SAN FRANCISCO – L'article paru en ligne le 9 février a commencé par une question apparemment anodine sur la définition légale des vaccins. Ensuite, au cours de ses 3 400 mots suivants, il a déclaré que les vaccins contre les coronavirus étaient " une fraude médicale " et a déclaré que les injections n'avaient pas empêché les infections, fourni une immunité ou arrêté la transmission de la maladie.

Au lieu de cela, selon l'article, les tirs "modifient votre codage génétique, vous transformant en une usine de protéines virales sans interrupteur".

Le diffuseur le plus influent de désinformation sur le coronavirus en ligne

Ses affirmations étaient facilement réfutables. Peu importe. Au cours des heures suivantes, l'article a été traduit de l'anglais vers l'espagnol et le polonais. Il est apparu sur des dizaines de blogs et a été repris par des militants anti-vaccination, qui ont répété les fausses affirmations en ligne. L'article s'est également rendu sur Facebook, où il a touché 400 000 personnes, selon les données de CrowdTangle, un outil appartenant à Facebook.

L'effort entier remonte à une personne : Joseph Mercola.

Mercola, 67 ans, médecin ostéopathe à Cape Coral, en Floride, a longtemps fait l'objet de critiques et de mesures réglementaires gouvernementales pour sa promotion de traitements non prouvés ou non approuvés. Mais plus récemment, il est devenu le principal diffuseur de désinformation sur les coronavirus en ligne, selon les chercheurs.

Entrepreneur féru d'Internet qui emploie des dizaines, Mercola a publié plus de 600 articles sur Facebook qui jettent le doute sur les vaccins COVID-19 depuis le début de la pandémie, atteignant un public beaucoup plus large que les autres sceptiques sur les vaccins, selon une analyse du New York Times. Ses affirmations ont été largement reprises sur Twitter, Instagram et YouTube.

L'activité a valu à Mercola, un partisan de la santé naturelle avec un comportement d'Everyman, la distinction douteuse de la première place de la " Disinformation Dozen ", une liste de 12 personnes responsables du partage de 65% de tous les messages anti-vaccins sur les réseaux sociaux, a déclaré le Centre à but non lucratif de lutte contre la haine numérique. D'autres sur la liste incluent Robert F. Kennedy Jr. un militant anti-vaccin de longue date ; et Erin Elizabeth. qui est également la petite amie de Mercola.

L'histoire continue

"Mercola est le pionnier du mouvement anti-vaccin", a déclaré Kolina Koltai, chercheuse à l'Université de Washington qui étudie les théories du complot en ligne. " Il est passé maître dans l’art de capitaliser sur les périodes d’incertitude, comme la pandémie, pour faire grandir son mouvement. "

Maintenant, Mercola et d'autres de la " Dozen de désinformation " sont à l'honneur alors que les vaccinations aux États-Unis ralentissent, tout comme la variante delta hautement infectieuse a alimenté une résurgence des cas de coronavirus. Plus de 97% des personnes hospitalisées pour COVID-19 ne sont pas vaccinées, selon les Centers for Disease Control and Prevention.

Le président Joe Biden a reproché aux mensonges en ligne d'avoir poussé les gens à s'abstenir de recevoir les injections. Mais même si Biden a exhorté les sociétés de médias sociaux à "faire quelque chose contre la désinformation", Mercola montre la difficulté de cette tâche.

Au cours de la dernière décennie, Mercola a construit une vaste opération pour promouvoir des remèdes naturels, diffuser du contenu anti-vaccination et en tirer profit, ont déclaré des chercheurs qui ont étudié son réseau. En 2017, il a déposé une déclaration sous serment affirmant que sa valeur nette était " supérieure à 100 millions de dollars ".

Et plutôt que d'affirmer directement en ligne que les vaccins ne fonctionnent pas, les publications de Mercola posent souvent des questions pointues sur leur sécurité et discutent d'études que d'autres médecins ont réfutées. Facebook et Twitter ont permis à certains de ses messages de rester en ligne avec des étiquettes de mise en garde, et les entreprises ont eu du mal à créer des règles pour supprimer les messages nuancés.

" Les médias sociaux lui ont donné une nouvelle vie, qu'il exploite habilement et impitoyablement pour amener les gens sous son emprise ", a déclaré Imran Ahmed, directeur du Center for Countering Digital Hate, qui étudie la désinformation et le discours de haine. Son rapport " Disinformation Dozen " a été cité lors d'audiences au Congrès et par la Maison Blanche.

Dans un e-mail, Mercola a déclaré qu'il était "assez particulier pour moi d'être nommé le n ° 1 des superdiffuseurs de désinformation". Certaines de ses publications sur Facebook n'ont été appréciées que par des centaines de personnes, a-t-il déclaré, il ne comprenait donc pas "comment le nombre relativement faible d'actions pouvait éventuellement causer une telle calamité à la campagne de vaccination de plusieurs milliards de dollars de Biden".

Les efforts contre lui sont politiques, a ajouté Mercola, et il a accusé la Maison Blanche de " censure illégale en étant de connivence avec les sociétés de médias sociaux ".

Il n'a pas demandé si ses allégations de coronavirus étaient factuelles. "Je suis l'auteur principal d'une publication évaluée par des pairs concernant la vitamine D et le risque de COVID-19 et j'ai parfaitement le droit d'informer le public en partageant mes recherches médicales", a-t-il déclaré. Il n'a pas identifié la publication et le Times n'a pas pu vérifier son affirmation.

