« J’avais peur de partir » « Il n’y a pas trop de merde dont j’ai peur. J’ai peur des hauteurs et j’ai peur d’aller à quelque chose que je ne connais pas. »

Il a dit qu’il avait reçu un préavis de cinq minutes jeudi dernier après avoir appris qu’il quittait la prison trois mois plus tôt que sa peine pour avoir pénétré par effraction dans un magasin de pêche. Il n’avait aucun endroit où aller et aucune assurance qu’il était en bonne santé.

Certains détenus libérés à cause du coronavirus ont peur de partir

« Pas de contrôle de température. Rien. Ils m’ont donné deux billets de bus », a déclaré Mele. Il a été dirigé vers un refuge pour sans-abri, mais a dit qu’il refusait, craignant que le virus ne se propage à l’intérieur du complexe de logements exigu.

« Je vous dis la vérité honnête, si je devais aller dans un refuge pour sans-abri, je retournerais en prison. Je ferai quelque chose de mesquin » pour être enfermé à nouveau, at-il dit. Grâce à un programme de rentrée, il a obtenu une chambre dans un motel près de l’aéroport de Newark. Mele espère obtenir une prolongation et éventuellement trouver un appartement.

Les prisons s’avèrent être un terrain fertile pour la propagation du coronavirus. Vendredi, 239 détenus dans les prisons de New York ont ​​été testés positifs pour le coronavirus sur une population d’environ 4 350 personnes. Le meilleur médecin des prisons de Rikers Island l’a qualifié de « désastre de santé publique ». La Legal Aid Society, qui représente les pauvres New-Yorkais, a déclaré qu’il y avait un taux d’infection de 5,4% à Rikers Island, contre 0,53% dans l’État de New York, qui a le plus de cas aux États-Unis.

À New York, où le système étatique compte environ 43 000 personnes incarcérées, 36 ont confirmé des cas de coronavirus et deux prisonniers sont morts. Dans le pénitencier fédéral de Danbury, Connecticut, 15 détenus ont été testés positifs pour le coronavirus, selon le Bureau of Prisons. Les établissements pénitentiaires abritent un total de 1 075 détenus, selon la BOP.

La perspective d’épidémies a poussé les États, les villes et les comtés à travers le pays à chercher des moyens de réduire la population carcérale afin de réduire la propagation du coronavirus. À Saint-Louis, dans le Michigan, en Californie, à New York et dans le New Jersey, les autorités libèrent certaines catégories de détenus, y compris ceux qui sont plus âgés, ont des problèmes médicaux, n’ont que quelques mois à purger leur peine ou sont détenus pour violation de la libération conditionnelle.

Les critères de libération varient d’un État à l’autre et d’un comté à l’autre. Beaucoup interdisent la libération des détenus ayant des antécédents d’infractions sexuelles, de violence domestique et de meurtres, mais dans certains cas, ces détenus ont été libérés. Il n’y a pas d’estimation du nombre de détenus qui pourraient être admissibles. Le Bureau fédéral des prisons abrite 174 837 détenus à l’échelle nationale, mais ce n’est qu’une fraction des millions détenus dans les établissements locaux, de comté et d’État du pays.

Selon des représentants du gouvernement, des avocats et des travailleurs des services sociaux, ces libérations massives ont testé les filets de sécurité publics et l’accès au logement pour bon nombre de ces détenus. En temps normal, il y a des obstacles pour réinstaller les détenus dans la communauté, mais maintenant, les travailleurs des services sociaux et les représentants du gouvernement disent que d’autres facteurs compliquent leur retour, allant des refuges surpeuplés aux familles et aux propriétaires qui n’accepteront pas prisonniers en raison de préoccupations concernant la contagion. La hausse du taux de chômage devrait également peser sur leur accès au logement et à l’emploi.

Dans le Michigan, le Département des services correctionnels travaille au cas par cas pour voir quels détenus peuvent être libérés des prisons d’État et lorsque le prisonnier n’a pas d’endroit où aller, il se heurte à des barrages routiers.

« Ce que nous constatons est la partie la plus difficile à l’heure actuelle, c’est de trouver des placements commerciaux pour des personnes sans famille ni amis », a déclaré Chris Gautz, porte-parole du Michigan Department of Corrections. « Nous constatons que beaucoup d’entre eux ferment leurs portes aux prisonniers en ce moment. Parfois, c’est un département de santé du comté qui met un drapeau rouge: nous n’avons pas de cas. Nous ne voulons pas que vous remettiez cette personne en liberté conditionnelle. » Nous avons peur de pouvoir l’obtenir « , a-t-il déclaré.

L’État abrite 38 000 prisonniers, dont 5 000 sont éligibles à la libération conditionnelle, mais seule une fraction d’entre eux est susceptible d’être libérée en raison de la loi du Michigan et des qualifications.

Les défenseurs de la libération des détenus disent que les gouvernements doivent s’assurer qu’ils ne créent pas de problème de santé publique.

« La libération par compassion est quelque chose que nous voulons faire, nous voulons libérer autant de personnes que possible dans ces groupes protégés, mais je pense que nous devons également être sûrs que les protections sont là pour que ces personnes ne se retrouvent pas dans le pire » circonstances et provoquant une augmentation et une augmentation des infections. Beaucoup de ces personnes n’avaient pas d’endroit où aller « , a déclaré Barbara Banaszynski, vice-présidente principale des opérations de programme chez Volunteers of America, une organisation de services sociaux qui a aidé les détenus libérés dans la partie sud de New Jersey.

« Je suis très inquiet, non seulement du point de vue de la maladie, mais du point de vue de l’augmentation du sans-abrisme et de la propagation de la maladie. Ils peuvent ne pas avoir Covid-19 lorsqu’ils sortent de l’établissement, mais s’ils sont dans la rue et vulnérables … ils sont susceptibles de se contracter et d’aggraver le problème « , a-t-elle déclaré.

« Quand ils sortent de prison, c’est une ville fantôme. »

Le fait que certains détenus nouvellement libérés s’adaptent à un monde bouleversé par le coronavirus est un choc pour leur système.

« Cela a été difficile, probablement le plus difficile de l’histoire de notre société », a déclaré Dwayne Watterman, directeur de l’établissement pour le comté d’Hudson à la New Jersey Reentry Corporation, un organisme sans but lucratif qui aide les détenus à trouver un logement, un emploi et des soins de santé.

Normalement, il dit qu’il essaie d’abord d’établir une connexion avec un nouveau client, mais maintenant son rôle principal est d’assurer à tous qu’ils ne seront pas mis en danger.

« Tout le monde a peur, est inquiet, est très anxieux, alerte, tout le temps », a déclaré Watterman. « Quand ils sortent de prison, c’est une ville fantôme. C’est un peu choquant pour les gens », a-t-il ajouté. Son groupe de rentrée a aidé environ 157 personnes libérées en vertu de l’ordonnance judiciaire du New Jersey, dont Mele.

L’une des plus importantes libérations a eu lieu à New York, où les autorités ont libéré au moins 900 détenus de la prison de Riker’s Island au cours des dernières semaines. Beaucoup d’entre eux ont des maisons où ils peuvent retourner, mais certains n’ont pas d’endroit où aller. Les programmes de réintégration ont aidé certains à obtenir des bons de logement ou un abri, mais ils reconnaissent que cela n’a pas parfaitement fonctionné.

Lundi, les principaux procureurs des cinq arrondissements de la ville de New York ont ​​envoyé un avertissement au département correctionnel de New York et au bureau du maire Bill de Blasio concernant la nécessité d’un logement et d’un soutien pour les personnes qui réintègrent la société.