Il n’existe pas de pandémie facile. Chaque coin de la société est exposé; chacun de nous aux prises avec ses propres problèmes. Pour les chefs d’établissement en Angleterre, ces problèmes sont multipliés par les angoisses des 8,7 millions d’enfants dont ils sont responsables.

Le mois dernier a été brutal pour les chefs d’établissement, et nous devons tous agir avec prudence si nous ne voulons pas que des milliers d’enseignants soient une autre victime de ce virus.

Il n’a fallu que neuf minutes au secrétaire à l’éducation, Gavin Williamson, pour tout changer. En moins de temps qu’il ne faut pour faire bouillir un œuf, Williamson a déclaré le mois dernier au Parlement que les écoles «fermeraient jusqu’à nouvel ordre», que les examens nationaux seraient annulés, que les écoles continueraient de s’occuper des enfants vulnérables et des enfants des travailleurs clés – même pendant les vacances de Pâques – et que tous les élèves bénéficiant de repas gratuits continueraient d’être nourris.

Les chefs d’établissement sont passés de la gestion d’une école ordinaire à l’organisation d’une école virtuelle, d’une garderie et d’un service de livraison de nourriture. Ils ont eu deux jours pour renverser la vapeur. L’éducation n’a jamais été le seul objectif des écoles, et il est dommage qu’il ait fallu une pandémie pour le prouver.

Il y a dix ans, les têtes ont peut-être trouvé cela plus facile. Sous Travail, l’éducation était gérée par un grand ministère bien financé pour les enfants, les écoles et les familles – un titre dont les conservateurs se moquaient pour sa longueur, et que certains, comme le secrétaire à l’Éducation de l’époque, Michael Gove, n’aimaient pas, car il suggérait que les écoles devraient se concentrer sur le bien-être des enfants. Il voulait revenir à se concentrer sur la discipline et la rigueur académique, le genre de mots qui reçoivent des applaudissements en plein essor de la part du public de droite.

Par conséquent, le premier acte de Gove en devenant secrétaire à l’éducation a été de changer le nom du Département de l’éducation, puis de mettre le feu à presque toutes les initiatives liées au bien-être des enfants.

Pendant une décennie, les chefs d’établissement ont ressenti toutes les coupes budgétaires dans les services aux enfants et ont enduré chaque tranche de la caisse pour les psychologues, les infirmières ou un officier de police scolaire. Ils ont senti chaque heure qu’ils avaient dû consacrer à la coordination de l’aide à un enfant après la dissolution de la fiducie pour enfants. « Ne vous inquiétez pas », leur a-t-on dit, « ce n’est pas votre travail. »

Sauf que, bien sûr, ça l’était. Annulez les écoles et regardez: qui est là pour les enfants avec des ordonnances de protection? Qui nourrit les personnes vulnérables? Qui rédige des politiques de deuil de masse pour expliquer à la 4e année pourquoi son enseignant ne revient pas? Qui est (virtuellement) assis avec l’enfant sanglotant dont les GCSE ont été annulés?

Enseignants. Gove a peut-être enlevé les mots «familles» et décimé les budgets, laissant peu de choses dans le pot pour le bien-être, mais les écoles n’ont jamais renoncé à aider. À l’heure des familles les plus désespérées – lorsque le gouvernement n’a pas livré rapidement son programme national de bons alimentaires, alors que sa promesse de ressources en ligne était lente et limitée – les chefs d’établissement sont intervenus pour que ces choses se produisent.

Bien sûr, les chefs sont des professionnels bien payés avec une précieuse sécurité d’emploi, et 12 millions de parents ont désormais assumé la charge de l’enseignement à domicile tout en essayant de conserver ou de trouver un emploi. Au milieu de ces difficultés, le bien-être des chefs d’établissement n’est pas la préoccupation principale de chacun. Mais les données de l’enquête montrent qu’un tiers des chefs travaillent de plus longues heures qu’auparavant (ils ont déjà fait des semaines de 60 heures), la plupart vont encore régulièrement à l’école et la consommation d’alcool se répand comme mécanisme d’adaptation. Souvenons-nous également que l’âge moyen d’un chef d’établissement est de 50 ans, ce qui signifie que beaucoup sont plus à risque s’ils sont infectés par Covid-19.

Parler aux chefs d’établissement, beaucoup sont à bout de nerfs. Certains partiront, d’autres resteront – et ceux qui le feront trouveront probablement un nouveau zèle pour riposter.

Pour aller de l’avant, le gouvernement devrait prendre deux mesures. Premièrement, il doit accepter que les écoles ne peuvent pas revenir à une situation où les budgets réduits réduisent les dirigeants à des restrictions sur le savon et les services de santé mentale sont impénétrables. L’austérité a fait son temps.

Deuxièmement, les ministres doivent résister aux pressions pour faire rebondir les écoles de façon fantaisiste. Quiconque pense qu’une bonne distanciation sociale peut se faire dans une école pleine (ou même à moitié pleine) n’a jamais rencontré un enfant ou est allé à l’école. Un retour correctement planifié et clairement communiqué est le moins que tout le monde doit.

Enfin, j’implore tout le monde, parents, gouverneurs, tout le public, de faire preuve de douceur dans les écoles. Ils ne peuvent pas être parfaits en ce moment. Les enfants seront contrariés par les examens annulés. Toutes les écoles ne peuvent pas rester ouvertes pour Pâques. L’un a peut-être renvoyé chez lui un kit d’apprentissage numérique, un autre peut avoir envoyé des manuels scolaires et souhaiter bonne chance. Lorsque le monde change en neuf minutes, il change rarement également. Personne n’a une pandémie facile. Espérons que ce sera bientôt fini.