WASHINGTON – Le secrétaire par intérim du président Trump à la Marine, dans une réprimande blasphématoire prononcée lundi, a critiqué les marins à bord du porte-avions frappé Theodore Roosevelt pour avoir applaudi leur capitaine, qui a été renvoyé après avoir lancé un appel à l'aide alors que le coronavirus se propageait à travers le navire de guerre.

Le plus haut civil de la Marine, Thomas B. Modly, a transmis son message via le système de haut-parleurs du navire et a approfondi l'atmosphère brute entre nous et eux qui avait déjà englouti le porte-avions. Il a également mis en évidence le schisme entre un commandant en chef sans égard pour la chaîne de commandement des militaires et la marine en uniforme qui a juré de le suivre.

Comment l'éclosion de coronavirus de Theodore Roosevelt est devenue une crise morale pour les militaires

Comme beaucoup dans l'administration Trump, ce qui a commencé comme un défi apparemment simple – l'arrivée du coronavirus à bord d'un porte-avions à propulsion nucléaire – a maintenant englouti l'armée, conduisant à des questions profondes d'influence indue sur le commandement et à la démoralisation des jeunes hommes et les femmes qui promettent de protéger le pays. En son cœur, la crise à bord du Theodore Roosevelt est devenue une fenêtre sur ce qui compte et ce qui ne compte pas, dans une administration où rester du côté droit d'un président mercurial est avant tout valorisé.

L'équipage du Roosevelt avait déjà manifesté son mécontentement face à la décision de l'administration Trump de révoquer le commandant, en encourageant le capitaine Brett E. Crozier alors qu'il descendait la passerelle la semaine dernière et quittait le navire.

Sa lettre aux responsables de la marine demandant de l'aide est devenue publique, ce qui a incité M. Modly à dire qu'il avait perdu confiance dans le capitaine Crozier pour les deux échecs de leadership et pour être sorti de la chaîne de commandement avec sa critique.

M. Modly, a déclaré des responsables de la marine, a ensuite été irrité par ce qu'il considérait comme une réprimande publique de l'équipage, et a volé 8 000 milles jusqu'à Guam pour exprimer sa colère aux marins lui-même, selon des enregistrements audio de l'adresse que les membres de l'équipage partagé avec le New York Times et d'autres organismes de presse.

En exprimant ses préoccupations dans une lettre par des canaux non>

Il se plaignait que la lettre du capitaine Crozier sur le coronavirus à bord du navire avait causé un mal de tête politique à Guam.

« Pensez à cela lorsque vous applaudissez l'homme du navire qui vous a exposé à cela », a déclaré M. Modly, selon les enregistrements.

Dans une déclaration envoyée par courrier électronique lundi soir, M. Modly s'est excusé « pour toute confusion » que son choix de mots lors de ses remarques à l'équipage de Roosevelt a pu causer. « Je ne pense pas que le capitaine Brett Crozier soit naïf ou stupide », a déclaré M. Modly dans le communiqué.

Mais ses remarques antérieures avaient fait écho aux commentaires du président, qui avait également critiqué samedi le capitaine Crozier.

Lundi, M. Trump a de nouveau critiqué le capitaine Crozier pour avoir écrit la lettre, affirmant qu'elle montrait imprudemment une faiblesse militaire. Mais il a également dit qu'il avait entendu de bonnes choses au sujet de l'ancien commandant du transporteur.

« Sa carrière avant cela était très bonne », a déclaré M. Trump. « Je vais donc m'impliquer et voir exactement ce qui se passe là-bas parce que je ne veux pas détruire quelqu'un pour avoir eu une mauvaise journée. »

Dans le monde très uni de l'armée américaine, la crise à bord du Roosevelt – connue sous le nom de « T.R » – a suscité de nombreuses critiques de la part d'hommes et de femmes qui prennent généralement soin de ne pas réprimander publiquement leurs pairs.

La décision de M. Modly de destituer le capitaine Crozier sans avoir mené au préalable une enquête allait à l'encontre des souhaits du grand amiral de la Marine, Michael M. Gilday, le chef des opérations navales, et de l'officier supérieur de l'armée, le général Mark A. Milley, président de l'état-major interarmées.

« Je suis consterné par le contenu de son allocution à l'équipage », a déclaré à la retraite l'amiral Mike Mullen, président du Joint Chiefs of Staff des présidents George W. Bush et Barack Obama, lors d'un entretien téléphonique, faisant référence à M. Modly. .

M. Modly, a déclaré l'amiral Mullen, « est devenu un véhicule pour le président. Il a fondamentalement complètement miné, tout au long du T.R. situation, la direction en uniforme de la Marine et la direction militaire en général. « 

La façon dont l’administration Trump a géré la crise à bord du Roosevelt reflète un fossé croissant entre les hauts commandants en uniforme et leurs chefs civils.

« Au fond, il s'agit d'un skipper de porte-avions qui voit une menace imminente et est forcé de prendre une décision qui risque sa carrière dans l'acte de ce qu'il croit être la sécurité des près de 5 000 membres de son équipage », a déclaré Sean O'Keefe, ancien secrétaire de la Marine sous le président George Bush. « C'est plus que suffisant pour justifier que le leadership de la Marine rende le doute au commandant déployé. »

Dans les jours qui ont suivi la publication de la lettre d’aide du capitaine Crozier, l’amiral Gilday, chef de la marine, a fait valoir que, conformément aux procédures habituelles de la marine, une enquête sur ce qui n’avait pas fonctionné sur le Roosevelt devrait être autorisée. Mais M. Modly l'a rejeté, affirmant que le capitaine Crozier avait craqué sous la pression.

