Erick Ortiz s'est effondré sur une chaise quand il est revenu de Milby High School le 3 novembre. Il a dit à sa femme qu'il était debout depuis cinq heures, surveillant environ 20 étudiants qui suivaient le PSAT dans sa classe.

Les écoles devraient-elles être ouvertes ? Les familles du personnel du campus perdues à cause du COVID-19 se débattent avec des risques et des questions

Son cœur se serra à l'idée de lui enfermé dans une pièce avec tant d'étudiants.

"Je me souviens lui avoir dit:" Ne me dis pas que tu t'es promené. Pourquoi n’êtes-vous pas resté là ? ", A déclaré Maria Ortiz. "Il a dit:" Nous devons nous lever et les surveiller. "

Environ quatre jours plus tard, Erick Ortiz a commencé à se sentir malade. Il a été testé positif au COVID-19 le 8 novembre, et après une bataille de près d'un mois au cours de laquelle il a été intubé, Ortiz est décédé le 6 décembre. Le professeur de sciences avait 52 ans.

Pour des dizaines de familles texanes dont les proches ont travaillé dans des écoles et sont décédés du COVID-19 ces derniers mois, la période de deuil s'accompagne d'un barrage de questions: l'infection mortelle s'est-elle produite sur le campus ? Les chefs d'établissement auraient-ils pu faire plus pour assurer la sécurité ? Les avantages de ramener près de 3 millions d'enfants sur le campus valaient-ils le risque potentiel de vies perdues ?

Comme pour beaucoup de choses sur la pandémie, il y a peu de réponses simples ou unanimes.

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Certains survivants du défunt, comme la famille d’Ortiz, affirment que les employés de l’éducation ont été placés dans des positions inutilement dangereuses, grâce à des politiques de retour à l’école précipitées ou à une application laxiste des protocoles de sécurité.

D'autres, comme la veuve de Kenneth McVay, enseignant au collège Goose Creek CISD, 57 ans, décédé du COVID-19 à la mi-décembre, sont réconfortés par des protocoles de santé robustes sur les campus et le service public irremplaçable fourni par les éducateurs au milieu de la pandémie. Les chefs d'établissement de tout l'État rapportent que de nombreux élèves des cours en ligne uniquement ont des difficultés avec leurs universitaires et leur santé mentale, tandis que les enfants des cours en face à face obtiennent de meilleurs résultats.

"Dans mon esprit, les enseignants sont du personnel de première ligne, tout comme les médecins et les infirmières", a déclaré Robin Creed McVay, elle-même conseillère au collège. "Je ressens très profondément la perte de mon mari, mais je ne dirai pas que nous avons pris une mauvaise décision ou une mauvaise décision. Nous sommes là où nous pensions que nous devions être.

Depuis le début de la pandémie, les effets potentiels sur la santé publique de la reprise des cours en personne ont suscité un débat intense parmi les responsables de l'éducation, les employés des écoles et leurs familles.

Pour certains membres du personnel scolaire, la perspective de la propagation du COVID-19 sur le campus suscite de graves inquiétudes et suscite des appels pour maintenir l'enseignement en ligne. De nombreuses familles partageaient ces préoccupations, comme en témoigne le fait que près de la moitié des écoliers publics du Texas sont restés dans des classes virtuelles au moins fin octobre, selon les données de l'État.

Plusieurs mois plus tard, l’impact ultime de la réouverture des campus sur les plus de 800 000 employés des écoles de l’État reste trouble. Aucune agence gouvernementale ne suit le nombre de décès ou d'hospitalisations liés au COVID-19 parmi le personnel scolaire.

des nécrologies et d'autres sources, le Houston Chronicle a identifié près de 40 employés d'écoles au Texas dont les décès ont été liés au COVID-19. Les personnes décédées - administrateurs, enseignants, gardiens, chauffeurs de bus, paraprofessionnels - étaient âgées de 35 à 74 ans.

Six travaillaient dans la région du Grand Houston, dont le principal adjoint d'Alvin ISD LeRoy Castro, 58 ans; Michael Moore, 48 ans, enseignant à Cleveland ISD; Marie Le, aide-enseignant de Cypress-Fairbanks ISD, 69 ans; et Joe Diaz, professeur de Spring ISD, dont l'âge n'a pas pu être vérifié.

Les près de 40 décès identifiés par la Chronique sont probablement un sous-dénombrement par rapport aux 37000 cas confirmés de COVID signalés par les districts scolaires publics entre début août et la pause hivernale.

En sécurité à l'école ?

Au moins certains des décès ne sont probablement pas attribuables à la propagation à l'école. En novembre, la famille du chauffeur de bus de Mesquite ISD, Clarkster Touré, a déclaré à une chaîne de télévision de la région de Dallas qu'elle soupçonnait qu'elle avait contracté le COVID-19 à l'église.

Cependant, d'autres familles doivent se demander si leurs proches seraient en vie si les écoles restaient fermées.

Maria Ortiz a déclaré que la décision de mettre autant d'élèves dans une salle de classe avec Ortiz pendant le PSAT était probablement la cause de son infection.

