Une version mutée du nouveau coronavirus a fait les manchettes pour être plus contagieuse. Détectée pour la première fois au Royaume-Uni en septembre, la variante a maintenant été détectée dans plusieurs États américains, dont la Californie. La diffusion rapide de la nouvelle variante a entraîné un verrouillage plus strict au Royaume-Uni et dans certains pays pour imposer des restrictions de voyage.

De nombreuses questions ont émergé au sujet de cette nouvelle variante du SRAS-CoV-2, le virus qui cause le COVID-19, y compris comment il est apparu et si les vaccins disponibles fonctionneront toujours.

À quel point devriez-vous vous inquiéter de la nouvelle variante du coronavirus ?

Nous avons demandé à l'expert en maladies infectieuses de l'UC San Francisco, Charles Chiu, M.D., Ph.D., dont le laboratoire a aidé l'État de Californie à détecter les cas de la nouvelle variante, de répondre à quelques-unes des questions et d'expliquer ce que nous devons faire maintenant.

Que savons-nous de la nouvelle variante britannique du SARS-Cov-2 ?

La variante britannique, connue sous le nom de B.1.1.7, a un total de 23 mutations dans son génome, dont huit affectent la protéine de pointe - des saillies à la surface du coronavirus qu'elle utilise pour entrer dans nos cellules.

"C'est vraiment inhabituel car ce nombre de mutations n'a été observé dans aucune variante à ce jour", a déclaré Chiu.

Le SARS-CoV-2, comme les autres coronavirus, est généralement lent à muter grâce à des protéines de correction d'erreurs intégrées qui corrigent la plupart des erreurs de réplication. Il accumule généralement une ou deux mutations par mois, mais la grande majorité des mutations ne modifie pas les propriétés du virus, comme sa transmissibilité.

Si le virus mute lentement, comment cette nouvelle variante est-elle apparue ?

"Chaque cycle de réplication est une opportunité pour le virus d'acquérir de nouvelles mutations", a déclaré Chiu. "Mais la pensée actuelle est que la variante du Royaume-Uni est peu susceptible de se développer progressivement au fil du temps, ce qui est généralement la façon dont ces virus évoluent."

Quelques circonstances inhabituelles auraient pu permettre au virus d'accumuler si rapidement ces nombreuses mutations, selon Chiu. L'une est une infection chronique chez un individu, généralement une personne immunodéprimée ou immunodéprimée, ce qui donne au virus plus de temps pour se répliquer et muter. "Une autre possibilité est que le virus se propage à un réservoir animal et évolue dans le réservoir animal avant de se transmettre aux humains", a déclaré Chiu. Les deux sont des exemples d'évolution adaptative car le virus s'adapte à l'hôte.

Une deuxième méthode pourrait être la sélection naturelle à partir de l'utilisation de médicaments qui ne ciblent qu'une région particulière du virus, comme la thérapie par anticorps monoclonaux. "S'il est largement utilisé, il est possible que vous sélectionniez des virus résistants à ce médicament", a déclaré Chiu.

Il pense que l'évolution adaptative d'une infection chronique d'une personne ou d'un réservoir animal est les origines les plus probables de la variante britannique.

Comment savons-nous que la nouvelle variante est plus transmissible ?

En suivant les épidémies de la nouvelle variante et en les comparant aux épidémies d'autres souches, les scientifiques ont pu estimer sa transmissibilité. Le nombre de reproducteurs de la nouvelle variante, une mesure de son caractère infectieux, est d'environ 0,4 à 0,7 plus élevé que les autres souches du virus, a déclaré Chiu. En d'autres termes, "sur la base de l'épidémiologie, la variante semble être jusqu'à 70% plus transmissible que le virus d'origine."

Il est possible que des mutations de la protéine de pointe aident le virus à se lier plus facilement aux cellules, augmentant sa transmissibilité, mais nous ne le saurons peut-être pas avec certitude tant qu’il n’y aura pas de données issues d’études sur des modèles animaux et des cultures cellulaires, a-t-il ajouté.

