L'infirmière Kristen Brown s'occupe de Jaxon Philiph, 6 ans, de Cedar Rapids. Jaxon était dans l'USIP après avoir contracté COVID-19.

IOWA CITY, Iowa - On dirait que l'hiver est arrivé cinq mois plus tôt à l'hôpital pour enfants Stead Family de l'Université de l'Iowa, et le personnel craint que des temps plus sombres ne se profilent bientôt.

L'établissement de 190 lits est rempli aux deux tiers environ lors d'une chute typique. Cette année, il est bourré de jeunes patients depuis juillet.

Des dizaines sont venus tousser, avoir une respiration sifflante et de la fièvre avec COVID-19, qui rend plus d'enfants écoeurants qu'au cours des premiers mois de la pandémie. Beaucoup plus de jeunes patients sont arrivés avec des infections graves causées par d'autres virus respiratoires, qui ne frappent normalement pas en force avant la fin de l'automne ou le début de l'hiver.

La saison de la grippe approche et personne ne compte sur une répétition du sursis de l'hiver dernier face à ce fléau annuel.

Jennifer Erdahl, infirmière gestionnaire de l'unité de soins intensifs pédiatriques, a déclaré que son personnel se préparait à ce que l'afflux actuel de jeunes patients se poursuive pendant l'hiver. "Cela semble intimidant et un peu écrasant que nous en soyons depuis deux mois et que nous soyons toujours très occupés – et nous pensons qu'il nous reste encore des mois."

Jody Feipel, infirmière à l'hôpital pour enfants de la famille Stead de l'Université de l'Iowa, s'entretient avec COVID Beau Harvey, 10 ans, qui a été admis à l'unité de soins intensifs pédiatriques.

Jason Carberry tient son fils Rohen dans ses bras alors qu'il tousse et s'agite dans l'unité de soins intensifs pédiatriques. Rohen a été hospitalisé avec le VRS.

Au début de la pandémie, a-t-elle déclaré, de nombreux enfants répertoriés comme hospitalisés avec COVID étaient venus pour être traités pour autre chose et avaient été testés positifs pour le coronavirus lors de leur admission.

"Ce n'est plus le cas", a-t-elle déclaré. "Nous avons des enfants en parfaite santé qui ne sont pas encore éligibles à la vaccination, qui contractent le COVID et sont très malades ici aux soins intensifs. Je pense qu'une grande partie de la population ne réalise pas que ces choses se produisent."

L'unité de 28 lits s'occupe de bon nombre des enfants les plus malades de l'Iowa. Au cours d'un automne normal, il y a en moyenne neuf lits vides par jour, mais il a souvent été plein ces derniers temps. « Cela a été extrêmement stressant et éprouvant sur le plan émotionnel pour nous tous », a déclaré le Dr Aditya Badheka, directeur médical de l'unité.

La salle bondée est familière à de nombreux hôpitaux confrontés à un écrasement de jeunes patients alors que le coronavirus et d'autres insectes ont augmenté à la fin de l'été et au début de l'automne.

L'histoire continue

Le plus grand hôpital pour enfants de l'Iowa a autorisé peu d'étrangers à lui rendre visite pendant la pandémie. Ses dirigeants ont invité une équipe de USA TODAY dans l'unité de soins intensifs pédiatriques début octobre pour documenter comment son personnel fait face à la vague surprenante de jeunes patients.

L'hôpital pour enfants, qui a déménagé dans un nouveau bâtiment en 2017, est conçu pour garder l'agitation dans les coulisses. Les couloirs et les postes d'infirmières de l'unité de soins intensifs restent silencieux, à l'exception de bips et de tonalités fréquents alertant le personnel d'éventuels problèmes.

Des tubes et des fils relient les enfants malades à des machines qui surveillent leur état et leur fournissent de l'oxygène, des médicaments et de la nourriture.

