Vendredi 6 mars, DJ Jazzy Jeff faisait tourner des disques pour une salle comble au bar Whiskey Jacques, à Ketchum, en Idaho. La fête a clôturé une semaine de festivités à Ketchum et dans la Sun Valley voisine pour le sommet noir annuel de la Fraternité nationale des skieurs (N.B.S.), la plus grande association afro-américaine de ski et de snowboard au monde. Près de sept cents membres de la Fraternité avaient fait le voyage depuis leur domicile à travers les États-Unis, ou dans certains cas depuis Londres, pour leur quarante-septième rencontre annuelle en montagne. Le maire de Sun Valley a accueilli la confrérie avec faste et cérémonie, y compris les clés de la ville et une proclamation du 6 mars comme Journée nationale de la confrérie des skieurs.

La semaine suivante, plus de cent vingt-six membres de la Confrérie étaient descendus avec des symptômes du coronavirus. Vingt ont été testés positifs pour COVID-19 et huit ont été hospitalisés, dont trois dans des unités de soins intensifs. Le 30 mars, DJ Jazzy Jeff a annoncé qu'il souffrait de pneumonie et de symptômes associés de coronavirus. Depuis, deux N.B.S. de longue date des membres, Nathaniel Jackson, de Pasadena, et Charles Jackson, de Los Angeles, qui partageaient une chambre à Sun Valley, sont morts de la maladie.

Pourquoi une destination de ski en Idaho a l'un des taux d'infection au COVID-19 les plus élevés au pays

Au moins deux fois en mars, le président Trump a invoqué l'Idaho comme exemple d'un certain type de lieu américain: grand ouvert, capable, insensible à une crise des soins de santé. « Certaines parties de notre pays sont très légèrement affectées. De très petits nombres « , a déclaré Trump le 24 mars. « Vous regardez le Nebraska, vous regardez l'Idaho, vous regardez l'Iowa, vous en regardez beaucoup – je pourrais nommer de nombreux pays qui le gèrent très, très bien et qui ne sont pas affectés dans la même mesure, ou, franchement, même pas presque dans la mesure de New York.  » Cinq jours plus tard, Trump a coché le même triumvirat de « pays ». « J'ai dit: » Et le Nebraska ? Et l'Idaho ? Et l’Iowa ? « Et vous savez quoi ? Ces gens sont tellement géniaux – tout le Midwest « , a-t-il dit, en manquant Idaho sur la carte de mille kilomètres environ.

Entre les déclarations de Trump, cependant, le gouverneur de l'Idaho, Brad Little, a émis un ordre de séjour à la maison à l'échelle de l'État, reflétant une réalité non reconnue dans les briefings de la Maison Blanche: que ce qui pourrait ressembler à des espaces vides sur la carte mondiale Johns Hopkins COVID-19 cachent en fait des grappes de maladies concentrées. Le comté de Blaine, dans l'Idaho, par exemple, qui a à peu près la taille du Delaware, ne compte que trois cent quatre-vingt-dix-neuf cas confirmés et deux décès. Mais, avec environ vingt-deux mille résidents à temps plein, le taux d'infection du comté est maintenant le plus élevé du pays – même plus élevé que ceux des comtés de Westchester et Rockland à New York, et peut-être à égalité avec les précédents épicentres pandémiques du nord de l'Italie et de Wuhan., Chine. Et, comme en Italie, la situation est exacerbée dans les stations balnéaires vieillissantes de Ketchum et de Sun Valley, où la moyenne d'âge des résidents est de 46 et 60 ans respectivement, et où, lors d'un récent poisson d'avril, un groupe local des farceurs stationnaient des marcheurs sur les bords des principales intersections de la ville.

Les médecins et les infirmières de l’Idaho font face au plus grand danger. Plus de cinquante agents de santé ont été testés positifs dans le district sanitaire central sud de l’État, dont une quarantaine travaillent pour le système hospitalier de St. Luke dans le comté de Blaine et Twin Falls au sud. Jesse Vanderhoof, une infirmière de l'hôpital St. Luke, à Ketchum, administrait des tampons nasaux sur un site de test de conduite avant de tomber malade. Alors que son état se détériorait, le 24 mars, sa femme l'a renvoyé à l'E.R .; quelques heures plus tard, elle a reçu un appel disant que son mari de 39 ans, auparavant en bonne santé, avait subi une crise et avait été embarqué dans un vol de sauvetage à destination de Boise. Il a été mis sous ventilateur pendant plusieurs jours avant de reprendre la force de respirer par lui-même.

