Une augmentation record des cas de coronavirus aux États-Unis est due dans une large mesure à des occasions occasionnelles qui peuvent sembler faussement sûres, avertissent les responsables et les scientifiques - dîners, soirées de jeux, soirées pyjama et covoiturage.

Les membres dînent dans un club en août à Annapolis,

De nombreux clusters antérieurs de coronavirus étaient liés aux maisons de retraite médicalisées et aux boîtes de nuit bondées. Mais les responsables de la santé publique dans tout le pays affirment que les enquêtes sur les cas les conduisent de plus en plus à de petits rassemblements sociaux privés. Cette tendance à la transmission à l'intérieur des portes reflète la fatigue pandémique et l'élargissement des bulles sociales, disent les experts - et est particulièrement insidieuse car elle est si difficile à contrôler et susceptible d'augmenter à mesure que les températures chutent et que les vacances approchent.

Le groupe de travail sur les coronavirus de la Maison Blanche a exhorté les États qui sont des points chauds pour les virus à réduire les réunions sans masque de la famille et des amis, affirmant dans des rapports que les participants asymptomatiques «provoquent une transmission continue, infectant fréquemment plusieurs personnes au cours d'un même rassemblement».

Alors que les nouveaux cas quotidiens aux États-Unis dépassaient les 145 000 mercredi, le gouverneur de New York, Andrew M. Cuomo (D), a annoncé une limite de 10 personnes pour les rassemblements dans des maisons privées, les qualifiant de «grand épandeur». Des restrictions similaires ont été imposées dans des États tels que l'Ohio, l'Utah, le Connecticut et le Colorado, où un cluster récent impliquait sept personnes infectées en jouant au jeu de dés bunco, et le Rhode Island, dont le gouverneur s'est engagé à infliger des amendes aux contrevenants. L'Oregon a annoncé la semaine dernière une «pause» dans les pays durement touchés pour la plupart des groupes de plus de six personnes.

«Plus tôt dans l'épidémie, une grande partie de la croissance des nouveaux cas quotidiens était due à des épidémies focales - des établissements de soins de longue durée, des choses de cette nature», a déclaré Nirav Shah, directeur du Center for Disease Control and Prevention dans le Maine, où les cas ont grimpé en flèche au cours des deux dernières semaines. «Désormais, la table de la cuisine est un lieu à risque.»

Dans le Maine, comme dans d'autres États, les enquêteurs de cas constatent un nouveau schéma connexe : les personnes infectées répertorient plus de contacts étroits qu'auparavant, ce qui rend le travail des traceurs de contacts plus long et compliqué. De mars à septembre, le nombre moyen de contacts identifiés dans les enquêtes sur le coronavirus du Maine était de 3,5. En octobre, ce chiffre est passé à 5,8.

"Nous nous sommes tous habitués à nos bulles, mais je ne pense pas que nous ayons vraiment demandé si quelqu'un qui est dans notre bulle est également dans la bulle d'une autre personne", a déclaré Shah. "Les bulles des gens deviennent suffisamment grosses pour éclater."

Pendant des mois, le danger des grands événements a été au centre des restrictions étatiques et locales et de la couverture médiatique. Les experts disent que moins d'attention a été accordée au péril des petits rassemblements entre la famille et les amis, qui peuvent sembler en bonne santé et prendre des précautions similaires pour éviter le virus.

Mais chaque contact supplémentaire augmente le risque d'une personne, a déclaré David Rubin, directeur de PolicyLab à l'hôpital pour enfants de Philadelphie, qui a averti dans un article de blog la semaine dernière que de petits rassemblements en salle créent «des conditions parfaites pour un virus qui peut se propager parmi les personnes surpeuplées. dans un espace mal ventilé. » Rubin a déclaré que la «banque» de risque d'une personne devrait être encore plus faible en hiver car les virus respiratoires comme le coronavirus sont plus stables dans un air sec et plus froid.

«Souvent, ils sont avec des gens que nous connaissons très bien», a déclaré Rubin à propos de ces rassemblements. «Nous baissons la garde.»

Amber Calderon sait maintenant qu'elle l'a fait en octobre. La jeune femme de 24 ans était ravie de voir certains de ses proches pour la première fois depuis des mois à la fête d'anniversaire de son neveu - et elle se sentait en sécurité. La résidente de Conroe, au Texas, savait que ses proches portaient des masques et étaient socialement éloignés de leur vie quotidienne, a-t-elle dit, alors elle «faisait confiance à tout le monde».

Environ 25 personnes ont assisté à la fête dans une maison, et Calderon a déclaré qu'une seule personne portait un masque - sa grand-mère de 81 ans. Calderon a commencé à se sentir malade quelques jours plus tard et elle a été testée positive pour le coronavirus le 20 octobre. Dix autres personnes qui étaient là-bas sont également tombées malades, a-t-elle déclaré, y compris sa grand-mère.

«Quand j'ai été testé positif, j'étais en colère contre la situation dans laquelle je me suis mis», a déclaré Calderon. «Je n'aurais jamais dû assister à cette fête ce jour-là. Aucun de nous n'aurait dû. J'ai connu mieux."

Dans certains endroits, le volume des cas est si grand que les services de santé publique ne peuvent pas relier les points entre eux ou discerner si un rassemblement auquel une personne infectée participe est le même que celui signalé par une autre.