Les chambres des patients sont dotées de murs et de portes en verre, qui restent fermées lorsque les chambres contiennent des cas de maladies infectieuses. Les médecins et les infirmières mettent des blouses, des lunettes, des gants et des masques neufs avant d'entrer dans ces chambres. Lorsqu'ils ont fini de rendre visite à un patient, ils enlèvent la tenue de protection et la jettent, pour ensuite se remettre à l'extérieur de la porte d'à côté.

Chaque matin, des médecins, des infirmières, des résidents en médecine et d'autres membres du personnel se réunissent dans le hall à l'extérieur de chaque pièce pour examiner comment se porte l'enfant et quel traitement est nécessaire. Une dizaine de personnes ou plus peuvent être impliquées dans chaque consultation, et les parents des patients sont invités à écouter et à poser des questions.

Dès qu'un enfant sort de l'unité de soins intensifs, les femmes de ménage entrent pour le nettoyer. Ils peuvent transformer certaines pièces en une demi-heure ou moins, mais cela peut prendre une heure et demie pour désinfecter une pièce où un patient COVID-19 a séjourné. Il n'y a pas de temps à perdre, car un autre enfant malade aura probablement besoin de la chambre dès qu'elle sera disponible.

Le Dr Christopher Monson porte un EPI alors qu'il réinitialise un moniteur pour se préparer à l'arrivée d'un patient COVID à l'USIP de l'hôpital pour enfants de l'Université de l'Iowa Stead.

Un rebond des infections

De nombreux Américains espéraient que les histoires d'hôpitaux bondés s'estomperaient à mesure que la pandémie s'estompait au début de l'été. L'introduction des vaccins pour les adultes a été suivie d'une chute des taux de cas et d'un optimisme croissant. La poussée de la fin de l'été a dégonflé ces espoirs.

Melanie Wellington, épidémiologiste de l'hôpital, a déclaré qu'elle s'attendait à ce que COVID-19 et d'autres affections respiratoires rebondissent à mesure que le temps se refroidissait, mais elle ne prévoyait pas que les maladies augmenteraient à nouveau si rapidement.

Wellington attribue la vague COVID-19 à la variante delta du coronavirus et au nombre décevant d'Américains qui ont refusé de se faire vacciner. "Lorsque delta est arrivé avec une transmissibilité accrue, nous avions encore suffisamment de personnes vulnérables aux infections pour que nous voyions maintenant ce nombre de cas très élevé", a-t-elle déclaré.

Ces cas incluent beaucoup plus d'enfants que ceux infectés lors des vagues précédentes, a-t-elle déclaré. Les chiffres officiels des patients COVID-19 n'incluent pas certains patients qui ne sont plus testés positifs pour le coronavirus mais qui luttent contre les séquelles de la maladie, qui peuvent inclure une inflammation du cœur et des poumons.

La variante delta ne semble pas être plus dangereuse pour les enfants individuels, a déclaré Wellington, mais les enfants sont plus susceptibles d'être infectés car ils sont dans la communauté et à l'école, se mêlant à des personnes susceptibles de propager le virus. Les enfants de moins de 12 ans ne sont pas éligibles à la vaccination, ils sont donc vulnérables.

Wellington a reconnu que la plupart des enfants infectés par le coronavirus souffrent de peu de symptômes graves, mais elle a déclaré que les problèmes devenaient plus nombreux à mesure que le nombre de cas augmentait. "Chaque fois que vous avez un groupe de personnes infectées, une partie d'entre elles vont se retrouver avec une maladie grave", a-t-elle déclaré.

L'appel d'une mère à la prudence publique

Près de 100 enfants ont été hospitalisés pour COVID-19 dans les hôpitaux de l'Université de l'Iowa cette année.

Beau Harvey en fait partie.

L'enfant de 10 ans originaire de la ville d'Independence, au nord-est de l'Iowa, est un enfant énergique et vigoureux, mais il est né avec des malformations cardiaques qui ont nécessité une intervention chirurgicale. La famille savait que son état le rendait vulnérable à des complications dangereuses s'il attrapait COVID-19.

