LONDRES – Alors que l'épidémie de coronavirus s'accélérait, Jaroslaw Bacdorf se demandait s'il devait rester à Londres, où il a vécu et travaillé pendant huit ans, ou retourner en Pologne pour rejoindre sa femme, ses enfants et sa mère.

Mercredi, après un coup de téléphone, il a fait ses valises.

Effrayés par le coronavirus, de nombreux Polonais du Royaume-Uni rentrent chez eux

« J'ai parlé à ma mère et à mes enfants », a déclaré M. Bacdorf debout dans un terminal sinistrement désert à l'aéroport de London City, ses bagages déjà enregistrés, quelques heures seulement après cette conversation.

« Ma mère a dit: » Rentrez chez vous, vous ne savez pas ce qui se passera dans une semaine, deux semaines ou trois semaines « , a-t-il déclaré.

Ces dernières semaines, alors que des pays du monde entier ont fermé leurs frontières ou imposé des conditions d'entrée strictes, de nombreuses personnes se sont retrouvées bloquées à l'étranger, contraintes de choisir où et avec qui elles veulent être en période de crise et d'anxiété.

En Grande-Bretagne, où vivent plus de 800 000 Polonais, des milliers ont pris des vols de rapatriement, préoccupés par une réponse britannique relativement lente à la crise et inquiets de l'état des services de santé affaiblis par l'austérité du pays.

Le vol de M. Bacdorf a été presque le dernier à quitter l'aéroport de London City avant de fermer aux avions civils, pour accueillir les militaires, car il aide à équiper un hôpital temporaire de 4 000 lits à proximité – un symbole de la course de dernière minute du gouvernement pour relever le défi .

Pour de nombreux Polonais, la réaction britannique à la menace a été trop lente – voire complaisante – par rapport à la situation intérieure. « Le gouvernement polonais semble être beaucoup plus strict dans sa réponse », a déclaré M. Bacdorf, 44 ans, un grand spécialiste des technologies de l'information, barbu et de bonne humeur. « Ici en Grande-Bretagne, je dirais que c'est une blague. »

« Même aujourd'hui, quand j'ai fait quelques derniers achats, les gens se rassemblaient dans leurs jardins, buvant du vin », a-t-il ajouté.

Le National Health Service, trop sollicité par la Grande-Bretagne, n’inspire pas non plus confiance, même si les Britanniques semblent parfois craindre que des étrangers l’exploitent. « Soyons honnêtes, ce n'est pas fantastique », a déclaré M. Bacdorf. « J'ai utilisé le National Health Service une fois et ce fut une expérience terrible. »

Il a dit qu'il avait prévu de rester à Londres pendant deux ans, revenant régulièrement voir sa famille, mais qu'il partait maintenant que son lieu de travail à Londres était fermé.

« Le paracétamol pour tout – c'est mon impression de ce que vous obtenez du service de santé britannique », a-t-il ajouté, faisant référence aux analgésiques que les Américains connaissent généralement sous le nom d'acétaminophène ou de Tylenol.

En Pologne, un pays d'environ 38 millions d'habitants (contre 66 millions en Grande-Bretagne), le virus semble avoir été bien contenu jusqu'à présent, avec environ 1 289 infections signalées et 16 décès – soit nettement moins que les 14 543 cas et 759 décès en Grande-Bretagne en date du Vendredi après-midi.

Les restrictions en Pologne sont venues plus rapidement. Le 15 mars, le gouvernement a suspendu les vols internationaux et les voyages en train, se fermant ainsi à presque tous les étrangers. La Grande-Bretagne, en revanche, a toujours des vols en provenance de points chauds de virus, y compris l'Iran.

La Pologne a interdit les rassemblements de plus de deux personnes, à l'exclusion des familles, des citoyens confinés chez eux, sauf pour les activités essentielles, et les services religieux limités – y compris les funérailles – à cinq personnes. Il a réduit le nombre de personnes autorisées à monter dans les bus et les tramways, de sorte que la moitié des sièges sont inoccupés.

Pour rentrer chez eux, les citoyens polonais ont utilisé des vols de rapatriement spéciaux opérés par le transporteur national, LOT, et doivent, à leur arrivée, être soumis à une quarantaine obligatoire à domicile de 14 jours.

Au cours des cinq premiers jours de ce service, environ 12 000 Polonais l'ont utilisé pour quitter la Grande-Bretagne, selon l'ambassade de Pologne à Londres. LOT a déclaré qu'au cours des 11 premiers jours du programme, il avait effectué 266 vols de ce type à travers le monde – plus d'un tiers d'entre eux à partir de Londres, en plus de certains qui avaient quitté la Grande-Bretagne d'Edimbourg.

