Par le danois Siddiqui et Sanjeev Miglani
NEW DELHI (Reuters) - Le bilan des décès dus aux coronavirus en Inde a dépassé un quart de million mercredi dans les 24 heures les plus meurtrières depuis le début de la pandémie, alors que la maladie sévissait dans les campagnes, surchargeant un système de santé rural fragile.
Stimulée par des variantes hautement infectieuses, la deuxième vague a éclaté en février pour inonder les hôpitaux et le personnel médical, ainsi que les crématoires et les morgues. Les experts ne sont toujours pas en mesure de dire avec certitude quand les chiffres culmineront.

Les décès ont augmenté d'un record de 4 205 tandis que les infections ont augmenté de 348 421 en 24 heures jusqu'à mercredi, portant le total au-delà de 23 millions, selon les données du ministère de la Santé. Les experts estiment cependant que les chiffres réels pourraient être cinq à dix fois plus élevés.
Des bûchers funéraires ont flambé dans les parkings de la ville, et des dizaines de corps se sont échoués sur les rives du fleuve sacré Gange, après avoir été immergés par des parents dont les villages ont été dépouillés du bois nécessaire aux incinérations.

Manquant de lits, de médicaments et d'oxygène médical, de nombreux hôpitaux du deuxième pays le plus peuplé du monde ont été contraints de refuser des foules de malades, tandis que les récits de parents désespérés à la recherche de quelqu'un pour soigner leurs proches mourants sont devenus d'une banalité écœurante.
De nombreuses victimes meurent sans médecin sur place pour délivrer un certificat de décès, et même lorsqu'un médecin est disponible, le COVID-19 n'est pas spécifié comme cause du décès à moins que le défunt n'ait été testé pour la maladie, ce que peu ont été.
Bien que la courbe d'infection puisse montrer des signes précoces d'aplatissement, les nouveaux cas sont susceptibles de diminuer lentement, selon le virologue Shahid Jameel.

"Il semble que nous ayons atteint un plateau autour de 400 000 cas par jour", a déclaré le journal Indian Express. "Il est encore trop tôt pour dire si nous avons atteint le sommet."
L'Inde, avec une population de 1,4 milliard d'habitants, représente la moitié des cas de COVID-19 et 30% des décès dans le monde, a déclaré l'Organisation mondiale de la santé dans son dernier rapport hebdomadaire.

L'histoire continue
Le plein impact de la variante B.1.617 trouvée en Inde, que l'OMS a désigné comme étant une préoccupation mondiale, n'est pas encore clair, a-t-il ajouté.

Le Dr Balram Bhargava, chef de la principale agence de santé indienne répondant au coronavirus, a déclaré que les districts où plus de 10% des personnes testées étaient atteintes de la maladie devraient rester enfermés pendant encore six à huit semaines pour contrôler la propagation.
Actuellement, les trois quarts des 718 districts de l'Inde ont ce que l'on appelle un taux de test-positivité supérieur à 10%, y compris de grandes villes comme New Delhi, Mumbai et le centre technologique de Bengaluru.
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RÉPARTITION RURALE
Les infections quotidiennes se multiplient dans les campagnes par rapport aux grandes villes, où elles ont ralenti après la flambée du mois dernier, selon les experts.

Plus de la moitié des cas cette semaine dans l'État occidental du Maharashtra se sont produits dans des zones rurales, contre un tiers il y a un mois. Cette part représente près des deux tiers dans l'État le plus peuplé et principalement rural de l'Uttar Pradesh, selon les données du gouvernement.
La télévision a montré des images de personnes pleurant sur les corps d'êtres chers dans des hôpitaux ruraux délabrés tandis que d'autres campaient dans des salles s'occupant des malades.

Une femme enceinte prenait soin de son mari qui avait des difficultés respiratoires dans un hôpital de Bhagalpur, dans l'est du Bihar, qui voit un cas augmenter que son système de santé aurait à peine pu gérer dans le meilleur des cas.
"Il n'y a pas de médecin ici, elle dort toute la nuit ici, s'occupant de son mari", a déclaré le frère de la femme à la télévision India Today.
Dans un couloir à l'extérieur, deux fils pleuraient sur le corps de leur père, disant à plusieurs reprises qu'il aurait pu être sauvé si seulement on lui avait donné un lit dans une unité de soins intensifs.

À l'hôpital général de Bijnor, une ville du nord de l'Uttar Pradesh, une femme gisait dans un lit de camp à côté d'une poubelle et de déchets médicaux.
"Comment quelqu'un peut-il être traité si la situation est comme ça?" demanda son fils, Sudesh Tyagi. "C'est un enfer ici."

(Reportage d'Anuron Kumar Mitra et Manas Mishra à Bengaluru, Tanvi Mehta à New Delhi et Stephanie Nebehay à Genève; Écriture de Raju Gopalakrishnan; Édité par Simon Cameron-Moore et Clarence Fernandez / Mark Heinrich)