Brent Russell, l'un des deux médecins E.R. de St. Luke’s à Ketchum qui ont été testés positifs, a lutté contre une fièvre de cent quatre degrés avec des frissons tremblants; il se réveillerait au milieu de la nuit, incapable de reprendre son souffle. Russell a écrit une lettre à l'Idaho Mountain Express local plaidant auprès d'une communauté qui, à son avis, n'était pas en mesure ou ne voulait pas s'adapter aux nouvelles règles de la pandémie. « Les gens ne prenaient pas cela au sérieux », m'a-t-il dit. « Je regardais par les fenêtres de ma maison et je voyais des groupes de gens parler et se rassembler dans la rue. » Alors que sa femme, son fils, sa nièce et son neveu sont tous tombés avec des symptômes de COVID-19, Russell a applaudi l'ordre brutal de séjour à la maison du gouverneur Little, une décision qui a surpris beaucoup de gens dans un État connu comme un refuge pour l'anti-gouvernement. individualistes. « Nous avons besoin d'une main lourde en ce moment », a déclaré Russell. « Nous avons besoin de toutes les forces pour arrêter cette chose. »

Ce qui a le plus dérangé Russell au cours des deux dernières semaines, c'est la rapidité avec laquelle certains membres de sa communauté se sont tournés pour trouver quelqu'un à blâmer. Les pointages locaux ont commencé avec un article du 20 mars dans l'Idaho Mountain Express, qui alléguait qu'une soirée de danse après-ski de la Fraternité nationale des skieurs à River Valley Lodge de Sun Valley le 6 mars, quelques heures avant que DJ Jazzy Jeff n'entre en scène uptown, aurait pu être à l'origine de l'épidémie) L'article cite plusieurs sources anonymes qui sont tombées malades après la fête et a supposé que le club de ski noir était la source du virus. « Je penserais qu'ils voudraient suivre cela », a déclaré le journal citant une femme de la confrérie.

Le N.B.S. Le président, Henri Rivers, m'a dit que le Mountain Express a publié son histoire en ligne avant de lui donner, à lui ou à son organisation, la possibilité de répondre. (Le Mountain Express affirme avoir contacté plusieurs représentants de la N.B.S. pour obtenir des commentaires.) « J'étais livide. Ils ont laissé entendre que nous avons essayé de nuire à la ville « , a-t-il dit, notant que ses près de sept cents skieurs ont dépensé plus d'un million de dollars au cours de leur semaine dans le centre de l'Idaho, et que des dizaines de personnes sont rentrées gravement malades. Une semaine après la publication de l'histoire, les maires de Ketchum et de Sun Valley ont signé une lettre conjointe condamnant les allégations comme « sans fondement et non méritées ».

« Si nous voulons pointer du doigt quelqu'un, pointez-le moi, pour ne pas avoir fermé cette ville plus tôt », a déclaré Neil Bradshaw, le maire de Ketchum. « Nous pensons que le virus est arrivé de Seattle, probablement quelques semaines plus tôt. Ils ont probablement attrapé le virus de beaucoup de gens ici, et pour cela je me sens mal. « 

Une station de ski est, à bien des égards, un terreau idéal pour une épidémie. Le ski et le snowboard peuvent ressembler de loin à des activités solitaires; on peut supposer que les casques, les lunettes et les cache-cous fonctionnent comme des combinaisons de matières dangereuses alpines. Mais, dans les grandes stations, les tronçons de libération hivernale rapide sur les pistes sont interrompus par de longues promenades en télésiège et en gondole, au cours desquelles les gens s'assoient épaule à épaule et genou à genou avec une troupe d'étrangers en rotation perpétuelle. La Fraternité nationale n'a peut-être pas apporté le virus en Idaho, mais elle a amené la fête, et, dans les villes de ski à travers l'Amérique et le reste du monde cet hiver, les deux sont allés de pair. Les domaines skiables en Californie, au Colorado et ailleurs « affichent des taux d'infection plus élevés que les villes plus densément peuplées à proximité », a noté Adventure Journal, notamment le comté de Mono, en Californie, où se trouve le domaine skiable de Mammoth Mountain, qui a maintenant le plus haut nombre d'habitants par habitant. taux de COVID-19 dans l'état. En Europe, plusieurs gouvernements ont dépisté des centaines de cas de coronavirus dans une ville de ski autrichienne, certains rapports épidémiologiques identifiant les tables de bière-pong comme une source potentielle d'infection. Au Mexique, le président de la Bourse mexicaine s'est révélé positif après son retour d'un séjour au ski dans la station de Vail au Colorado.