Les gens qui connaissent Maria Van Kerkhove la décrivent comme quelqu'un qui a travaillé toute sa vie pour être dans cet endroit, en ce moment.

Cet endroit est au cœur de l'équipe des coronavirus de l'Organisation mondiale de la santé, en ce moment où l'OMS essaie d'orienter la réponse du globe à la pandémie de Covid-19. Personne ne s'attendrait à ce qu'un tel travail soit moins que très stressant, mais ces derniers temps, la conduite a été rocailleuse.

Van Kerkhove, qui depuis des mois a rejoint le directeur général Tedros Adhanom Ghebreyesus lors de points de presse réguliers, s'est retrouvée dans une tempête de feu le mois dernier après avoir déclaré que les personnes atteintes de Covid-19 qui étaient asymptomatiques transmettaient très rarement l'infection.

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L'équipe d'intervention en cas de pandémie de l'agence, que Van Kerkhove aide à diriger en tant que chef de l'unité des maladies émergentes de l'OMS, a de nouveau été critiquée cette semaine lorsque plus de 200 scientifiques ont accusé l'OMS dans une lettre ouverte de résister aux preuves que des aérosols contenant des virus – émis par les personnes infectées par Covid-19 – alimentent la propagation de la maladie.

Alors que cette dernière critique visait largement l'OMS, Van Kerkhove était personnellement sur la sellette dans le cas de la controverse antérieure. À l'époque, elle parlait de personnes qui ne développent jamais de symptômes. Mais «asymptomatique» est aussi un terme parfois utilisé pour décrire les personnes infectées et qui n’ont pas encore développé de symptômes. Il a été établi que ces personnes peuvent transmettre l'infection et le transmettent.

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Twitter de Covid-19 a éclaté après les propos de Van Kerkhove. Le lendemain, elle et Mike Ryan, chef du programme OMS sur les urgences sanitaires, se sont tournés vers Facebook Live pour clarifier les commentaires.

« Elle aurait dû reconnaître que c'est ainsi que cela serait interprété », a déclaré Ashish Jha, directeur du Global Health Institute de Harvard, quelques jours plus tard. « Même le lendemain, le retour… je ne pense tout simplement pas qu'ils l'ont bien clarifié. »

Van Kerkhove, qui s'efforce de précision dans ses messages Covid-19, est toujours meurtrie par l'épisode.

«Je parlais avec mon mari [recently] et je disais que je me bats en ce moment avec le refoulement et la seconde devinette et le défi », a-t-elle déclaré à STAT dans une interview. «J'essaie de diffuser des informations pour aider les gens. J'essaie de diffuser les informations pour clarifier la position de l'OMS, qui est d'aider les gens, qui est de supprimer la transmission et de sauver des vies. « 

« Il n'y a pas d'autre motivation. Donc, l'idée que, vous savez, nous faisons des choses qui pourraient potentiellement nuire aux gens et leur faire du mal, c'est très difficile à rectifier pour moi », a déclaré Van Kerkhove.

À cette fin, Van Kerkhove et d'autres membres de l'OMS ont rédigé des centaines de documents d'orientation sur Covid-19 – sur l'allaitement maternel en cas d'infection (encouragé si possible), sur la préparation des hôpitaux aux poussées de patients, sur la lutte contre la propagation du virus aux postes frontaliers, pour n'en nommer que quelques uns.

Ryan a décrit l'incident comme «une tempête dans une tasse de thé». Lorsque Van Kerkhove a voulu clarifier sa déclaration le lendemain, il l'a rejoint en ligne. «À travers tout cela, elle a fait preuve d'un courage et d'un caractère immenses», a-t-il déclaré.

Bien sûr, Ryan n'est guère impartial. « Certains professionnels ont presque l'impression d'avoir passé leur vie à se préparer à un rôle – un rôle qu'ils ne savaient pas qu'ils allaient avoir », a-t-il déclaré lors d'une récente interview. «Elle se sent comme quelqu'un comme ça pour moi. Quelqu'un qui se prépare inconsciemment pour le grand. « 

En effet, la crainte de Van Kerkhove pour la science a germé très tôt. Sa sœur jumelle, Alisa DeJoseph, avec qui elle a grandi dans l'État de New York, se souvient avoir été «le cerveau droit», excellant dans les arts, tandis que Maria était «le cerveau gauche», excellant en mathématiques et en sciences.

Peter Goodfriend, qui a enseigné à Van Kerkhove la biologie de placement avancée pendant sa dernière année de lycée, a déclaré qu'il avait déjà filmé et présenté en>

Cela a fait forte impression. Van Kerkhove, maintenant âgée de 43 ans, a déclaré qu'elle se souvenait d'avoir essayé de comprendre la carrière des personnages sur lesquels Preston a écrit. Certains étaient virologues, elle le savait. Mais il y avait un autre groupe de professionnels, faisant un travail dont elle n'avait pas entendu parler auparavant: les épidémiologistes.

