Plus tôt cette année, alors que les pays appliquaient des règles strictes d’éloignement social pour ralentir la propagation du coronavirus, les dirigeants sandinistes du Nicaragua ont organisé une série de rassemblements et de marches progouvernementaux sous la bannière «Love Walk in the Time of Covid-19».

Parmi ceux qui se sont joints à l’une de ces foules à Managua se trouvait le Dr Félix Bravo, médecin du système de santé publique du pays, dont la loyauté envers le gouvernement nicaraguayen a apparemment dépassé les avertissements de l’Organisation mondiale de la santé contre les grands rassemblements.

Un mois et demi plus tard, Bravo était mort.

Officiellement, sa mort a été causée par une «pneumonie atypique» – un diagnostic qui, selon les médecins et les épidémiologistes nicaraguayens, est couramment utilisé par les autorités du pays pour masquer le bilan des victimes du Covid-19.

Le président Daniel Ortega et son épouse et vice-présidente, Rosario Murillo, insistent sur le fait que le Nicaragua a jusqu'à présent évité la propagation du virus dans la communauté et n'a vu qu'une poignée de décès dus à la pandémie.

Mais au cours du mois dernier, le virus semble avoir atteint le cercle restreint de l'élite politique du pays: au moins 20 éminents sandinistes – dont des ministres, des membres de l'Assemblée nationale, des conseillers principaux et un commandant de police – sont morts après avoir manifesté des symptômes typiques de Covid -19.

Plusieurs personnes décédées sont accusées d'avoir joué un rôle clé dans la répression d'un soulèvement populaire contre le gouvernement sandiniste en 2018, au cours duquel plus de 300 personnes ont été tuées.

Certains ont ouvertement écarté la menace posée par la pandémie. En mars, Edwin Castro et Wilfredo Navarro, deux députés sandinistes de l'Assemblée nationale, ont été pris en photo, se moquant d'autres législateurs qui sont entrés dans la chambre avec des masques faciaux.

Peu de temps après, Castro a été transporté à l'hôpital pendant deux semaines avec des symptômes de coronavirus et n'a pas été revu en public depuis. Pendant ce temps, le cousin et assistant parlementaire de Navarro, Roberto Moreira, est décédé de Covid-19.

Les fossoyeurs portent un cercueil lors d'un enterrement au cimetière Jardines del Recuerdo à Managua vendredi au milieu de la pandémie de coronavirus. Photographie: Inti Ocón / AFP / Getty Images

Le ministère de la Santé du Nicaragua indique que le pays compte 1 118 cas confirmés de coronavirus et 46 décès, mais des estimations indépendantes indiquent que le chiffre est plus proche de 4 000 cas, avec au moins 980 décès.

Lundi dernier, plus de 30 associations médicales locales ont appelé à un «verrouillage national» de trois ou quatre semaines, avertissant dans une lettre ouverte que: «L'augmentation exponentielle des cas de Covid-19 a provoqué l'effondrement des systèmes de santé publics et privés. « 

Le lendemain, Murillo a nommé sept fonctionnaires et hauts sandinistes décédés – ou, comme elle le dit, «ont voyagé vers un autre plan de vie».

« Ce qui reste, c'est leur héritage, leur bravoure et surtout l'amour avec lequel ils ont servi le peuple nicaraguayen à chaque instant », a-t-elle déclaré.

Parmi les morts figuraient deux hauts responsables sandinistes. Le ministre des télécommunications, Orlando Castillo, a été sanctionné l'année dernière par les États-Unis pour avoir «fait taire les médias indépendants» après que des journalistes ont été battus, harcelés et arrêtés à la suite de la révolte civile.

Également sur la liste, Orlando Noguero, maire de Masaya, a dirigé des troupes et des paramilitaires cagoulés dans une contre-attaque brutale contre des rebelles armés de mortier qui ont tenu la ville pendant des mois pendant le soulèvement.

Murillo n'a mentionné aucune cause de décès dans son éloge funèbre des responsables, mais des sources médicales ont déclaré au Guardian que Castillo et Noguera sont tous deux décédés dans des services hospitaliers dédiés aux patients présentant des symptômes de Covid-19.

Noguera a été rapidement enterré à Masaya lors d'une cérémonie privée au cours de laquelle les fossoyeurs portaient des EPI – suivant un modèle d ‘«enterrements express» dans lequel les victimes de coronavirus sont enterrées à huis clos.

La mort de hauts responsables sandinistes est une tragédie personnelle pour leur famille, mais certains militants de l'opposition les considèrent comme une sorte de «justice divine».

Les autres victimes nommées par Murillo étaient Olivio Hernández Salguera, le chef de la sécurité publique de la police nationale qui a aidé à mener la répression contre les manifestants de l'opposition, et la dirigeante et députée syndicale Rita Fletes, qui se décrivait autrefois comme «la fille de Daniel Ortega».

Alors que Noguera était enterré, des militants de l'opposition à Masaya ont allumé des roquettes et des pétards pour célébrer la mort d'un homme qu'ils accusaient d'avoir organisé la répression de leur ville. «Covid-19 a rendu la justice que tous mes frères qui ont été assassinés en 2018 n'ont jamais vu», a déclaré un local.