En outre, la pandémie et l'éloignement social n'ont pas mis fin à d'autres actes d'injustice raciale, comme le récent assassinat d'Ahmaud Arbery, un homme de 25 ans non armé, en Géorgie. Trois hommes sont accusés d'avoir tué et filmé le meurtre d'Arbery alors qu'il faisait du jogging dans un quartier « blanc » la période des droits civiques des années 50, 60 et Années 70.

Mitchell était à Seattle plus tôt cette année dans le cadre d'une tournée de livres pour ses mémoires, Race Against Time: A Reporter rouvre les cas de meurtre non résolus de l'ère des droits civils. La majeure partie de la tournée a été annulée par des problèmes de coronavirus, mais Mitchell a pu faire une présentation à Elliott Bay Book Company avant le verrouillage. Le travail dans lequel il s'engage – la pratique du journalisme historique à la recherche de la justice – se poursuit.

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Mitchell est un peu comme Simon Wiesenthal, le célèbre chasseur de nazis de la Seconde Guerre mondiale, seule sa passion est de retrouver les personnes qui ont échappé à la justice pour certains des crimes les plus terribles de l'ère des droits civiques il tente notamment d'amener les assassins de Medgar Evers et d'autres défenseurs des droits civils – James Chaney, Andrew Goodman et Michael Schwerner, entre autres – à rendre compte des atrocités perpétrées au Mississippi dans les années 1960.

Lorsque nous avons parlé en mars, Mitchell avait l'air fatigué. Il était doux et chaleureux. Nous nous sommes assis dans un café SoDo tranquille pendant qu'il sirotait du thé vert et mangeait un petit déjeuner très riche. Il est né au Texas et vit au Mississippi. Il est lauréat de nombreux prix de journalisme, ainsi que de la prestigieuse bourse « génie » de MacArthur.

« Le Mississippi est une terre de paradoxes », m'a dit Mitchell. Il a un grand sol agricole, mais beaucoup de pauvres. Il a l'un des taux d'analphabétisme les plus élevés, mais produit de grands écrivains. Bien qu'il puisse être un lieu d'extrêmes, ce n'est pas une valeur aberrante totale. « Le Mississippi est un miroir de l'Amérique », a-t-il déclaré. Les gens aiment croire aux horreurs de la région que « nous n’avons jamais fait ce genre de chose ».

Le jour où j'ai rencontré Mitchell, je travaillais sur une future présentation à la conférence de la Pacific Northwest Historians Guild intitulée « Nazis, Lynchings and the Lash Law: Why the Pacific Northwest Must Face – and Embrace – Its Dark Side ». La conférence devait être donnée à la Bibliothèque publique de Seattle, mais a été reportée à l'année prochaine en raison de la pandémie de coronavirus. Il s’inspire du travail que j’ai fait pour Crosscut en examinant l’histoire de notre propre région en matière d’exclusion raciale, de meurtre, d’attirance permanente pour les groupes fascistes nationaux et pourquoi cela est pertinent pour comprendre les nouvelles d’aujourd’hui. J'étais donc apparemment occupé à regarder notre reflet dans le miroir du Mississippi.

Le principal objectif de Mitchell a été de découvrir la vérité sur les actes de terreur de l'ère des droits civiques il a été inspiré pour creuser le cas des trois défenseurs des droits civiques après avoir visionné la version inexacte présentée dans le film Mississippi Burning. Il s'est avéré qu'il y avait encore des membres du Ku Klux Klan qui l'avaient perpétré et n'étaient pas condamnés. De même dans le cas du meurtre de Medgar Evers. Mitchell a trouvé de nouveaux éléments de preuve dans l'affaire du meurtre d'Evers, a découvert de vieux éléments de preuve (comme l'arme du crime) et était en grande partie responsable de la poursuite et de la condamnation du tueur. La justice a été retardée, mais elle est finalement arrivée: le meurtrier qui a tendu une embuscade et tiré sur Evers dans le dos, dans l'allée de son domicile en 1963, n'a été reconnu coupable que dans les années 1990

Grâce à son travail, Mitchell a découvert un secret bien gardé: l'État du Mississippi avait une agence d'espionnage appelée la Mississippi Sovereignty Commission, parrainée par le gouverneur. La commission n'a pas seulement affirmé le dogme des droits de l'État, mais a également recueilli des informations sur les défenseurs des droits civils et intimidé, dans l'affaire Evers, les jurés lors de procès antérieurs de son assassin, Byron De La Beckwith. En d’autres termes, alors que l’État poursuivait le présumé assassin d’une part, il était en train de saper l’affaire de ses propres procureurs de l’autre. L'État avait scellé les dossiers, mais Mitchell a finalement obtenu une copie d'une source. Être en mesure de fournir des preuves de falsification de jury a aidé les avocats à obtenir un nouveau procès et la condamnation éventuelle de Beckwith.

Beckwith était un raciste sans vergogne, un membre auto-identifié du mouvement de l'identité chrétienne et croyant aux croyances des nations aryennes et des hommes comme Richard Butler de l'Idaho, dont l'organisation a donné naissance au violent groupe nazi, The Order. Mitchell a appelé Butler au téléphone pour avoir une idée de son fil d'idéologie raciste.