Les vols de rapatriement devraient se poursuivre jusqu'au 5 avril, mais après cette date, les Polonais pourront toujours rentrer chez eux en voiture ou en bus.

Au début du programme, selon les responsables, il y avait une panique mineure car les gens ont vu peu d'action en Grande-Bretagne et entendu parler de mesures drastiques en Pologne. Plus tard, lorsque la Grande-Bretagne a finalement ordonné aux gens de rester chez eux, les entreprises ont soudainement fermé et de nombreux Polonais ont perdu leur emploi, en particulier dans le secteur de l'hôtellerie, leur laissant le sentiment qu'ils n'avaient d'autre choix que de rentrer chez eux.

Certains sont partis à contrecœur. Bartosz Zatorski, un étudiant, dont le travail à temps partiel à Manchester a pris fin juste au moment où ses cours ont été mis en ligne, est plus positif que M. Bacdorf au sujet du système de santé britannique et a été impressionné par les promesses du gouvernement de lui donner toutes les ressources dont il a besoin.

« J'espère être de retour en septembre », a déclaré M. Zatorski, 21 ans, fumant une dernière cigarette au soleil devant le terminal de l'aéroport de London City avant d’embarquer. « J'espère que toute cette situation aura explosé encore plus tôt qu'alors. »

Mais même lui, il a été surpris qu'il ait fallu au Premier ministre Boris Johnson jusqu'à lundi dernier pour déclarer un verrouillage virtuel.

« C'était un peu tard », a-t-il dit. « Lors de sa première conférence de presse au 10 Downing Street, je pensais qu'il aurait fermé tous les magasins non essentiels à l'époque – pas une semaine et demie plus tard. »

Pour certains, le virus a été à la fois un drame logistique et un drame psychologique, les forçant à choisir entre l'attraction de deux identités. Alina Nowobilska, une chercheuse historique du patrimoine polonais née et élevée en Angleterre, passe maintenant plus de temps en Pologne mais se retrouve à Londres au moment où la crise s'intensifie.

Elle a été frappée par le contraste. « Quand je suis arrivée en Angleterre, tout le monde me disait: » Peu importe « , et je pensais que tout le monde fermait ses portes en Pologne, les écoles ont fermé il y a une semaine, le gouvernement polonais prend les choses très au sérieux, tout le monde écoute les conseils » a déclaré parler par téléphone de Bielsko-Biala, Pologne.

« En Grande-Bretagne, il y avait encore des matchs de football et je disais: » Êtes-vous sérieux ? « , A-t-elle ajouté.

Avec son histoire récente, y compris la transition du communisme, la Pologne était peut-être plus habituée à faire face aux crises et plus disposée à accepter une interruption de la vie quotidienne, a déclaré Mme Nowobilska, 33 ans.

« Les Polonais l'ont écouté, l'ont aspiré et ont continué », a-t-elle ajouté. « En Angleterre, tout le monde disait: » Je vais toujours au pub. « La Pologne a agi plus rapidement et, par conséquent, elle se débarrassera plus rapidement de ce virus. »

Le retour n'était pas simple. Au moment où les détails des vols disponibles sont arrivés par e-mail, ils étaient généralement épuisés, il a donc fallu de la persévérance, rafraîchissant son ordinateur toutes les 20 minutes sur le site Web de LOT. Mais, une fois à bord, le personnel de la compagnie aérienne a été utile et, chez elle, même la police locale a apporté son soutien, a-t-elle déclaré.

« Mon identité est complexe, je suis née et j'ai grandi en Grande-Bretagne mais je suis liée aux deux endroits et j'ai des racines dans les deux endroits », a déclaré Mme Nowobilska.

Les soins de santé britanniques étaient également une préoccupation, a-t-elle déclaré. Bien qu'il existe de « grands médecins » en Grande-Bretagne, elle estime que le niveau général des soins de santé est meilleur en Pologne. « Sur le vol de retour, la majorité des gens disaient qu'ils se sentaient plus en sécurité en Pologne », se souvient-elle.

Maintenant en quarantaine à la maison, Mme Nowobilska sent qu'elle a pris la bonne décision. « Mes amis en Angleterre se moquaient de la Pologne pour avoir réagi de manière excessive », a-t-elle déclaré. « Mais la Pologne est passée directement à l'action, et qui rit maintenant ? »