Alors que le COVID-19 continue de se propager rapidement, notre attention se concentre souvent sur le nombre de cas confirmés et probables, d'hospitalisations et de décès, que l'on peut appeler les effets "directs" de la pandémie. Cependant, ces chiffres ne reflètent pas toute l'étendue de la pandémie, car elle a également généré d'importants effets de "retombée" (ou "indirects") en diminuant l'offre et en modifiant la demande des patients pour des soins médicaux non liés au COVID-19. En conséquence, les patients reportent ou renoncent à une grande variété de services, allant du traitement d'urgence des affections aiguës, aux contrôles de routine, aux dépistages recommandés du cancer.

Les soins retardés ou abandonnés peuvent déjà être à l'origine de tendances sanitaires alarmantes, y compris des décès excessifs non attribués au COVID-19. Au fur et à mesure que la pandémie persiste, les soins manqués pourraient s'accumuler et générer des effets néfastes à long terme sur la santé des patients causés par des conditions connues et non diagnostiquées. De plus, l'évitement prolongé des soins pourrait avoir un impact disproportionné sur les résultats des groupes de patients vulnérables. Il est donc essentiel non seulement de comprendre comment ces effets potentiels à long terme pourraient se manifester, mais aussi de commencer à mener des recherches longitudinales susceptibles d'éclairer les politiques et les initiatives visant à aider les populations à risque.

Les effets d'entraînement de la pandémie du COVID-19 pourraient avoir des conséquences à long terme sur la santé des patients non COVID-19

Effets de débordement du COVID-19 sur l'offre de soins

Plusieurs facteurs ont entraîné une réduction significative de l'offre de services médicaux non liés au COVID-19, qui étaient particulièrement rares pendant les premiers mois de la pandémie. Premièrement, l’augmentation rapide des hospitalisations liées au COVID-19 a mis à rude épreuve les ressources et la capacité des systèmes de santé, tout en nécessitant également des mesures d’isolement pour réduire le risque d’exposition des patients et des prestataires au virus. Les fournisseurs ont répondu en reportant ou en annulant de nombreux services facultatifs et non urgents. Bien que certaines de ces visites en personne reprennent, l'offre restera probablement limitée et inférieure aux niveaux prépandémiques, à mesure que les prestataires mettront en œuvre des protocoles de sécurité pour réduire le volume quotidien de patients (comme des rendez-vous échelonnés), hiérarchiser les visites retardées par la pandémie et répartir capacité d'une éventuelle poussée de coronavirus pendant l'automne ou l'hiver.

Deuxièmement, les baisses importantes de l'utilisation des services médicaux non liés au COVID-19 depuis le début de la pandémie ont eu un impact négatif sur les revenus des prestataires, et pour de nombreuses pratiques médicales, cela a entraîné des réductions de personnel ou même des fermetures de bureaux. Cette baisse de l'offre de soins disponible a été mise en évidence dans le sondage de suivi de la santé KFF de juin 2020: parmi les répondants qui ont récemment signalé avoir reporté ou sauté des soins médicaux, 82% ont déclaré que c'était parce que le bureau ou l'établissement du prestataire était fermé ou offrait des rendez-vous limités.

Effets d'entraînement du COVID-19 sur la demande de soins

Pendant ce temps, la pandémie a également indirectement provoqué une diminution marquée de la demande des patients pour des soins non liés au COVID-19. Alors que le respect des ordonnances de maintien à domicile et des directives de distance sociale ont en partie motivé cette diminution, la peur de contracter le COVID-19 dans les établissements de soins de santé est un facteur important et omniprésent. Au cours des premiers mois de la pandémie, un sondage de l'American College of Emergency Physicians a révélé que 29% des personnes interrogées retardaient ou évitaient activement les soins en raison de craintes de contracter le virus dans un établissement médical. De même, un sondage mis à jour de la Kaiser Family Foundation a révélé que, parmi les répondants qui ont récemment reporté ou sauté des soins, 53% ont déclaré ne pas se sentir en sécurité lors de la visite du bureau d'un fournisseur pendant la pandémie.