Beau a passé 19 mois dans la pandémie sans être infecté. Il a presque atteint le jour où les enfants de son âge seront éligibles pour les injections Pfizer-BioNTech COVID-19, susceptibles de se produire cet automne. Ses parents prévoient de le faire vacciner le plus tôt possible.

Ensuite, la variante delta a traversé l'Iowa alors que les précautions publiques étaient assouplies. Les masques n'étaient plus nécessaires dans son école et les enfants exposés au virus n'avaient plus à rester à la maison après les cours.

Tout d'abord, l'une des sœurs de Beau a été testée positive pour le coronavirus. Puis, le 4 octobre, il s'est réveillé avec un mal de gorge. Cet après-midi-là, il avait une petite fièvre. Un test à domicile a montré qu'il avait le virus. Au bout de deux jours, il avait du mal à respirer.

Sa mère, Kelsey Harvey, a demandé au médecin de Beau si elle devait l'emmener aux urgences. Non, dit le docteur. En raison des problèmes de santé sous-jacents de Beau, il lui a conseillé d'emmener Beau directement aux hôpitaux de l'Université de l'Iowa, à 65 miles au sud.

C'est ce qu'elle a fait.

Le lendemain soir, elle s'assit au chevet de son fils.

«C'est difficile, parce qu'il n'est pas à l'aise. Il est malade et il ne veut pas être ici », a-t-elle déclaré. Il avait déjà été hospitalisé, mais cette fois, c'était plus dur. Les limites de visiteurs à l'ère de la pandémie signifiaient qu'aucun autre membre de la famille n'était là pour un soutien moral.

Beau, vêtu d'un tee-shirt de baseball gris, dormait d'un sommeil agité. Il a gémi et toussé sous un masque facial en plastique transparent, à travers lequel un tuyau sifflant a poussé de l'oxygène vers sa bouche et son nez.

Harvey a déclaré que l'infection de son fils montre pourquoi tout le monde devrait essayer de limiter la propagation. Vous ne pouvez pas facilement dire qui pourrait être sensible aux complications du COVID-19 car ils ont une maladie comme le problème cardiaque de Beau.

« Il est comme tout le monde, dit-elle. « Il peut courir et jouer. Il peut jouer au base-ball. Il peut faire tout ce que les autres enfants peuvent faire, mais il ne prend que cinq médicaments par jour et il a des rendez-vous supplémentaires.

Harvey a pleuré en parlant des attitudes publiques nonchalantes qui permettent au virus de sévir, jusqu'à ce qu'il rattrape des enfants comme son fils. Elle est stupéfaite de voir à quel point beaucoup de gens ne veulent pas faire leur part. "C'est facile. Portez simplement un masque, essayez de rester à l'écart des gens. Essayer. Faites juste de petites choses », a-t-elle dit, la voix brisée. "Essayez juste un peu."

Elle a noté à quel point les sceptiques ne tiennent pas compte de la gravité de la situation, car la majorité des personnes qui attrapent COVID-19 survivent. On a l'impression qu'ils ne se soucient pas de la minorité qui pourrait mourir ou souffrir de symptômes durables, a déclaré Harvey. « Si cela ne les affecte pas directement, ils ne sont pas inquiets, vous voyez ce que je veux dire ? »

Son fils finirait par passer plus d'une semaine à l'hôpital avant d'être libéré pour récupérer à la maison.

Le VRS ajoute à l'écrasement des patients

L'autre insecte respiratoire principal qui remplit les services hospitaliers pédiatriques cette année est le VRS, le virus respiratoire syncytial. Le VRS provoque généralement de légers symptômes du rhume, mais il peut entraîner des problèmes respiratoires dangereux chez les nourrissons et les tout-petits, surtout s'ils ont des problèmes de santé sous-jacents. Les scientifiques n'ont pas mis au point un vaccin contre elle.

