Un samedi normal, des milliers de Brummies feraient des plans pour une soirée avec des amis sur Broad Street, le haut lieu de la vie nocturne de la ville célèbre pour ses pubs et boîtes de nuit bruyants.

À minuit, les pistes de danse de clubs comme Pryzm – le plus grand de Birmingham – seraient bondées. « Les gens se rassemblent sur Broad Street et passent par les bars et, chaque samedi soir sans faute, nous nous retrouverons avec 2 500 à 3 000 personnes qui traversent nos portes », explique Peter Marks qui dirige Deltic, le plus grand opérateur de discothèque du Royaume-Uni, qui est derrière Pryzm.

Mais le verrouillage signifie qu'il n'y aura pas de files d'attente en dehors de Pryzm – ou des 1600 autres boîtes de nuit du Royaume-Uni ce soir ou, en fait, dès que la foule sera devenue l'ennemi de la nation.

Boris Johnson a promis de présenter les plans du gouvernement pour « faire bouger notre économie » la semaine prochaine, mais sans vaccin, il n'y a pas de lumière au bout du tunnel pour les 106 000 bars, pubs, clubs et restaurants du pays, qui seront les derniers de rouvrir après la fin de la crise des coronavirus.

« Il s'agit de socialiser, pas de prendre des distances sociales », explique Marks. « C'est une entreprise à faible marge qui dépend de beaucoup de fréquentation. Nous recevons environ 7 millions de clients par an, mais ils dépensent chacun 15 £ ou 16 £ plus TVA. ”

Cette semaine, la chaîne de pub JD Wetherspoon a lancé l'idée de rouvrir en juin, mais beaucoup dans le secteur de l'hôtellerie voient cela comme fantaisiste et se concentrent sur la façon de survivre aux prochains mois de ventes nulles ou très faibles.

#NationalTimeOut, une campagne qui prend de l'ampleur, est dirigée par Jonathan Downey, l'entrepreneur derrière la street food de Londres Street Feast et le Milk & Honey cocktail bar à Soho.

La proposition vise à obtenir un ensemble d’aides supplémentaires, notamment une prolongation du programme gouvernemental de maintien dans l’emploi, une période de neuf mois sans loyer pour les locataires et une pause de remboursement de la dette correspondante pour leurs propriétaires.

Sans aide, dit Downey, plus de la moitié des établissements d'accueil et jusqu'à 2 millions d’emplois ne survivront pas à la fermeture – et même cela pourrait être « à la hauteur ».

Les mesures de sécurité introduites par les supermarchés et les magasins de bricolage, avec des personnes invitées à se tenir à 2 mètres l'une de l'autre, ne sont pas des entrées dans des lieux intimes et personne ne veut manger dans un restaurant vide ou danser sur une piste de danse vide.

« Nous avons été le premier secteur à être fermé par le gouvernement et il va donc de soi que nous serons peut-être l'un des derniers à rouvrir », explique Rob Pitcher, directeur général de Revolution Bars, basé à Manchester, une chaîne nationale destinée aux 18 – à 30 ans. « L'ouverture avec toute sorte de distanciation sociale est très problématique. Nous préférons rester fermés un peu plus longtemps et pouvoir ouvrir avec beaucoup moins de restrictions. « 

Eyal Winter, un économiste qui a conseillé le gouvernement sur la façon de faciliter le verrouillage national, a déclaré au Guardian cette semaine qu'une solution pourrait être pour les propriétaires de rationner la quantité de bière qu'ils servent, à deux ou trois pintes, avant de demander aux clients de rentrer chez eux. .

Marks dit que cette idée est « risible » et que la seule façon de rouvrir des lieux est lorsque la distance sociale n'est plus nécessaire.

« L'idée d'aller prendre un verre et d'être servi par quelqu'un dans un masque, puis de soulever son propre masque pour boire avec une paille à usage unique n'est pas un monde que je reconnais ou qui, je pense, est économiquement viable », ajoute Marks . « Gens [club and bar operators] peuvent s'asseoir, tant qu'ils obtiennent de l'aide pour les loyers. « 

D'autres problèmes se profilent. Les pertes d’emplois s'accumulant dans l'économie, de nombreuses personnes auront juste moins d'argent à dépenser pour faire du shopping et passer la nuit après la fin du verrouillage. Karl Chessell, directeur de l'alimentation et de la vente au détail au sein du groupe de consultants CGA, dit qu'il existe une véritable crainte que certains sites aient « fermé définitivement leurs portes ».

Même si les opérateurs en fin de soirée peuvent faire face à une longue fermeture, dit-il, ils auront du mal à revenir au profit si le nombre de clients est limité. « Toute distanciation sociale aura un impact sur les revenus et rendra incroyablement difficile lorsque les marges sont déjà minces. »

Les sombres perspectives ont lourdement pesé sur la Révolution. Le cours de son action s'est effondré de près de 80% à 20p depuis janvier. Il a autorisé 98% de son personnel mais saigne toujours 1,6 million de livres sterling par mois, principalement des loyers sur ses 74 bars. Deltic, qui utilise également le programme gouvernemental de soutien à l’emploi, a des dépenses mensuelles similaires.

Pitcher affirme que la pause de neuf mois proposée par la campagne #NationalTimeOut est logique: « Le fardeau est partagé et ne devrait pas coûter trop cher au gouvernement. » Les sociétés hôtelières ne seraient de toute façon pas en mesure de trouver un loyer différé, explique-t-il: « Avec un revenu nul qui arrive, c'est de l'argent qui est complètement perdu. Cela ne va pas réapparaître à un moment donné.  »

Pour le moment, la « meilleure estimation » de Revolution est que ses bars pourraient être opérationnels d'ici la fin de l'été. Jusqu'à la fermeture, la chaîne a servi 100 000 clients en moyenne samedi soir et Pitcher estime qu'ils seront impatients de revenir. « Nous sommes bien conscients », dit-il, « ils auront désespérément besoin d'une soirée le moment venu. »