NHSX, l'unité de technologie des services de santé responsable de l'échec de l'application de recherche des contacts du gouvernement, a tenté de bloquer les applications rivales pour protéger la sienne, entravant ainsi les efforts pour suivre la propagation précoce du coronavirus.

Les développeurs de plusieurs applications ont été invités à arrêter le travail par le NHSX ou le ministère de la Défense, qui leur a dit que leurs applications pourraient détourner l'attention de l'application du NHSX lors de son lancement. La semaine dernière, l'application a été abandonnée au bout de trois mois, le travail commençant sur un design alternatif sans aucune échéance.

Le professeur Tim Spector, du King’s College de Londres, a déclaré que le NHSX avait traité son équipe de recherche sur le traqueur des symptômes de Covid comme «l'ennemi». « Nous avons été gênés dès le début, en mars, lorsque nous avons contacté le NHSX pour la première fois », a-t-il déclaré à l'Observer. «Ils étaient très inquiets que notre application détourne l'attention de la leur et déroute le public.

« Beaucoup de signaux sont allés à des endroits comme les universités, mon université, les associations caritatives médicales et les collèges royaux pour ne pas soutenir notre application car cela interférerait avec la leur. »

Lorsque la pandémie a frappé le Royaume-Uni, les travailleurs de la technologie, les universitaires et les professionnels de la santé ont répondu à l'appel de Boris Johnson pour un effort national en créant des applications pour smartphone pour aider à suivre la propagation du virus.

L'application Covid Sympton Study compte 3,5 millions d'utilisateurs et a permis de retracer l'émergence de symptômes tels que la perte de goût et d'odeur. Evergreen Life, avec 800 000 utilisateurs, a travaillé avec les universités de Liverpool et de Manchester et a repéré des signes de l'épidémie à Middlesbrough avant la réalisation des tests. L’application du gouvernement, quant à elle, a été téléchargée par des dizaines de milliers de personnes sur l’île de Wight et n’a jamais été officiellement lancée.

Les applications rivales pourraient encore constituer une partie vitale du système d'alerte précoce si, comme certains scientifiques le craignent, une deuxième vague de Covid-19 frappe le Royaume-Uni. L'application Covid Symptom Study indique que bien que le nombre de personnes signalant des symptômes à travers le Royaume-Uni ait diminué, le nombre à Londres est resté statique au cours des trois dernières semaines.

Spector a déclaré que bien que les gens du NHS aient voulu travailler avec son équipe, ils lui ont dit en privé que tout devait passer par le NHSX, qui a été mis en place par Matt Hancock après qu'il est devenu secrétaire à la santé, et opérait auparavant en dehors de la structure principale de la services de santé. «Nous avons naïvement pensé qu'ils prendraient en quelque sorte notre application ou les intégreraient dans une seule», a-t-il déclaré. «Le but était d'aider le NHS, de trouver les points chauds afin qu'ils puissent acheminer les ressources vers les bons hôpitaux.»

Au lieu de cela, il a dit qu'on lui avait dit que l'application posait problème. « L'idée était que cette application NHSX allait être le sauveur, une autre chose qui bat le monde », a déclaré Spector. « Ce devait être une application qui chante tout et qui danse, qui fait tout: vous diagnostique, elle vous indique les tests que vous avez effectués et avec qui vous êtes en contact.

« Ils disaient: » Cela rendra votre application redondante « . Leur application sortirait, il y aurait une énorme flambée de publicité et tout le monde laisserait tomber notre application. Nous avons dit: « Eh bien, si cela se produit, nous vous remettrons et travaillerons avec vous, c'est dans l’intérêt du pays. » Le leur est de plus en plus retardé – rien ne s’est jamais produit. La nôtre a de plus en plus de succès », a déclaré Spector.

Si les ministres avaient soutenu l'application en Angleterre, plus de personnes se seraient inscrites plus rapidement, a déclaré Spector. «Nous aurions obtenu plus de données plus précises plus tôt. Leur attitude a empêché d'autres branches du gouvernement de travailler avec nous. » Les utilisateurs de la Covid Symptom Study qui signalent des symptômes peuvent désormais commander un test directement via l'application. « Cela aurait commencé plus tôt », a-t-il déclaré.

Le secrétaire à la Santé, Matt Hancock, a annoncé que le gouvernement avait abandonné sa propre application de suivi la semaine dernière. Photographie: Andrew Parsons / Getty Images

Spector a déclaré qu'il travaillait avec le centre conjoint de biosécurité, qui a été créé pour créer un système d'alerte précoce pour Covid-19 et d'autres maladies. «Beaucoup de personnes au sein du NHS ont été très utiles», a-t-il déclaré, nommant Sir Patrick Vallance, le principal conseiller scientifique du gouvernement. King’s lancera une campagne lundi pour persuader le gouvernement de soutenir l’application.

Les administrations décentralisées du Pays de Galles et de l'Écosse ont également adopté l'application dès le début. «Nous avons proportionnellement beaucoup plus d'utilisateurs là-bas», a-t-il déclaré. «Je sais, en parlant à d'autres personnes du ministère de la Défense qui aidaient, ils ont mis encore plus de pression sur certaines des autres applications pour les fermer tôt.»

NHSX a mis en place «Project Oasis» pour recueillir des données à partir de huit applications de suivi. Une entreprise technologique a qualifié la relation entre eux de «garder tes amis proches et tes ennemis plus proches».

Ian Gass d'Agitate, qui a mis en place Ink C-19, une application conçue pour rendre le signalement des symptômes aussi simple que possible, a déclaré qu'il avait été approché par le ministère de la Défense en mars et avait décrit l'interaction comme «non amicale»: «Pas qu'elle soit agressive, mais j'ai eu l'impression qu'il y avait juste beaucoup de panique dans les cercles gouvernementaux, et ils ne savaient pas quoi faire ni comment le faire. Ils ont laissé entendre qu’ils faisaient des choses, et nous ne voulons pas que d’autres le fassent. »

Agitate est un expert de premier plan dans le domaine de la sécurité technologique et Gass a tenté d'aviser le NHSX en mars que la conception de son application, qui tentait d'utiliser les signaux Bluetooth pour détecter lorsqu'un téléphone s'approchait d'un autre, était défectueuse. En théorie, l'application était censée tenir un registre des autres téléphones, et si une personne développait des symptômes, l'application pouvait envoyer une alerte à ces téléphones. Pourtant, l'application n'a reconnu que 4% des téléphones Apple utilisant Bluetooth.

« L'approche globale actuelle est cet état étrange, presque paranoïaque, où le gouvernement dit publiquement qu'il demande de l'aide, mais il n'en veut pas », a déclaré Gass.