Dans les cas graves, les enfants atteints du VRS se retrouvent dans les hôpitaux, où ils sont placés sur des lignes d'oxygène ou même des ventilateurs. Les Centers for Disease Control and Prevention estiment que 58 000 enfants américains sont hospitalisés pour le VRS au cours d'une année typique.

Ce n'est pas une année type. Les hôpitaux ont signalé un nombre inhabituel de patients atteints du VRS au cours de l'été et de l'automne.

Le Dr Cody Tigges discute du plan de soins de Rohen Carberry avec son père Jason Carberry. Rohen, qui est né avec le syndrome de Down, a été hospitalisé avec le VRS.

Wellington, l'épidémiologiste, a déclaré que le Stead Family Children's Hospital a enregistré 596 tests positifs pour le VRS de juillet à septembre, contre zéro et 10 au cours des mêmes mois en 2020 et 2019. Elle a averti que les prestataires de soins de santé pourraient tester plus souvent le VRS cette année, et le total pourrait inclure les enfants qui ont été testés plusieurs fois. Mais elle a dit que les chiffres reflètent le balayage de la vague actuelle.

Wellington a déclaré que le VRS pourrait augmenter parce que le virus a été bloqué plus tôt dans la pandémie, lorsque davantage de personnes sont restées à la maison, portaient des masques et gardaient leurs distances avec les autres en public. Le VRS et d'autres virus font leur retour, et il n'y a aucun signe qu'ils s'arrêteront avant que la saison de la grippe ne menace d'ajouter une autre vague de patients au mélange.

La propagation pourrait être particulièrement grave si les parents laissent les enfants présentant des symptômes poursuivre leurs activités normales, a déclaré Wellington. "Si votre enfant a un rhume ou est malade, ne le sortez pas. Ne les emmenez pas faire du shopping", a-t-elle déclaré. "Si un enfant est malade, il devrait être à la maison."

Les dirigeants des hôpitaux ont des plans d'urgence pour ajouter des lits si la cohue s'aggrave. Le plus grand défi serait de trouver plus de personnel pour s'occuper des patients supplémentaires.

Comme les hôpitaux du monde entier, les hôpitaux de l'Université de l'Iowa ont du mal à embaucher et à retenir suffisamment de travailleurs, des infirmières et des inhalothérapeutes aux femmes de ménage et aux préparateurs de nourriture.

Le Stead Family Children's Hospital, qui compte environ 1 000 employés au total, avait 58 postes d'infirmières ouverts à la mi-octobre, a déclaré Pam Johnson-Carlson, directrice administrative de l'établissement. En raison du manque de personnel, de nombreuses infirmières et autres travailleurs se sont portés volontaires pour faire des heures supplémentaires. Quelques vacances reportées. L'hôpital remplit certains quarts de travail avec des «infirmières de voyage» temporaires, employées par l'intermédiaire d'agences nationales, qui coûtent environ 50 % de plus par heure.

«Cette équipe s'est réunie pour ce dont nos patients ont actuellement besoin et ce dont l'équipe a besoin pour le soutien. C'est donc serré, mais ils sont liés pour s'entraider", a déclaré Johnson-Carlson. "Combien de temps ils peuvent continuer à faire cela est une autre question."

L'infirmière Mackenzie Riordan et Mike MacCormick, un spécialiste de l'ECMO, aident Evrett Sheffield, 6 mois, après qu'une valve mécanique a été placée dans son cœur. La mère d'Evrett, Abby, a créé un groupe Facebook appelé "Evretts fight with Truncus Arteriosus ! " pour aider à sensibiliser sur son état et les séjours à long terme en soins intensifs. Evrett est décédé le 15 octobre 2021.

"C'était fantomatique pendant un moment"

Dans les premiers mois de la pandémie, l'hôpital pour enfants a vu moins de patients que d'habitude.