Un autre facteur qui a modifié la demande des patients est le coût total des services de santé. La pandémie a provoqué un chômage généralisé, la perte de la couverture d'assurance parrainée par l'employeur et des réductions de revenus, exacerbant les inquiétudes quant à l'abordabilité des soins. Au cours des trois derniers trimestres de 2020, environ 3,5 millions de personnes ne seront plus assurées (et ne bénéficieront pas d'une couverture par d'autres sources) en raison de pertes d'emplois liées au COVID-19, une situation qui pourrait être pire dans les États qui n'ont pas développé Medicaid. Par conséquent, le nombre d'Américains qui choisissent de reporter ou de renoncer au traitement en raison de problèmes de coût augmentera probablement à mesure que la récession qui s'ensuivra persiste.

Le résultat: les patients non COVID-19 retardent ou renoncent aux soins

Les retombées de la pandémie sur l’offre et la demande ont finalement poussé les patients à retarder ou à renoncer à une grande variété de services de santé non liés au COVID-19. Une étude récente estime qu'au 30 juin 2020, 40,9% des adultes américains ont retardé ou évité les soins médicaux pendant la pandémie, dont 12,0% qui ont évité les soins urgents ou d'urgence et 31,5% qui ont évité les soins de routine. Ces tendances préoccupantes sont en outre indiquées par des baisses importantes de l'utilisation de certains services. Par exemple, il y a eu une baisse des visites aux services d'urgence pour un infarctus du myocarde, un accident vasculaire cérébral et une crise hyperglycémique; un nombre cumulatif croissant de visites de soins ambulatoires abandonnées (y compris une utilisation considérablement réduite pour certaines spécialités, comme la pneumologie et la pédiatrie); et de fortes réductions des soins préventifs (comme les coloscopies, les mammographies et les vaccinations pédiatriques).

Les conséquences pour la santé des patients

Les conséquences des soins retardés ou abandonnés varieront en fonction de facteurs tels que la santé sous-jacente du patient et le type de soins évité. On craint que pour de nombreuses affections non COVID-19, le report ou le saut de soins puisse entraîner une augmentation de la gravité, de la morbidité et de la mortalité de la maladie. Des preuves récentes montrant que les États comptant le plus grand nombre de décès dus au COVID-19 ont également connu une forte augmentation des décès dus à d'autres causes (telles que le diabète et les maladies cardiaques) suggèrent que des conséquences graves peuvent déjà apparaître.

Tout aussi préoccupante est la possibilité que, si la pandémie persiste et que son impact sur l'offre et la demande de services non liés au COVID-19 persiste, l'évitement des soins continue de s'accumuler, entraînant des effets dangereux à long terme sur la santé. Certains de ces effets peuvent se développer seulement des années après la disparition du COVID-19. En outre, des retards répétés dans les soins nécessaires pourraient être particulièrement préjudiciables pour les groupes de patients vulnérables.

Par exemple, les personnes atteintes de maladies chroniques, telles que le diabète, l'hypertension, les maladies cardiaques et la dépression, ont souvent besoin de soins réguliers pour aider à surveiller et à gérer ces conditions. Les perturbations de ces soins provoquées par une pandémie peuvent déjà avoir des effets néfastes: dans le sondage de suivi de la santé de la KFF de juin 2020, 27% des répondants qui ont déclaré avoir reporté ou omis des soins ont déclaré avoir par la suite connu une aggravation de leur état de santé, comme la santé mentale ou des problèmes rénaux. . À long terme, l'évitement prolongé des soins primaires et spécialisés pourrait avoir un impact négatif sur le contrôle des maladies chroniques, augmenter la probabilité d'exacerbations ou de complications aiguës et retarder le diagnostic de nouvelles conditions.

Les patients atteints ou à risque de cancer peuvent également être touchés de manière disproportionnée par les interruptions continues des soins. Le volume des dépistages préventifs du cancer a fortement chuté au début de la pandémie et, malgré un récent rebond, reste bien en deçà des niveaux prépandémiques. Parallèlement à ce nombre cumulatif croissant de dépistages manqués, le nombre de cancers nouvellement diagnostiqués a également diminué de manière significative. Ces tendances font craindre que de nombreux cancers ne soient détectés qu'à un stade plus tardif et plus avancé, ce qui pourrait limiter les options de traitement ou entraîner un pronostic plus sombre. Une étude estime que, au cours des dix prochaines années, l’impact négatif de la pandémie sur le dépistage et le traitement pourrait entraîner près de 10 000 décès supplémentaires par cancer du sein et du cancer colorectal.