«J'ai pensé à l'idée de comprendre pourquoi certaines personnes tombent malades, pourquoi d'autres non, quelles étaient ces différences? C'était assez fascinant. Presque comme un détective », a-t-elle déclaré.

La poursuite de cette nouvelle carrière a conduit Van Kerkhove dans certaines des meilleures universités du monde. C'étaient aussi des endroits où les diplômes ne sont pas bon marché – Cornell, Stanford et la London School of Hygiene and Tropical Medicine, où elle a obtenu un baccalauréat en sciences biologiques, une maîtrise en épidémiologie et un doctorat. en épidémiologie des maladies infectieuses, respectivement. «J'ai eu beaucoup de prêts étudiants», a-t-elle déclaré.

Pendant les vacances d'été à Cornell, elle a travaillé sur le terrain sur des projets dirigés par ses professeurs – voyageant au Mexique, au Venezuela et au Costa Rica. Parfois, la recherche consistait à étudier les plantes des peuples autochtones utilisées à des fins médicinales; un été, elle étudiait les feuilles et les fruits des singes capucins frottent sur leur fourrure. Des décennies plus tard, elle se souvient de l'obscurité des nuits, du chœur constant des grenouilles, de la saveur du jus fraîchement pressé le matin.

Après Cornell, Van Kerkhove a été acceptée à Stanford pour faire une maîtrise en épidémiologie, un programme d’un ou deux ans qu’elle a terminé en un. Elle a ensuite fait une pause dans ses études, déménageant à New York pour occuper un poste d'épidémiologiste chez Exponent Health Services Practice, une société de conseil. Une grande partie de son temps a été consacrée à la question des extensions de lignes électriques et aux craintes des communautés que les champs électromagnétiques qu'elles émettent pourraient provoquer des cancers.

Dans ce que les gens qui la connaissent bien qualifieraient probablement de comportement>

« Ce que j'ai essayé de faire était de relier la science à l'inquiétude et j'ai essayé d'expliquer, vous savez, ce que je pouvais et d'atténuer certaines craintes », a-t-elle déclaré.

Une fois certains de ses prêts étudiants remboursés, Van Kerkhove était prête à poursuivre un doctorat. Elle voulait étudier dans une institution axée sur la santé mondiale. Entrez à la London School of Hygiene and Tropical Medicine.

C'était au milieu des années 2000, lorsque la grippe aviaire – le virus H5N1 – traversait l'Asie et au-delà, décimant les troupeaux de volailles. Il infectait rarement les gens, mais quand il le faisait, le résultat était le plus souvent fatal. Environ 60% des personnes connues pour avoir été infectées par ce virus sont décédées.

Van Kerkhove a passé la majeure partie de ses deux années à faire la navette entre Londres et le Cambodge, où elle a travaillé avec des scientifiques de l'Institut Pasteur de Phnom Penh, essayant de cartographier le mouvement de la volaille dans un pays où la production de volaille à l'échelle commerciale n'existait pas.

Au Cambodge, Van Kerkhove a décrit le mouvement des volailles alors que la grippe aviaire traversait l'Asie. Avec l'aimable autorisation de Maria Van Kerkhove

L'étude réalisée par Van Kerkhove et ses collègues cambodgiens a montré que les volailles infectées entrant dans le pays en provenance de Chine ont traversé le Vietnam jusqu'au Cambodge via une série d'intermédiaires. Il est devenu le sujet du doctorat de Van Kerkhove. thèse. « Ce fut un excellent travail », a déclaré Malik Peiris, un virologue de renommée mondiale à l'Université de Hong Kong qui a été l'un des examinateurs de la thèse et a ensuite été un collègue des travaux de Van Kerkhove sur le MERS, un coronavirus de chameau.

Un certain nombre de scientifiques cambodgiens Van Kerkhove ont collaboré avec rester à l'Institut Pasteur. Sowath Ly, qui est maintenant directeur adjoint de l'institut, a déclaré s'émerveiller de voir le scientifique avec lequel ils ont interrogé des villageois cambodgiens sur la grippe aviaire assis à côté du directeur général de l'OMS informant le monde sur Covid-19.

«Nous sommes très fiers d'elle», a déclaré Ly, qui a décrit Van Kerkhove comme un bon mentor.

D'autres sont plus réservés quant à la manière dont l'OMS gère la riposte à la pandémie. Jha, l'expert de Harvard, a qualifié les efforts de communication de l'agence de «bons mais pas excellents». (Pourtant, il a crédité l'agence pour sa communication, notant que les Centers for Disease Control and Prevention n'informent pratiquement pas tous ces jours.)