La version originale du coronavirus a causé relativement peu de maladies graves chez les enfants. De nombreuses chirurgies ont été reportées et la grippe et d'autres maladies infectieuses ont été maîtrisées lorsque les écoles ont été fermées et que de nombreux Américains sont restés à la maison ou portaient des masques lorsqu'ils sortaient. Au début de l'été 2021, il semblait que la crise s'estompait.

"C'était fantomatique pendant un moment", a déclaré Kayla Kenady, infirmière à l'unité de soins intensifs pédiatriques. « De toute évidence, maintenant ces rôles sont inversés. »

L'afflux de patients ne montre aucun signe de relâchement, a-t-elle déclaré. "C'est angoissant pour quiconque de penser à quoi pourrait ressembler l'hiver."

Les soins infirmiers dans une unité de soins intensifs pédiatriques sont toujours stressants, car les jeunes patients sont si fragiles, a déclaré Kenady. Certains patients restent plusieurs semaines, voire plusieurs mois, et les infirmières passent heure après heure avec les enfants et leurs familles. Ils finissent par se connaître profondément.

Pendant qu'elle parlait, une équipe de huit personnes est passée devant, faisant rouler un lit d'hôpital contenant un bébé relié à une machine ECMO, qui prend en charge les fonctions pulmonaires.

Kenady, qui travaille dans l'unité depuis deux ans, est habituée à de telles scènes. Elle a vu de nombreuses récupérations étonnantes mais aussi des tragédies.

Au début, elle avait du mal à accepter la mort des enfants dont elle avait la garde. Elle a dit qu'elle ne pouvait pas en parler beaucoup à ses amis extérieurs, car cela violerait la confidentialité du patient. Alors elle tient un journal sur ses expériences et trouve du réconfort dans sa foi luthérienne.

« Je crois qu'il y a un Dieu. Je crois qu'il y a une vie après la mort », a-t-elle déclaré. "Je crois qu'il y a un bon endroit où ils vont."

L'un des collègues de Kenady à l'unité de soins intensifs pédiatriques a une expérience directe du stress auquel sont confrontées les familles des patients. L'infirmière vétéran Mike MacCormick a perdu sa fille, Gabriella, à cause de COVID-19 en janvier dernier.

Evrett est né avec le Truncus Arteriosus, une malformation cardiaque congénitale où le vaisseau sanguin sortant du cœur ne parvient pas à se séparer.

L'infirmière vétéran Mike MacCormick construit une pompe ECMO pour Evrett Sheffield, 6 mois. MacCormick a perdu sa fille, Gabriella, à cause de COVID-19.

Gabriella avait 24 ans et avait des retards de développement. Elle vivait dans un foyer de groupe dans l'Illinois lorsqu'elle a attrapé le coronavirus en novembre 2020. La famille l'a fait transférer aux hôpitaux de l'Université de l'Iowa, où elle a été placée sur une machine ECMO.

Les machines ont sauvé la vie de nombreux patients atteints de COVID-19. Mais Gabriella est décédée le 2 janvier.

MacCormick a travaillé 13 ans dans l'unité de soins intensifs pédiatriques et aide à faire fonctionner les machines ECMO du côté adulte de l'hôpital. Il a pris plusieurs semaines de congé après la mort de sa fille, mais il n'a jamais envisagé de démissionner et de chercher un autre métier.

Il pense souvent à Gabriella alors qu'il aide à essayer de sauver les autres, y compris de la maladie qui lui a coûté la vie.

"Ces gens sont malades et je dois prendre soin d'eux. C'est ce que je fais. C'est ce que je suis censé faire", a-t-il déclaré. « J'adore ce travail. Être infirmière en soins intensifs, venir dans cette unité tous les jours est l'une de mes plus grandes joies.

qui fait partie du réseau USA TODAY.

Cet article a été initialement publié sur USA TODAY : Kids with COVID, RSV a inondé les hôpitaux. Pourquoi les médecins s'inquiètent de l'hiver