Enfin, de nouvelles preuves montrent que les familles retardent ou renoncent aux visites pédiatriques et que, par conséquent, les enfants ne reçoivent pas des types de soins importants. Par exemple, les vaccinations infantiles contre le virus du papillome humain, la méningite et la rougeole ont fortement chuté et restent en deçà des niveaux prépandémiques. Si les taux de vaccination continuent à être à la traîne, cela pourrait augmenter le risque d'épidémies de maladies évitables, d'autant plus que les écoles rouvrent à l'apprentissage en personne. En outre, les enfants ne sont pas soumis à des contrôles de santé physique et mentale de routine (qui sont essentiels pour détecter et gérer des conditions telles que l'asthme, les problèmes cardiaques et les troubles du comportement), et les taux de dépistage du saturnisme ont diminué dans diverses régions du pays. Des perturbations persistantes des soins réguliers pourraient exposer les enfants à un risque accru de développer des problèmes de santé à long terme et avoir un impact négatif sur leur développement physique, mental et social.

Le besoin urgent de recherche longitudinale

Alors que les niveaux d'utilisation des patients ambulatoires ont progressivement rebondi ces derniers mois (avec toutefois des variations substantielles entre les groupes de patients et les spécialités cliniques), l'augmentation du nombre de cas de COVID-19 dans de nombreux États et une poussée à l'automne ou à l'hiver menacent d'inverser rapidement cette progression. Les retombées de la pandémie sur l'offre et la demande et les perturbations qui en résultent dans les soins non liés au COVID-19 sont peu susceptibles de se résorber (et pourraient même s'intensifier) ​​à court terme.

Les organisations prestataires mettent en place de manière proactive des mesures pour assurer la sécurité des soins en personne, ainsi que pour mettre en œuvre ou augmenter les capacités de télémédecine. Pendant ce temps, les cliniciens, les responsables de la santé publique et les associations de santé à but non lucratif exhortent les gens à se faire soigner chaque fois que nécessaire et tentent de sensibiliser davantage aux dangers de l'évitement des soins.

En plus de ces efforts, les chercheurs en politiques de santé doivent jouer un rôle essentiel dans la mesure de la prévalence des soins évités dans une variété de conditions non COVID-19 et dans l'étude des effets à long terme sur un ensemble diversifié de résultats pour les patients. Les dossiers de santé électroniques, les données sur les réclamations d'assurance et les enquêtes longitudinales peuvent être exploités (séparément ou conjointement) pour suivre des cohortes de patients au fil du temps et analyser l'impact des perturbations des soins liées au COVID-19 sur l'utilisation, les dépenses et les résultats en matière de santé en aval. De plus, les résultats étudiés ne doivent pas se limiter à la mortalité. La discussion actuelle sur les méfaits de l'évitement des soins se concentre souvent étroitement sur les nombres observés ou projetés de décès excédentaires. Cependant, il est tout aussi important d'évaluer l'impact sur les résultats de santé intermédiaires, tels que la gravité et la morbidité de la maladie, et sur les mesures des dépenses et de l'utilisation des ressources. De plus, en examinant l'impact de la réduction des soins sur ces résultats, les chercheurs ont une occasion unique d'évaluer la valeur clinique de services spécifiques, ce qui a des implications significatives pour améliorer l'efficacité de la prestation des soins post-pandémique. Enfin, il est également essentiel d'étudier les effets potentiels en dehors du système de santé. Par exemple, lorsque nous envisageons d'abandonner les examens de santé physique et mentale des enfants, nous pouvons en outre examiner l'impact sur le niveau de scolarité et les résultats en matière d'emploi futurs.

S'engager dans ce programme de recherche à long terme est primordial, et ce travail doit commencer maintenant. Grâce à cette recherche, les analystes peuvent identifier les groupes de patients qui sont touchés de manière disproportionnée par l'évitement des soins et, en fin de compte, éclairer les politiques et les initiatives pour les aider. À leur tour, les décideurs, les chefs de file de l'industrie des soins de santé et les fournisseurs de première ligne doivent être prêts à agir rapidement sur ces résultats. Si nous espérons finalement contenir l'impact complet et profond de la pandémie de COVID-19, nous devons également comprendre et traiter le potentiel d'effets de contagion à long terme sur les patients non-COVID-19.