L'influence de Bethel Church peut être ressentie partout dans cette ville du nord de la Californie économiquement stressée.

Dans les policiers de Redding dont les postes financés par la méga-église. L'auditorium civique autrefois mourant qu'il garde à flot. L'ancien de l'église au conseil municipal de Redding.

Dieu, masques et Trump : ce qu'une épidémie de coronavirus dans une église californienne dit à propos de l'élection

Bethel peut être ressenti dans les nouveaux cafés et restaurants branchés où de jeunes gens bien habillés se blottissent à des tables avec des Bibles ouvertes et n'ont pas de masque en vue. Cela peut être ressenti dans les parkings et sur les trottoirs où les croyants s'approchent des étrangers, demandant à prier pour eux et à les guérir.

Récemment, dans le centre-ville de Redding, Chevon Gilzene, un étudiant de 25 ans de l’École Bethel du ministère surnaturel de l’église, a déclaré: "Nous voulons bien aimer la ville."

C'est une proclamation qui est aussi contestée qu'elle est acclamée à travers Redding, une ville de 92 000 habitants où plus de 10% de la population fréquente la méga-église chrétienne non confessionnelle.

Mais la colère envers l'église Bethel s'est intensifiée après que les membres et les étudiants ont alimenté un pic si important de cas de coronavirus que le comté de Shasta est tombé brièvement en arrière au niveau le plus restrictif du plan de réouverture de la Californie.

Brochures dans le hall d'une chapelle de prière à l'église Bethel à Redding. Bethel exerce une influence majeure dans la ville, où plus de 10% de la population fréquente l'église.

(Luis Sinco / Los Angeles Times)

Ces dernières semaines, plus de 300 cas de COVID-19 ont été signalés par l'église et son école Bethel du ministère surnaturel (ou BSSM), une école non accréditée axée sur la prophétie et les miracles. Il s'agit du plus grand groupe de cas dans le comté de Shasta.

L'épidémie - que les responsables locaux attribuent aux conditions de vie surpeuplées des étudiants et des dirigeants remettant publiquement en question l'efficacité des masques - a depuis été maîtrisée, avec moins d'une douzaine de cas actifs. Mais ses effets persistent.

"La perception de cela est qu'ils ne s'en soucient pas vraiment", a déclaré Leonard Moty, superviseur du comté de Shasta. "Ce que nous avons essayé de leur dire, c'est que si vous voulez vraiment faire partie de la communauté, vous devez faire plus pour respecter la communauté."

(Luis Sinco / Los Angeles Times)

L'église se trouve à un lien de foi, de politique et de célébrité. Il a provoqué un débat non seulement sur l'influence de ses célèbres pasteurs et membres de haut niveau - qui ont écrit des livres, produit des albums de louange et sont massivement suivis sur les réseaux sociaux - mais sur la façon dont il canalise un autre dirigeant à 2800 miles de là: le président Trump .

Certains experts religieux disent que les actions de Bethel sont le signe d'une vague croissante dans la religion américaine qui évite les enseignements des dénominations traditionnelles et embrasse la renommée et la prospérité - et les dirigeants charismatiques - en phase avec le conservatisme de Trump. Il Kris Vallotton a prétendu prophétiser l'année dernière que Dieu voulait qu'il soit réélu.

Dans un e-mail, le porte-parole du Bethel, Aaron Tesauro, a déclaré que l'église "ne promeut ni n'approuve aucun candidat politique. [and] ont toujours cru qu'une partie de la foi chrétienne comprend la prière pour ceux qui occupent des postes de direction. Il s'est cependant ouvertement opposé aux projets de loi californiens visant à réprimer la "thérapie de conversion" LGBTQ, qui prétend "guérir" les personnes homosexuelles, et a encouragé les membres à contacter les législateurs.

Certains anciens membres du Béthel disent que l'église est devenue plus politique à l'ère de Trump, qui a fait appel à la droite chrétienne en promettant d'abroger l'amendement Johnson, une loi de 1954 qui interdit aux organisations exonérées d'impôt de s'engager dans des activités politiques.

Au milieu de l'épidémie de coronavirus de Bethel, Valloton a célébré un mariage en plein air pour son petit-fils - avec plus de 100 invités et quelques masques - dans la petite communauté du comté de Shasta à Shingletown. Confronté à une réaction brutale, il a publié une vidéo dans laquelle il citait le fait que Trump continuait à "mener des campagnes en plein air où il attire des milliers de personnes".