La variante britannique n'est pas la première à devenir plus transmissible. En fait, la souche dominante aux États-Unis actuellement, une variante qui est apparue l'année dernière en Allemagne et s'est propagée à New York, puis au reste des États-Unis, est également considérée comme plus transmissible que le virus d'origine, a déclaré Chiu. Notamment, la mutation de pointe qui définit ce variant (D614G), est l'une des huit mutations de pointe présentes dans la variante britannique.

Les vaccins actuels fonctionneront-ils toujours sur la nouvelle variante ? Devrons-nous développer de nouveaux vaccins contre les coronavirus à l'avenir ?

Chiu a déclaré qu'il était très peu probable que les vaccins actuels ne soient pas efficaces contre la nouvelle variante. Les deux vaccins à ARNm de Pfizer et Moderna produisent la protéine de pointe entière, ce qui signifie qu'une personne vaccinée générera généralement une variété d'anticorps qui ciblent différents endroits sur la pointe.

"Donc, essentiellement, vous auriez besoin d'avoir des mutations partout le long de la protéine pour qu'une variante élude tous les anticorps neutralisants potentiels", a déclaré Chiu.

Un avantage des vaccins à ARNm est qu'ils peuvent être modifiés relativement rapidement. Dans le cas très improbable où un variant présente une pathogénicité accrue, "les vaccins pourraient être modifiés pour cibler spécifiquement ces variants, et cela pourrait être fait dans un laps de temps relativement court", a déclaré Chiu.

Plus la pandémie dure longtemps, plus le virus aura de temps pour acquérir des mutations supplémentaires. "La question clé est de savoir si nous pouvons contrôler la pandémie à temps pour empêcher le virus de devenir encore plus infectieux, plus mortel ou plus résistant aux thérapies et vaccins existants", a déclaré Chiu. On craint déjà que les vaccins disponibles ne soient moins efficaces contre un variant identifié en Afrique du Sud, connu sous le nom de B.1.351, qui présente des mutations supplémentaires dans la protéine de pointe.

Pfizer a récemment rapporté que son vaccin reste efficace contre l'une des principales mutations de pointe (N501Y) présentes dans les variantes du Royaume-Uni et d'Afrique du Sud.

Chiu trouve toujours des raisons d'être optimiste. "La combinaison de vaccins avec des niveaux d'efficacité de base très élevés avec un virus à mutation lente augure vraiment bien pour notre succès", a-t-il déclaré. "Je suis toujours optimiste quant à la possibilité d’éradiquer le virus de la population comme nous l’avons fait avec le SRAS."

Maintenant que la nouvelle variante a été détectée aux États-Unis, à quel point devrions-nous être inquiets ? Que devrions-nous faire à ce sujet ?

Aucune variante du SRAS-CoV-2 jusqu'à présent, y compris la nouvelle du Royaume-Uni, ne s'est avérée plus virulente - plus susceptible de provoquer une maladie grave ou la mort, a déclaré Chiu.

Parce que la nouvelle variante a le potentiel de se propager plus rapidement, elle pourrait éventuellement devenir la souche prédominante, mais la transmission dépend encore largement de la façon dont les individus se protègent par la distanciation sociale et le port de masques, a déclaré Chiu.

"Le virus est déjà très contagieux au départ, je pense donc que l'efficacité de la réponse de santé publique et la responsabilité individuelle de prévenir la propagation ont beaucoup plus d'impact qu'un petit degré de transmissibilité accrue."

"L'important n'est pas nécessairement de se concentrer sur les variantes, mais de se concentrer sur le virus dans son ensemble - en limitant le nombre de cas en contrôlant la transmission et en déployant le vaccin afin que nous puissions atteindre l'immunité collective", a déclaré Chiu.