Le secrétaire à la Défense, Mark T. Esper, a déclaré dimanche qu’il soutenait la décision de M. Modly. Le général Milley, pour sa part « Je fais confiance au secrétaire Modly dans son jugement, et je vais le soutenir. »

Plusieurs responsables actuels et anciens de la Marine et de la sécurité nationale ont déclaré que l'épisode de Roosevelt illustrait comment les dirigeants civils de cette administration avaient pris des décisions douteuses sur la base de ce qu'ils craignaient que la réponse de M. Trump soit.

« Modly s'est impliqué dans les délibérations quotidiennes à un degré plus élevé que la tradition de la Marine et la chaîne de commandement s'y attendrait précisément parce que Modly était obsédé par la façon dont l'histoire pourrait se dérouler à la Maison Blanche », a déclaré Peter D. Feaver, professeur de science politique à l'Université Duke qui a étudié les relations militaro-civiles.

La question Roosevelt est la deuxième en seulement cinq mois au cours de laquelle les opinions de M. Trump et de ses représentants politiques ont précipité une crise dans la marine en uniforme. M. Modly, diplômé de la Naval Academy et ancien pilote d'hélicoptère, ne serait pas à son poste actuel si ce n'était du dernier imbroglio politique, qui impliquait le licenciement du précédent secrétaire de la Marine, Richard V. Spencer, par M. Esper en Novembre.

M. Spencer avait publiquement désapprouvé l'intervention de M. Trump dans une affaire de crimes de guerre extraordinaires impliquant un membre des Navy SEALs, le Premier maître Edward Gallagher, accusé d'avoir tué un captif blessé avec un couteau de chasse lors d'un déploiement en Irak en 2017 .

Le chef Gallagher avait attiré l'attention du président. M. Trump a vu le commando comme une victime du politiquement correct qui, selon lui, fait obstacle aux guerriers que la nation demande à défendre.

Lorsque la Marine a poursuivi le chef Gallagher, M. Trump est intervenu plusieurs fois en sa faveur. Lorsque la cour martiale du chef a abouti à l'acquittement de la plupart des accusations, M. Trump l'a félicité et a critiqué les procureurs. Après que la Marine ait rétrogradé le chef Gallagher pour la seule accusation relativement mineure pour laquelle il a été condamné, M. Trump a annulé la rétrogradation.

Enfin, le commandant de Naval Special Warfare, le contre-amiral Collin P. Green, a entamé le processus officiel de retrait de l'épinglette du Trident du chef Gallagher, symbole des commandos de la Marine, et de l'expulsion des SEAL. Mais M. Trump a annulé la décision – et M. Esper a licencié M. Spencer, qui avait soutenu le processus de retrait de l'épinglette SEAL du chef Gallagher.

« La Marine n’emportera PAS le Trident Pin de Warfighter et du Navy Seal Eddie Gallagher », a écrit M. Trump sur Twitter en novembre. « Cette affaire a été très mal traitée depuis le début. Reprenez les affaires ! « 

Le coronavirus a frappé le Roosevelt alors que M. Trump cherchait à projeter un message confiant des États-Unis pour surmonter la pandémie avec une relative facilité.

M. Modly est arrivé à bord du Roosevelt vers 13 heures. Lundi avec peu d'avertissement. Huit cloches ont signalé son arrivée et il s’est rapidement rendu dans une zone proche de l’une des baies du hangar, où il s’est adressé à des milliers d’équipages du navire via le système de sonorisation.

Bien qu'une partie de l'équipage du Roosevelt soit mise en quarantaine dans des hôtels de Guam, beaucoup étaient encore à bord lorsque M. Modly est arrivé.

Lorsque le réseau de petites boîtes de discussion câblées à travers le réseau caverneux de passages – commun sur un porte-avions à propulsion nucléaire de mille pieds – a cliqué, les membres d'équipage ont tendu le cou pour écouter. Quelqu'un d'important parlait.

« Je voulais sortir sur le navire depuis que nous avons découvert que vous aviez des cas Covid ici », a commencé M. Modly. Il a expliqué que la Chine était responsable du virus et a accusé le gouvernement de Pékin d'aggraver la crise en omettant de révéler à quel point elle était grave. Et il est entré dans son message, qui alternait entre critiquer le capitaine Crozier et réprimander l'équipage.

À la fin de son discours de 15 minutes, signé avec un tiède « Go Navy », M. Modly avait effectivement tracé une ligne invisible entre lui et plus de 4 800 membres d'équipage du Roosevelt, a déclaré un membre d'équipage. Ce marin a ajouté que de nombreux membres de l'équipage pensaient que M. Modly les avait traités de stupides pour avoir fait tellement confiance à leur commandant. Après le discours de M. Modly, des marins juniors se sont approchés du membre d'équipage, a-t-il dit, cherchant à quitter le service après leur premier enrôlement.

M. Modly n'a pas visité le navire et pratiquement personne, surtout ceux des rangs inférieurs, ne l'a même vu. Il était parti en moins de 30 minutes.

Certains membres de l’équipage ont dit qu’ils pensaient que le ton de M. Modly découlait des questions soumises par l’équipage avant son arrivée. Même si les questions ont été examinées pour leur professionnalisme et leur pertinence, selon les membres de l’équipage, bon nombre d’entre elles étaient centrées sur le tir du capitaine Crozier.

En fin de compte, les questions peuvent ne pas avoir d'importance de toute façon. M. Modly n'a répondu à aucune.