"Je suis prêt à me sacrifier pour mon travail, mes étudiants, mes collègues, ma ville ... Mais je ne suis pas prêt à, par exemple, abandonner ma vie", a-t-il déclaré. "Je ne suis pas prêt à arrêter de vivre parce qu’il y a une pandémie."

L'épouse de Johnson, Beni, un haut dirigeant du Béthel, a déclaré dans une vidéo Instagram maintenant supprimée que les masques étaient des "couvertures de sécurité pour les gens" et qu'elle refusait de faire des emplettes dans une ville côtière où on lui a demandé de porter "un masque stupide qui ne fait rien. t travailler. "

Tesauro a déclaré au Times que Bethel avait strictement appliqué des mesures de santé, notamment l'arrêt des services religieux à l'intérieur et l'exigence de masques, de distanciation sociale et de tests COVID-19 de tous les étudiants et du personnel du BSSM avant le début des cours.

Mais il a été difficile et déroutant, a-t-il dit, de séparer publiquement Bethel et ses près de 800 employés des messages publics de quelques personnalités éminentes, chacune ayant ses propres réseaux sociaux. Les individus ne parlent pas toujours au nom de l'institution au sens large, a-t-il déclaré.

Les gens se rassemblent au pont du cadran solaire à Redding au crépuscule. Redding est un bastion conservateur et abrite l'Église Bethel et son école affiliée du ministère surnaturel.

(Luis Sinco / Los Angeles Times)

Parmi les participants les plus en vue de Bethel se trouve le chanteur Sean Feucht, un chef de culte bénévole à l'église et candidat républicain raté au Congrès qui a dirigé une tournée nationale "Let Us Worship" au mépris des mandats de santé, attirant des milliers de personnes à des concerts de musique chrétienne, y compris au National Mall.

Bethel Church s'est officiellement distancé des spectacles de Feucht après avoir organisé un rassemblement bondé au pont du cadran solaire de Redding cet été, affirmant que l'église ne les commandait ni ne les payait. Mais pour le public, la distinction était confuse. Beni Johnson a vanté sa tournée sur Instagram. Et Feucht a qualifié Bill Johnson de "champion pour nous dans ce voyage".

Certains messages "Let Us Worship" ont été censurés par Facebook comme probablement liés à la théorie du complot sans fondement de QAnon qui allègue que Trump se bat contre un syndicat de pédophiles adorateurs de Satan qui contrôlent le gouvernement fédéral.

Feucht, qui a déclaré que l'allégation était fausse, n'a pas répondu à une demande de commentaire.

Fondée en tant qu'église des Assemblées de Dieu en 1952, Bethel s'est séparée de la dénomination en 2006. Elle occupe maintenant un campus perché au bout d'une allée bordée de dizaines de drapeaux internationaux représentant les pays d'origine des étudiants du BSSM. On attribue à l'école une diversité croissante à elle seule à Redding, où 78% de la population est blanche.

Dans les services religieux, les participants ont rapporté des "nuages ​​de gloire" surnaturels, dans lesquels des plumes et de la poussière d'or tombaient du plafond. L'année dernière, des paroissiens ont tenté de ressusciter Olive Heiligenthal, la fille de 2 ans d'un chef de culte du Béthel, après sa mort dans son sommeil. Des milliers de publications Instagram ont été partagées avec #WakeUpOlive.

L'extérieur d'un grand bâtiment sur le campus de la Bethel School of Supernatural Ministry à Redding.

(Luis Sinco / Los Angeles Times)

"C’est fou pour moi parce que cela ne ressemble même pas à ma ville ou à la ville dans laquelle j’ai grandi", a déclaré Donna Zibull, qui vit à Redding depuis cinq décennies.

Le petit-fils de Zibull, Orian LeBlanc, est décédé en 2014 après s’être effondré dans la rue devant la maison d’un membre du Béthel. LeBlanc, qui souffrait d'asthme et d'une maladie cardiaque non diagnostiquée, a été déclaré mort cérébrale dans un hôpital.

Mais pendant quatre jours, a déclaré Zibull, les membres de l'église sont venus, sans y être invités, dans sa chambre de l'unité de soins intensifs. Ils ont parlé en langues, et un membre a dit qu'il pouvait voir Dieu dans la pièce. Zibull et sa fille ont finalement demandé au personnel de l'hôpital de les retirer.