Plusieurs personnes qui ont travaillé avec Van Kerkhove parlent de son «focus laser» et de sa prodigieuse capacité de travail.

Tout en effectuant des travaux postdoctoraux à l’Imperial College de Londres sous la direction du célèbre mathématicien Neil Ferguson, elle est devenue une liaison entre le groupe de Ferguson et l’équipe de l’OMS sur la grippe. En fait, Ferguson a prêté Van Kerkhove à l'OMS; pendant un certain nombre d'années, elle a voyagé chaque semaine de Londres à Genève pour prêter une main dont elle avait grand besoin.

Elle a travaillé sous Tony Mounts, un épidémiologiste des maladies infectieuses des CDC qui était à l'époque détaché auprès de l'OMS. La productivité de Van Kerkhove a intimidé certains de ses autres employés, a rappelé Mounts, « parce qu'elle était si efficace qu'elle avait tendance à faire des cercles autour des gens à certains moments. »

Lorsque la pandémie de grippe de 2009 a commencé, son unité a exploité cette capacité, produisant avec son aide d'importants articles évaluant les facteurs de risque d'infection grave par le H1N1 – c'est-à-dire la souche grippale qui a déclenché la pandémie – et estimant la mortalité mondiale.

«C’est vraiment des choses que nous n’aurions pas pu faire sans elle. Nous n'avions tout simplement ni le temps, ni les gens, ni l'expertise de notre équipe sans elle », explique Mounts, qui est maintenant en affectation à l'USAID. «Elle se contente de boucler sa ceinture et fait son travail.»

En 2015, elle a été embauchée par l'Institut Pasteur de Paris pour créer un réseau d'équipes de riposte rapide aux épidémies dans les 33 agences de la célèbre organisation dans le monde. Van Kerkhove parle bien de l'expérience, mais ses amis disent qu'elle n'a pas obtenu le soutien dont elle avait besoin pour réaliser l'objectif. Deux ans plus tard, l'OMS cherchait quelqu'un pour diriger ses travaux sur les coronavirus. C'était un travail qu'elle voulait, et de retour à Genève, elle y est allée.

Aux alentours de Noël l'année dernière, Van Kerkhove était en Caroline du Nord avec son mari, Neil, et leurs deux enfants. Ils rendaient visite à de la famille lorsqu'elle a reçu un appel téléphonique qui a changé la teneur des vacances. Un mystérieux virus se propage en Chine, lui a-t-on dit. Quelques jours plus tard, elle était de nouveau en route pour Genève.

Le travail a été sans escale depuis.

Van Kerkhove a participé à la mission de neuf jours de l'OMS en Chine en février pour étudier la nouvelle maladie et la réponse de la Chine à celle-ci. Après son retour à Genève, certains membres du personnel du siège de l'OMS ont passé un contrat avec Covid-19. Craignant de ramener le virus à la maison dans sa famille, Van Kerkhove a décidé de se mettre en quarantaine quand elle était à la maison.

Pendant au moins deux mois, elle n'a pas touché ses enfants: Cole, maintenant âgé de 9 ans et demi, et Miro, qui a 18 mois.

Elle partait souvent pour le travail avant leur lever, arrivant à la maison après avoir été au lit. Quand elle était à la maison, elle s'est séquestrée dans une pièce – une technique que de nombreux agents de santé de première ligne ont utilisée dans cette pandémie. Elle parlait à ses enfants par les fenêtres. « C'était horrible. Terrible !  » elle frissonna.

Van Kerkhove, craignant d'avoir été infectée par Covid-19, n'a communiqué avec son fils Miro que par les fenêtres de leur domicile genevois pendant au moins deux mois. Avec l'aimable autorisation de Maria Van Kerkhove

Cole, qui avait d'abord été excitée par le fait que sa mère essayait d'aider le monde à répondre à une crise, est convaincue qu'elle mourrait de la nouvelle maladie lorsqu'elle est allée en Chine. Miro pensait que sa mère jouait à un jeu de cache-cache et courrait après elle chaque fois qu'il la verrait.

«Je riais devant lui, puis j'entrais dans la chambre et je pleurais parce que c'était juste une chose horrible, horrible», a-t-elle dit. Finalement, le taux de nouvelles infections à Genève a commencé à baisser, les écoles ont rouvert et il n'y a eu aucun cas récent parmi le personnel de l'OMS.

«Il y a eu un jour où je suis rentré à la maison et… j'étais sur la pelouse, et le bébé s'est précipité vers moi et je l'ai juste attrapé. Je ne pouvais tout simplement plus le faire », a déclaré Van Kerkhove.

Elle attribue à son mari son «soutien incroyable», mais reconnaît que 2020 a été un slog.

«C'est difficile pour nous tous. Je ne suis pas souvent rentrée à la maison depuis six mois », a-t-elle déclaré.