vidage » – et a également émis des « titres non enregistrés » pour un sou. sociétés par actions. Un tribunal fédéral a ordonné que Todt soit « définitivement empêché de participer à toute offre de penny stock ».

Dans une lettre à NPR concernant cette histoire, Hardy L. Thomas, un avocat représentant Todt, a écrit que son client « n'avait pas et n'a pas l'intention de promouvoir les actions de penny ou toute autre sécurité sur les marchés publics et aucune preuve n'existe du contraire. « 

« Il se sent vraiment si moralement corrompu »

Dans toute crise de santé publique, les experts disent que les escroqueries sont courantes.

« Chaque fois que nous avons des maladies ou des affections qui manquent de bons traitements, nous avons tendance à voir les entreprises sortir des produits de marketing du bois et exploiter les espoirs des gens pour traiter ces affections », explique Patricia Zettler, professeure de droit à l'Ohio State University et ancienne avocat en chef adjoint à la FDA.

Lorsque la FDA trouve un problème avec les réclamations d’une entreprise plus établie, l’agence commencera généralement par envoyer une lettre d’avertissement.

« Si une entreprise n'est pas un acteur récurrent de la FDA et est une entreprise de vente d'huile de serpent, les lettres d'avertissement peuvent être moins efficaces », explique Zettler.

L'administration Trump a promis de poursuivre « de manière agressive » les stratagèmes frauduleux liés à la pandémie.

La FDA a la capacité d'engager des poursuites civiles et même pénales contre les entreprises qui bafouent la loi, dit Zettler. À ce jour, la FDA n'a annoncé publiquement aucune action contre Wellness Matrix Group.

Feuer, l'avocat de LA, a déclaré que son bureau avait fixé une date limite le 2 avril pour recevoir plus d'informations de Wellness Matrix Group. Les réponses de l’entreprise, dit-il, aideront à déterminer si son bureau engagera une action en justice.

Plusieurs clients de Wellness Matrix Group se disent gênés et dupés par l'entreprise.

« Je me sens vraiment mis à profit », déclare Chelsey Goodan. « Il se sent vraiment si moralement corrompu que quiconque profiterait des gens en ce moment. »

Parce qu'il n'a pas reçu de test, Sloves n'a pas pu rendre visite à sa mère à son 84e anniversaire.

« Penser que quelqu'un s'attaquerait aux angoisses et aux peurs connues des gens dans un moment tellement rempli d'incertitude et de panique », dit Sloves, « c'est tellement répugnant. »

Comme ça:

J'aime le chargement …