En entendant Butler et Beckwith discuter de leurs visions racistes du monde, il est devenu clair pour Mitchell qu'il existe un pipeline idéologique direct allant du KKK et des bombardiers de l'église de Birmingham aux Dylann Roofs et autres terroristes domestiques blancs d'aujourd'hui. Roof, qui a tué neuf fidèles noirs à Charleston, en Caroline du Sud, a été en partie inspiré par le front nord-ouest, dirigé par le regretté nazi Harold Covington, basé à Bremerton. (Covington a cherché à créer un état tout blanc dans le Nord-Ouest.)

Dans Race Against Time Chercher la justice est une chose, « [b]ut plus je passe de temps sur ces cas, plus j'en viens à croire qu'ils sont tout autant une quête de mémoire « , écrit-il.

Mitchell dit que nos souvenirs du mouvement moderne des droits civiques sont trop simplistes. Il a décrit la pensée du public autour de cette histoire comme suit: « Rosa Parks s'est assise, le Dr King s'est levé et après cela, ils ont obtenu leurs droits. » Problème résolu. « Nous avons refondu le mouvement des droits civiques dans ce qui nous plaît », a-t-il déclaré.

C'était beaucoup plus complexe, bien sûr, avec beaucoup plus de gens incroyables que nous nous en souvenons dans l'histoire populaire. Il note que Bob Moses, leader du Student Nonviolent Coordinating Committee, était un leader majeur du mouvement. Pourtant, il n'a pas de statue, pas de médaille de la liberté. « Pourquoi les écoliers ne parlent-ils pas de Bob Moses ? » il demande. Et Rosa Parks n’a même pas été la première femme à refuser de céder sa place dans le bus de Montgomery, en Alabama. « Elle était la cinquième », a-t-il dit. Elle était courageuse, mais pas seule. « Nous ne connaissons pas notre histoire. »

Le suprémacisme blanc est un problème systémique chronique en Amérique, mais il a tendance à éclater et à attirer l'attention du public par cycles, comme lors de la résurgence du KKK dans les années 1920, les batailles des droits civiques pour la ségrégation et Jim Crow au milieu du XXe siècle., ou les nazis en marche d'aujourd'hui. Mitchell a déclaré que le suprémacisme blanc traverse une phase de reprise. Il a noté Patrick Crusius, le jeune homme accusé d'avoir conduit plus de 600 milles à El Paso pour arrêter une « invasion » d'Hispaniques en 2019. Il aurait tué plus de 20 personnes. Il a même écrit un manifeste sur ses intentions, invoquant un langage – « stopper l'invasion » – qui est le même langage utilisé par le chef du Mississippi KKK avant Freedom Summer, a déclaré Mitchell. « La violence est justifiée comme légitime défense. La politique de la peur est en jeu actuellement « , a-t-il dit, ajoutant que la peur génère de la haine.

Mitchell a fondé le Mississippi Center for Investigative Reporting, où lui et deux autres membres du personnel passent leur temps à creuser le passé et le présent des droits civils dans l'État. Leur devise est « Briller une lumière, exposer les ténèbres ». Il va au-delà de la poursuite des tueurs mais examine des problèmes systémiques tels que le déni des droits de vote, les inégalités flagrantes dans l'enseignement public ou les conditions horribles des prisons du Mississippi. Alors que la pandémie de coronavirus s'est manifestée, elle a également révélé des inégalités en matière de santé, de scolarité et même de vote. Comprendre l'histoire et les causes de ces injustices structurelles est important pour trouver des solutions. Les conditions intrinsèques du Mississippi reflètent celles de l'Amérique dans son ensemble.

Mitchell m'a dit qu'il faisait des recherches sur l'histoire du différentiel de financement de l'État entre les écoles blanches et les écoles noires, sur la base des chiffres publiés par l'État lui-même. Il calcule que la différence entre eux de 1890 à 1960 reflète un sous-investissement dans les écoles noires de 25 milliards de dollars en dollars d'aujourd'hui. « Imaginez que ce soit 50 fois », a-t-il dit, et vous avez une idée de l'échelle nationale. Ces recherches historiques aident à faire la lumière sur ce qui sous-tend d'autres disparités aujourd'hui.

À certains égards, a noté Mitchell, le gouvernement devient également moins transparent, malgré les progrès technologiques. Le fait que Mitchell et d'autres ont si bien réussi à ressusciter la vérité a rendu certaines institutions de l'État plus méfiantes. Les documents pénitentiaires qui étaient distribués de façon routinière sont désormais lourdement expurgés, a-t-il dit. Les coûts d'obtention de documents publics peuvent atteindre des milliers de dollars. Le public est toujours obstrué, même à une époque qui devrait promettre un accès et une transparence accrus.

Nous constatons qu'à l'ère COVID-19 également, certains États, dont la Floride et la Géorgie, ont été accusés de déformer les données sur les cas et les décès. Avec un manque de transparence des données, comment saurons-nous ce qui s'est passé et comment y faire face à l'avenir ? Comment suivre et corriger les disparités avec précision ?

« Sans faits, la démocratie ne peut pas fonctionner », a déclaré Mitchell. « Si les faits ne comptent plus, nous avons des ennuis. … Sans vérité, vous n'avez pas justice. «