Originaire de Chicago, Mercola a ouvert un petit cabinet privé en 1985 à Schaumburg, dans l'Illinois. Dans les années 1990, il a commencé à se tourner vers la médecine de santé naturelle et a ouvert son site Web principal, Mercola.com, pour partager ses traitements, ses cures et ses conseils. Le site exhorte les gens à "prendre le contrôle de votre santé".

En 2003, il a publié un livre, " The No-Grain Diet ", qui est devenu un best-seller du New York Times. Depuis, il publie des livres presque chaque année. En 2015, il a déménagé en Floride.

Au fur et à mesure que sa popularité grandissait, Mercola a commencé un cycle. Cela commence par faire des allégations de santé non prouvées et parfois farfelues, telles que les matelas à ressorts amplifient les radiations nocives, puis vendre des produits en ligne – des suppléments vitaminiques au yaourt biologique – qu'il promeut comme traitements alternatifs.

Pour étayer l'opération. Ces entités ont des bureaux en Floride et aux Philippines avec des équipes d'employés. Grâce à cette infrastructure, Mercola a profité des moments d'actualité pour publier rapidement des articles de blog.

Son audience est conséquente. La page Facebook officielle en anglais de Mercola compte plus de 1,7 million d'abonnés, tandis que sa page en espagnol compte 1 million d'abonnés. Le Times a également trouvé 17 autres pages Facebook qui semblaient être dirigées par lui ou étaient étroitement liées à ses entreprises. Sur Twitter, il compte près de 300 000 abonnés, plus près de 400 000 sur YouTube.

Mercola comprend très bien ce qui rend quelque chose viral en ligne, ont déclaré deux anciens employés, qui ont refusé d'être identifiés car ils avaient signé des accords de non-divulgation. Il effectue régulièrement des tests A/B, ont-ils déclaré, dans lesquels de nombreuses versions du même contenu sont publiées pour voir ce qui se propage le plus rapidement en ligne.

Dans son e-mail, Mercola a déclaré  : " La traduction et une variété de positions médiatiques sont standard pour la plupart des sites Web orientés contenu. "

Facebook a déclaré avoir étiqueté de nombreux messages de Mercola comme faux, interdit la publicité sur sa page principale et supprimé certaines de ses pages après avoir enfreint ses politiques. Twitter a déclaré qu'il avait également supprimé certains des messages de Mercola et en avait étiqueté d'autres. YouTube a déclaré que Mercola ne faisait pas partie d'un programme à partir duquel il peut gagner de l'argent grâce aux publicités sur ses vidéos.

En 2012, Mercola a commencé à écrire sur les vertus des lits de bronzage. Il a fait valoir qu'ils réduisaient les risques de cancer, tout en vendant des lits de bronzage avec des noms comme Vitality et D-lite pour 1 200 $ à 4 000 $ chacun. De nombreux articles étaient basés sur des études discréditées.

La Federal Trade Commission a déposé des allégations de fausse publicité contre Mercola en 2017 sur la base des allégations de santé concernant les lits de bronzage. Il a réglé et envoyé 2,95 millions de dollars de remboursement aux clients qui ont acheté les lits de bronzage.

La Food and Drug Administration a également envoyé des lettres d'avertissement à Mercola pour avoir vendu des produits de santé non approuvés en 2005, 2006 et 2011 et lui a infligé une amende de plusieurs millions de dollars.

De nombreuses affirmations de Mercola ont été amplifiées par d'autres sceptiques face aux vaccins, dont Elizabeth. selon sa page LinkedIn.

Mais alors qu'Elizabeth et d'autres sont ouvertement anti-vaccins, Mercola est apparu plus accessible car il adopte des positions moins radicales que ses pairs, a déclaré Koltai. "Il enlève l'idée qu'un militant anti-vaccination est une personne marginale", a-t-elle déclaré.

Dans un e-mail, Elizabeth a déclaré qu'elle était "choquée d'avoir été ciblée comme l'une des 12" de la "Douzaine de désinformation" et l'a qualifiée de "chasse aux sorcières".

Lorsque le coronavirus a frappé l'année dernière, Mercola a sauté sur l'actualité, avec des articles remettant en question les origines de la maladie. En décembre, il a utilisé une étude qui examinait le port de masques par les médecins pour affirmer que les masques n'arrêtaient pas la propagation du virus.

Il a également commencé à promouvoir les suppléments vitaminiques comme moyen de conjurer le coronavirus. Dans une lettre d'avertissement du 18 février.

En mai, Mercola a supprimé bon nombre de ses propres publications sur Facebook pour échapper à la répression du réseau social contre le contenu anti-vaccin. Facebook a également récemment supprimé son article du 9 février.

Mais Mercola a continué à soulever des questions sur les vaccins. Dans un article publié sur Facebook vendredi, il a utilisé une autre étude pour réfléchir à l'utilité du vaccin Pfizer contre les variantes de COVID-19. Un titre de la publication a déclaré que le vaccin n'était efficace qu'à 39 %, mais il n'a pas cité une autre statistique de l'étude selon laquelle le vaccin était efficace à 91 % contre les maladies graves.

"Est-ce possible ? On nous a dit une efficacité de 95% ", a-t-il écrit.

En quelques heures, la publication avait été partagée plus de 220 fois.

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