Début avril, des dizaines de fidèles sans masque du nord-ouest de l'Oregon se tenaient sur scène en chantant et applaudissant à l'intérieur d'une salle comble pour le service du dimanche de Pâques. L'Église du Peuple, qui avait auparavant poursuivi l'État en justice pour restrictions aux coronavirus, a organisé ce jour-là trois services intérieurs similaires, chacun d'une durée d'un peu plus d'une heure.

© David Zalubowski / AP
DOSSIER - Ce samedi 6 mars 2021, une photo d'archive montre des flacons de vaccin Johnson & Johnson COVID-19 dans une pharmacie d'hôpital. Les responsables de la santé de l'Oregon ont déclaré jeudi 22 avril 2021 que les responsables fédéraux enquêtaient sur le décès d'une femme dans la cinquantaine qui a développé un caillot sanguin rare et une faible densité plaquettaire dans les deux semaines suivant la réception du vaccin Johnson & Johnson. (Photo AP / David Zalubowski, dossier)

Quelques jours plus tard, l’autorité sanitaire de l’État a commencé à enquêter sur une éventuelle épidémie à l’église de Salem.
À présent, l’Oregon Health Authority affirme qu’au moins 74 personnes associées à l’église ont été testées positives pour le coronavirus - l’une des plus grandes épidémies sur le lieu de travail de l’État.
Dans un communiqué, les dirigeants de l'église ont attribué l'épidémie à une récente augmentation des cas de covid-19 dans le comté de Marion, en Oregon. "Nous sommes préoccupés par la flambée de covid-19 dans l'Oregon", a déclaré le pasteur exécutif Tom Murray dans un e-mail à Washington. Poster. «Cette augmentation à l'échelle de l'État a eu un impact sur toute notre région, y compris notre église familiale.»
Murray a déclaré que l'église, qui a tenu des services en personne tout au long de la pandémie, a l'intention de poursuivre les cérémonies en personne dimanche.

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L'Oregon a retracé d'autres épidémies de coronavirus dans des églises. En juin dernier, au moins 236 membres d'une église pentecôtiste de l'est de l'Oregon ont été testés positifs pour le virus. Le mois dernier, l’agence de sécurité et de santé au travail de l’État a reçu une plainte contre une église apostolique qui aurait omis de faire appliquer les masques et la distanciation sociale pendant les offices; au moins 14 paroissiens ont été infectés, a rapporté le Albany Democrat-Herald.

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En mai dernier, l’Église populaire et neuf autres églises de l’Oregon ont poursuivi l’État dans le but de passer outre à l’ordre du coronavirus «Restez à la maison, sauvez des vies» du gouverneur Kate Brown (D), qui a plafonné les rassemblements dans tout l’État à 25 participants. La mesure n'exempte pas les services religieux. Le groupe d'églises a fait valoir que les restrictions violaient leurs droits constitutionnels sur la liberté de religion.
Le pasteur principal de l'Église populaire, Scott Erickson, a déclaré au journaliste de Salem à l'époque que les services de drive-in et en ligne n'offraient pas la même expérience de culte.
«Lorsque vous êtes en présence de Dieu et que vous pouvez adorer, il y a quelque chose de spécial dans cette atmosphère», a déclaré Erickson au journal local. «Et quand vous ne pouvez pas être ensemble dans ce genre de moment, vous manquez l’occasion de ressentir la présence de Dieu.»
Le mois suivant, la Cour suprême de l’Oregon s’est prononcée contre les églises dans leur poursuite sur les ordres de Brown. En novembre, cependant, la Cour suprême des États-Unis s'est prononcée contre des restrictions strictes sur les institutions religieuses.
L'Église du Peuple, qui, selon Erickson compte quelque 3 700 membres qui y assistent régulièrement, organise trois services en personne tous les dimanches. La page Facebook de l'église montre des centaines de fidèles sans masque côte à côte, à la fois sur scène et sur les bancs.
L'Oregon Health Authority a commencé à enquêter sur l'épidémie liée à l'Église du peuple le 6 avril.
Le 14 avril, Murray a publié une vidéo sur Facebook encourageant ceux qui ont assisté à des services en personne à porter des masques et à pratiquer la distanciation sociale «dans l'espace que nous avons à notre étage principal et notre balcon», ainsi qu'à rester à la maison en cas de malaise. Dans la vidéo, Murray a abordé les maladies récentes à l'église mais n'a pas mentionné le coronavirus.
«Il s'agit d'une communauté confessionnelle où les gens se soucient profondément les uns des autres», a déclaré Murray. "Nous y parviendrons."
Puis, lors d'un service en personne le 18 avril, Murray a annoncé qu'Erickson et son épouse, Bonnie, qui occupe le poste de superviseur des Ministères des femmes et des zones de vie à l'église, avaient été hospitalisés après avoir contracté le virus.
Selon le rapport publié mercredi par l'Oregon Health Authority, le cas le plus récent lié à l'épidémie à l'église a été signalé le 29 avril.
Dans son courrier électronique au Post, Murray a déclaré que les protocoles covid-19 de l’église comprenaient des stations de désinfectant pour les mains, des invités assis dans une rangée sur deux et des nettoyages entre les services. Des panneaux nécessitant des masques faciaux et une distanciation sociale sont affichés, a-t-il déclaré, et des masques gratuits sont fournis sur demande.
Aaron Corvin, un porte-parole de l'administration de la sécurité et de la santé au travail de l'Oregon, a déclaré au Salem Reporter que l'agence n'avait reçu aucune plainte concernant la violation des règles de la covid-19 par l'église.
Christina Vejar, une résidente de Salem, a déclaré au Post dans un message que ses deux parents, qui sont des fidèles de l'Église du Peuple, ont été testés positifs pour le virus. Ils se rétablissent maintenant chez eux.
«Je ne peux pas être sûr s'ils l'ont obtenu pendant les services religieux ou d'un ami qui a été testé positif, qui assiste également aux services religieux là-bas», a déclaré Vejar, 48 ans.
«J'ai entendu de nombreuses histoires via l'application Nextdoor de personnes malades ou hospitalisées, en particulier après les offices de Pâques», a ajouté Vejar.
Malgré l'épidémie, Murray a déclaré que l'église s'attend à aller de l'avant avec ses services en personne pour la fête des mères dimanche.
"Pasteur [Scott] Erickson a hâte de partager un message pour la fête des mères lors de nos services de culte en ligne et en personne ce dimanche », a déclaré Murray.

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