Dans le Minnesota, qui a signalé dimanche un record d'une journée de près de 6000 cas, le directeur des maladies infectieuses de l'État, Kris Ehresmann, a décrit ce qu'elle a appelé un problème «circulaire» : les rassemblements sociaux conduisent à une plus grande propagation de la communauté, et plus de propagation est rendant ces événements toujours plus risqués.

«Il devient de plus en plus difficile de vraiment comprendre une interprétation de ces données, car notre transmission communautaire ne cesse d’augmenter», a déclaré Amy Westbrook, directrice de la santé publique du comté de St. Louis, Minn.

Dans son comté, a-t-elle déclaré, 30% des personnes dont le test est positif déclarent ne pas savoir où elles ont attrapé le virus, et un nombre en croissance rapide n'a même pas parlé à des traceurs de contacts débordés. Westbrook a déclaré qu'elle intensifiait les efforts d'éducation du public, mais elle sait que les résidents sont quelque peu insensibles aux messages concernant les masques, le lavage des mains et le fait de rester à la maison. Et les forces de l'ordre locales, a-t-elle dit, ont d'autres sujets sur lesquels se concentrer que les dîners.

«Une fois que la transmission communautaire est si répandue, il n’ya pas beaucoup d’interventions ciblées de qualité», a déclaré Westbrook.

Timothy McDonald, directeur de la santé publique dans la banlieue de Boston à Needham, a déclaré qu'il envisageait une campagne centrée sur l'idée d'un «budget social», rappelant aux résidents que, selon les directives des Centers for Disease Control and Prevention, ils devraient éviter de dépenser plus de 15 minutes à moins de six pieds de la plupart des autres personnes sur une période de 24 heures.

Les joueurs de la Petite Ligue se rassemblent en octobre sur Staten Island. (Andrew Kelly /

McDonald a déclaré qu'il espérait que cela pourrait contribuer à un élargissement alarmant des groupes sociaux et des rencontres occasionnelles, en particulier parmi les jeunes. La transmission à l'école n'est pas le problème, a-t-il dit. Au lieu de cela, la propagation se produit après l'école - lors des dates de jeu, des soirées pyjama et, en particulier, de la socialisation et du covoiturage liés aux sports des jeunes, a-t-il déclaré.

«Si votre fils ou votre fille joue dans une équipe de soccer de la ville et une équipe de soccer de voyage, plus la crosse, et fait également partie d'une équipe de hockey sur glace, ils sont exposés et à proximité de dizaines d'autres enfants», a déclaré McDonald. "Au lieu de compter les contacts sur un seul chiffre, il atteint désormais deux ou trois douzaines dans certains cas. Et ce ne sont que des personnes qui sont définies comme des contacts étroits. »

Au-delà de la collecte de casquettes et des appels publics, les responsables et les experts disent que ce qui peut être fait pour persuader les Américains fatigués de la pandémie de resserrer leurs cercles n'est pas clair. Les limites de capacité dans les bars ou les exigences de masque dans les magasins peuvent être imposées par des amendes et des fermetures. La répression des baby showers ou des soirées poker dans les maisons privées est une autre affaire.

Le gouverneur du Connecticut, Ned Lamont (D), a annoncé la semaine dernière une limite de 10 personnes pour tous les rassemblements intérieurs et extérieurs, affirmant que les rassemblements informels et privés étaient «là où nous voyons l'inflammation décoller en termes de taux d'infection». Mais il a reconnu que l'exécution serait «sur le système de l'honneur».

Dans le Rhode Island voisin, la gouverneure Gina Raimondo (D) a depuis des semaines exhorté les habitants à réduire leurs bulles et à éviter les rassemblements occasionnels. Certaines personnes ont signalé 50 contacts étroits, a-t-elle déclaré lors d'une réunion d'information à la mi-octobre. Une soirée pyjama au lycée impliquant au moins 20 jeunes a entraîné au moins cinq infections et mis des centaines de personnes en quarantaine, a-t-elle déclaré en annonçant une limite de 10 personnes aux rassemblements sociaux le 30 octobre.

Raimondo a déclaré qu'elle n'hésiterait pas à infliger une amende aux hôtes de rassemblements trouvés pour alimenter la transmission de 500 $ par personne au-delà de la limite. Aucune amende de ce type n'a encore été prononcée, a déclaré mardi un porte-parole du département de la santé de l'État.

«Bien sûr, vous voulez organiser une fête d'anniversaire pour votre enfant. Bien sûr, ce sont vos amis qui vous attendent, alors vous voulez leur faire un câlin », a déclaré Raimondo. «C'est humain. C'est compréhensible. Il faut que ça s'arrête. »

Calderon est maintenant d'accord. Son combat contre le covid-19, la maladie causée par le coronavirus, impliquait une litanie de symptômes: perte de goût et d'odorat, maux de tête dévastateurs, toux, congestion, douleurs à l'estomac, douleurs musculaires, fatigue.

Calderon en est sorti chanceux. Elle et tous ses proches ont récupéré. Sa grand-mère a été hospitalisée pendant une semaine mais est en voie de guérison.

Calderon a déclaré qu'elle en était également sortie avec une détermination renouvelée de rappeler aux autres d'être vigilants - et de leur dire «que la fête qu'ils s'apprêtent à organiser n'est pas une bonne idée».

Tout le monde est fatigué de mener une vie confinée, a déclaré Calderon. Mais elle considère son expérience comme un rappel douloureux que «ce virus se propage et se propage rapidement», a-t-elle déclaré. "Et si vous continuez à l'ignorer, cela vous rattrapera, tout comme moi."

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