Un dimanche récent, 20 ans Ashley Morse, étudiante de troisième année au BSSM, était assise seule dans la maison de prière d'Alabaster de l'église, travaillant sur un ordinateur portable. Ayant grandi à San Diego, sa famille a écouté Bethel Music et sa mère a finalement commencé à écouter des sermons en ligne. La sœur aînée de Morse s’est inscrite à l’école, suivie de Morse. Cette année, ses parents sont étudiants de première année.

"Venir ici m'a vraiment, vraiment, vraiment aidé à cultiver cette relation avec Jésus que je n'avais pas vraiment avant", dit-elle. "J'ai tellement grandi ... et sachant à quoi ressemble sa voix, sachant comment il me parle. Avant, je le considérais un peu comme un père bouleversé.

Gilzene, l'étudiante de la Bethel School of Supernatural Ministry, portait un masque alors qu'elle aidait à tourner une vidéo d'un danseur avec d'autres élèves du BSSM. La native de Toronto - habituée aux règles COVID plus strictes au Canada - avait prévu d'obtenir sa maîtrise en musique mais est tombée sur l'école après avoir écouté Bethel Music et assisté à des conférences de louange.

Gilzene vit avec six autres jeunes femmes et a contracté un cas bénin de COVID-19 en septembre. Gilzene et ses colocataires, dit-elle, s'isolèrent immédiatement. Bien qu'il soit difficile de contrôler ce que les gens font dans leur vie personnelle, la direction de l'école a constamment dit aux étudiants de prendre des mesures de sécurité sur le campus par souci de la ville dans son ensemble, a-t-elle déclaré.

"Les gens ne peuvent pas entrer dans le bâtiment et voir ça", dit-elle. "La spéculation arrive naturellement. Cela me brise le cœur, mais je le comprends parfaitement et je comprends parfaitement. "

Le trafic passe par Redding, un bastion conservateur qui abrite l'église Bethel et son école affiliée du ministère surnaturel. Les membres de l'église et de l'école ont alimenté une épidémie majeure de coronavirus à Redding, avec près de 300 cas signalés.

(Luis Sinco / Los Angeles Times)

Annelise Pierce, une ancienne étudiante du BSSM, et sa famille ont déménagé à Redding il y a dix ans depuis l'Ouganda, où ils ont effectué un travail d'aide à l'éducation avec une organisation chrétienne. Ils avaient prévu de retourner aux États-Unis pendant environ un an pour le bien de leurs jeunes enfants, alors qu'Ebola commençait à se propager dans leur ville et que l'action des rebelles devenait de plus en plus préoccupante. Certains amis ont recommandé Bethel.

En tant qu'étudiant, Pierce était troublé par le sentiment que vous ne pouviez pas interroger les pasteurs. Vallaton, a-t-elle dit, semblait "se réconcilier à la volée", affirmant, par exemple, qu'il se réveillait au milieu de la nuit avec l'envie d'un milkshake et que c'était un message de Dieu.

Parmi les membres, "nous avons rencontré beaucoup de médecins et de professeurs et des gens vraiment de grande qualité, réfléchis et intelligents. Mais aussi une tonne de très jeunes gens qui cherchent désespérément.

Sa famille a quitté l'église alors qu'elle devenait plus politique et elle a depuis abandonné la foi chrétienne. Dans un Redding Starbucks, elle a parlé calmement dans un masque, regardant autour parce que, dit-elle, les membres sont partout.

Doni Chamberlain écrit régulièrement sur l'église. La jeune femme de 64 ans a perdu sa mère en se suicidant lorsqu'elle était enfant. Elle et ses sœurs ont été accueillies par des parents nourriciers qui fréquentaient Bethel, qui était alors encore une église des Assemblées de Dieu.

Les membres de l'Église, dit-elle, lui ont dit que sa mère était en enfer. Quand elle et sa sœur jumelle avaient 12 ans, les anciens de l'église leur ont imposé les mains en essayant de chasser les démons parce qu'ils avaient une forme de dystonie, un trouble qui provoque des spasmes et des convulsions. Leurs médicaments ont été enlevés et on leur a dit que s'ils croyaient en Dieu, ils arrêteraient d'avoir des spasmes.

Chamberlain, qui a quitté l'église il y a 42 ans, a déclaré qu'il n'était pas difficile de repérer les membres de l'église dans la ville. Elle joue à un jeu qu'elle appelle Bethel Bingo.

"Si vous êtes dans un parking et que vous voyez une foule de jeunes, bien habillés, en train de prier avec un sans-abri, vous allez: Bethel ! " dit-elle. "Dieu aide quelqu'un avec une béquille car il convergera vers vous."