"Ils ne pouvaient pas garder leurs distances à six pieds avec autant d'enfants", a déclaré Maria. "Il m'a dit à quelques reprises qu'il avait le sentiment que certains des enfants étaient malades. Ils toussent, et peut-être que leurs parents leur donnent juste un peu de Tylenol et vont à l'école parce que les enfants sont très résilients.

La famille de Sandra Robinson, chauffeuse d’autobus scolaire âgée de 64 ans, qui a passé trois décennies dans le service des transports de Beaumont ISD, pense également qu’elle a pris le COVID-19 au travail.

Son petit-fils, Kevin Robinson, a plaidé pour des changements aux protocoles de district, comme permettre à plus d'employés de travailler à domicile s'ils le peuvent.

"Un décès ne change pas vraiment grand-chose", a déclaré Robinson, qui a été élevé par sa grand-mère pendant la majeure partie de son enfance. "Il faut beaucoup de sacrifices pour qu'un vrai changement se produise. Une fois que cela commencera à toucher plus de gens, une fois que cela touchera leurs familles et leurs enfants, le district le prendra plus au sérieux, puis la ville, puis l'État et toute l'échelle.

Creed McVay, dont le mari a travaillé comme ingénieur en structure avant de rejoindre le personnel enseignant de la Gentry Junior School dans sa ville natale de Baytown en 2019, soupçonne également que son mari a été infecté sur le campus.

Elle ne blâme cependant pas les responsables de l'éducation locaux ou étatiques pour sa mort. Avant de tomber malade, McVay a rapporté à sa femme de 35 ans que le personnel de Gentry Junior prenait des précautions communes: obliger les enfants à se désinfecter les mains au début et à la fin de l'école, nettoyer les bureaux quotidiennement, ordonner aux élèves de garder leurs masques.

Lorsque Creed McVay est allée emballer la classe de son mari au début de janvier, avant que les étudiants et le personnel ne reviennent des vacances d'hiver, elle a trouvé des bureaux bien espacés et entourés de séparateurs en plexiglas.

"J'avais l'impression qu'ils avaient pris toutes les précautions possibles pour protéger mon mari et les étudiants dans cette pièce", a déclaré Creed McVay. "Et quand je regardais les salles de classe quand j'étais là-dedans, c'était la même configuration partout.

"Les enseignants ne sont pas jetables"

Pour l'instant, les responsables de l'éducation de l'État et de la région de Houston continuent d'avancer avec des cours en personne, souvent avec le soutien des autorités médicales. Les autorités sanitaires locales ont signalé avoir trouvé une propagation minimale du COVID-19 sur le campus, bien que cette tendance puisse être testée au milieu d'un pic d'étudiants et de personnel infectés au cours du mois dernier.

Les dirigeants de la Texas Education Agency n'ont donné aucune indication qu'ils prévoient de permettre aux districts scolaires publics de revenir à des cours entièrement en ligne. Selon les directives actuelles de l'État, les districts doivent offrir des cours en personne à toutes les familles qui le souhaitent, à quelques exceptions près.

"Alors que l'agence ne suit pas les données sur la mortalité, nous tous qui travaillons dans l'éducation avons été attristés par les décès d'éducateurs dus au COVID. La mort d'un enseignant, c'est de trop ", ont déclaré les responsables du TEA dans un communiqué. "Ceux qui travaillent à la fois dans les écoles et dans le soutien des écoles en ce moment font le travail absolument essentiel qui consiste à faire en sorte qu’une génération d’enfants reçoive l’éducation qu’ils méritent, même en ces temps extrêmement difficiles.

Bien que les dirigeants de deux grands districts du Texas, Austin et Northside ISD, exhortent les familles à garder les enfants à la maison après l'école, aucun surintendant de la région de Houston n'a lancé d'appels similaires ni poussé les représentants de l'État à renoncer aux cours en face à face.

Interrogée plus tôt ce mois-ci sur toute urgence de fermer les écoles, la surintendante intérimaire de Houston ISD, Grenita Lathan, a déclaré que le district n'était "pas à ce point en ce moment", citant les commentaires qu'elle avait reçus des responsables de la ville de Houston et du Texas Medical Center.

"Je sais que le taux de positivité et le nouveau volet qui a atteint la ville de Houston suscitent de graves inquiétudes", a déclaré Lathan. "Mais je veux m'assurer que tout le monde est conscient que ces conversations sont en cours, et qu'il ne s'agit pas simplement de conversations aléatoires."

Si Maria Ortiz avait sa manière, les campus seraient déjà fermés. S'ils doivent ouvrir, a-t-elle dit, les chefs d'établissement devraient s'assurer que tout le monde suit les directives du CDC en restant à distance, en effectuant plus de recherche des contacts et en offrant plus de protection aux enseignants.

"Je suis en colère que cela se produise dans de nombreuses écoles. Les enseignants ne sont pas jetables. Ils ont des familles ", dit Maria, la voix se brisant. "Les familles doivent également être protégées."

Isaac Windes de l'entreprise Beaumont a contribué à ce rapport.

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