Le premier de ces éléments est les pièces jointes de groupe. En termes simples, les gens ont tendance à croire que leur groupe est bon et juste, et que d'autres groupes concurrents sont dangereux, malveillants ou autrement mauvais. Par exemple, les gens ont tendance à considérer la politique à travers leur propre optique partisane ou idéologique: leur parti, ses membres et ses priorités sont corrects, et l'autre parti est incompétent ou corrompu. Cette dynamique explique pourquoi certains républicains croient qu'Obama a « truqué » son certificat de naissance ou que Clinton a secrètement distribué de l'uranium aux Russes, tout comme cela explique la croyance de certains démocrates que Trump est un atout russe.

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Que peut nous dire le coronavirus sur les théories du complot ?

Ces pièces jointes de groupe ne fonctionnent pas uniquement de bas en haut. Ils peuvent être activés par des « signaux » – discours, publicités, tweets – des dirigeants de leur groupe. Si les fonctionnaires ou les personnalités des médias associés à un parti politique répandent des théories du complot, leurs partisans sont plus susceptibles de prendre ces informations à cœur et d'adopter ces croyances. Prenez la théorie selon laquelle les effets du coronavirus ont été exagérés pour blesser Trump. Cette théorie trouve beaucoup plus de soutien parmi les républicains que les démocrates, pour deux raisons: les républicains ont beaucoup à perdre dans une année d'élection présidentielle, et Trump et d'autres élites de droite ont explicitement colporté l'idée que COVID-19 a été exagéré pour lui faire du mal.

Le deuxième facteur causal majeur derrière les théories du complot est la « pensée du complot » – une vision du monde qui prédispose les gens à interpréter les événements et les informations comme le produit de complots obscurs. Lorsqu'elle est activée – par des informations suggérant une conspiration, ou par la rhétorique des élites politiques, ou par l'anxiété provoquée par une catastrophe incontrôlable – cette prédisposition latente fait des complots une explication attrayante pour des circonstances indésirables. Dans notre sondage, nous avons mesuré la pensée du complot en demandant aux répondants de réagir à des déclarations telles que « Les gens qui » dirigent « vraiment le pays, ne sont pas connus des électeurs. » Nous constatons que les répondants qui sont d'accord avec des sentiments comme celui-ci ont tendance à croire plus profondément aux théories du complot. En fait, notre mesure de la pensée du complot prédit fortement les croyances dans chacune des 22 théories du complot spécifiques que nous avons interrogées sur les répondants. D'une part, il est troublant que certaines personnes adoptent si facilement les croyances de complot. De l'autre, beaucoup de gens ne le font pas – et ces personnes agissent comme un pare-feu à la propagation des théories du complot, donnant à la plupart un plafond naturel.

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La pensée du complot est la plus prédictive des croyances dans les théories du complot spécifiques lorsque les chefs partisans ne jalonnent pas leurs positions, et la moins prédictive quand elles le font. Les dirigeants républicains ont, par exemple, longtemps mis en doute la réalité du changement climatique, allant jusqu'à appeler cela un canular. Dans ce cas, le républicanisme est presque aussi prédictif que la pensée du complot pour expliquer le déni du changement climatique. Mais ce n'est pas le cas pour les théories du complot qui n'ont pas été entraînées dans la mêlée politique, comme celles sur le sida, les vaccins et les aliments génétiquement modifiés. Si de telles théories devenaient du fourrage pour les dirigeants politiques et idéologiques populaires, leur croyance pourrait augmenter assez rapidement.