Fin mars, Alice Quinn, ancienne directrice exécutive de la Poetry Society of America, a envoyé un courrier électronique à 125 poètes à travers les États-Unis, leur demandant si certains avaient écrit des versets reflétant la vie pendant une pandémie. Les réponses ont afflué. Quarante jours plus tard, Mme Quinn avait compilé un livre avec 85 poèmes sur l'isolement, le chagrin, l'ennui, le désir et l'espoir, y compris les travaux de Billy Collins, Jane Hirshfield, Kamilah Aisha Moon, Jenny Xie et Matthew Zapruder.

La collection « Ensemble dans une étrangeté soudaine: les poètes américains réagissent à la pandémie » sera publiée par Knopf sous forme de livre électronique le 9 juin, avec une édition à couverture rigide qui suivra en novembre.

Les éditeurs prennent des livres sur Corona, des études de cas à la poésie de la peste

« Nous vivons un moment dramatique et tout le monde vit ce drame ensemble », a déclaré Mme Quinn. « Certains de ces poètes ont eu le virus, certains d'entre eux ont des parents à l'hôpital et beaucoup d'entre eux ont perdu de très chers amis. »

La collection de poésie fait partie d'une nouvelle récolte de livres rapidement assemblés sur la pandémie. Trois mois après le début de la plus grande crise économique et de santé publique de notre époque, les auteurs et les éditeurs se précipitent pour produire des comptes rendus opportuns de l'épidémie de coronavirus, avec des œuvres qui vont des récits rapportés sur la science des pandémies et des récits autobiographiques de la mise en quarantaine, aux guides spirituels sur la gestion du chagrin et de la perte, dans un livre sur les dilemmes éthiques et philosophiques soulevés par la pandémie, écrit par le philosophe slovène Slavoj Zizek.

Plusieurs livres à paraître examinent les conséquences économiques désastreuses de la pandémie Liz Hoffman, que Crown a acquis, et « Shutdown » d'Adam Tooze, que Viking prévoit de publier en 2021. D'autres éditeurs ont a repris des récits rapportés, comme le compte-rendu du chercheur du New York Times Emma Goldberg sur les étudiants de la faculté de médecine de New York qui ont obtenu leur diplôme tôt pour aider à traiter les patients atteints de coronavirus dans des hôpitaux débordés, et des comptes personnels comme « Quarantaine ! How I Survived the Diamond Princess Coronavirus Crisis « , un livre à paraître du romancier Gay Courter, qui figurait parmi les passagers d'un bateau de croisière amarré au large des côtes japonaises tandis que le coronavirus se propageait parmi les passagers et l'équipage. En août, Bloomsbury sort « How We Live Now » de Bill Hayes

D'autres livres à venir se concentrent sur le virus lui-même, dont « Patient Zero », un recueil d'études de cas et d'histoires médicales sur la propagation de Covid-19 et de certaines des autres maladies les plus infectieuses au monde que Workman publiera l'année prochaine, et le prochain livre de l'écrivain scientifique David Quammen expliquant comment Covid-19 a pris racine dans les hôtes humains et s'est propagé si rapidement.

Debora MacKenzie a vendu un livre sur la pandémie à la mi-mars et a terminé de l'écrire en six semaines. Hachette, son éditeur, se précipite comme un livre électronique qui sera mis en vente le 1er juin, avec une édition à couverture rigide prévue pour le 21 juillet.

Sam Raim a déclaré que l'idée d'entrer dans un créneau aussi bondé et compétitif le rendait nerveux au départ.

« Je suis toujours un peu douteux de livres rapides destinés aux nouvelles », a-t-il déclaré. « Il y a beaucoup de propositions qui circulent à propos de Covid, mais j'avais l'impression que ce livre pouvait être rapide et urgent et essentiel, et durer longtemps. »

La publication de livres sur une calamité qui se déroule, lorsque la durée et le résultat restent incertains, comporte des risques évidents pour les auteurs et les éditeurs. Avec autant de questions sans réponse sur le virus, comment il se propage et quand un vaccin pourrait arriver, les travaux signalés et écrits au cours des prochains mois risquent d'être obsolètes ou dangereusement incorrects au moment de leur publication. La gravité des retombées économiques et politiques reste également une grande inconnue.

« C'est un sujet difficile à écrire pour les écrivains et à acheter pour les éditeurs, car vous ne savez pas encore ce qu'est l'arc narratif », a expliqué l'agent littéraire Amanda Urban.

En outre, il est difficile de vendre un livre sur un sujet susceptible d'être couvert de manière exhaustive sous tous les angles imaginables. On ne sait pas non plus quel appétit les lecteurs auront pour des plongées profondes dans une pandémie que nous vivons et dont nous lisons de manière obsessionnelle dans les actualités.

Certains éditeurs ont déclaré que la vague à venir de livres sur les coronavirus leur rappelait le nombre impressionnant de livres sur les élections de 2016 et ses conséquences, et la surabondance de l'administration Trump. Les livres sur le coronavirus impliquent un pari similaire – certains pourraient devenir les récits déterminants de l'époque, tandis que d'autres échoueront inévitablement à trouver un public. « La difficulté pour les éditeurs, c'est que nous savons qu'il y en aura beaucoup et que nous savons que seuls quelques-uns fonctionneront », a déclaré Jonathan Burnham, l'éditeur de HarperCollins.

Plusieurs titres sortent sur un calendrier accéléré, à la fois pour capitaliser sur l'intérêt des lecteurs et pour devancer la concurrence. Vendredi, HarperVia a publié une édition numérique de « Wuhan Diary », par la romancière Fang Fang, qui raconte son expérience de 60 jours sous garde à vue en Chine. Cette semaine, la presse indépendante Verso Books publie un livre électronique intitulé « Il n'y a pas d'extérieur: Covid-19 Dispatches », une collaboration avec le magazine N + 1. La collection comprend des rapports des salles d'urgence de New York, des essais sur la vie en quarantaine et des explications sur la façon dont la pandémie a tout affecté, de la capitale mondiale à la surveillance numérique.

Knopf a décidé de publier son anthologie de poésie, « Ensemble dans une étrangeté soudaine », selon un calendrier accéléré parce que le sujet était si urgent, a déclaré Deborah Garrison

Lorsque l'édition à couverture rigide sortira en novembre, « j'espère que ce sera un retour en arrière », a-t-elle déclaré. « Nous ne savons pas combien de temps cette situation durera. »