La semaine dernière a été un rappel brutal pour le Dr Siouxsie Wiles, l'un des communicateurs pandémiques les plus éminents de Nouvelle-Zélande, de la proximité du récent contact du pays avec Covid. Un touriste de Sydney, infecté par la variante Delta de Covid-19, avait visité plus d'une douzaine de cafés, musées et restaurants animés de Wellington au cours d'un week-end. Alors que les traceurs de contacts se mettaient au travail, le propre téléphone de Wiles sonna : elle était un contact potentiel, ayant séjourné, comme la touriste, à l'hôtel Rydges.

Dans le cas de Wiles, il est apparu qu'elle s'était enregistrée quelques heures après le départ de l'homme. Le reste de la ville est également sorti indemne jusqu'à présent : malgré 2 600 contacts recensés, aucune infection n'a été signalée. Mais l'expérience a une fois de plus ramené à la maison, dit Wiles, quelle corde raide prudente la Nouvelle-Zélande marche.

« J'ai dit à mes parents au Royaume-Uni », dit-elle, « et ils se sont dit  : « Non  ! Vous êtes censé être en sécurité  !  »

Cette hypothèse n'est pas sans fondement. Considérée comme l'une des meilleures au monde, la réponse de la Nouvelle-Zélande à Covid a été un point de fierté, de réconfort et peut-être un certain degré de suffisance. Mais maintenant, la variante Delta constitue une nouvelle menace. La nouvelle variante du coronavirus est 40 à 60 % plus contagieuse et a constamment percé les défenses des pays à « success story » qui avaient auparavant réussi à être éliminés. Les experts néo-zélandais observent avec inquiétude – et craignent que les stratégies de réponse Covid du pays, battant le monde, ne soient plus pleinement adaptées à leur objectif.

Pour le moment, la Nouvelle-Zélande semble être la dernière deboutMichael Baker"Pour le moment, la Nouvelle-Zélande semble être la dernière debout", a déclaré l'épidémiologiste et professeur de santé publique Michael Baker.

Il évoque les pays de « succès d'élimination » auxquels la Nouvelle-Zélande compare généralement sa réponse. « Taïwan connaît une résurgence majeure, et il s'en est extrêmement bien sorti – encore mieux que la Nouvelle-Zélande pour sa première année. Singapour a des difficultés. … Nous voyons les problèmes, évidemment, en Australie. En juin, Taïwan avait enregistré 11 000 cas et 260 décès. L'Australie et Singapour ont des épidémies plus petites, mais ont du mal à les contenir – l'Australie comptait 339 cas dans plusieurs États vendredi matin.

« Un certain nombre de pays ont très bien réussi avec les stratégies d'élimination », dit Baker. "Maintenant, malheureusement, nous les voyons reculer."

L'une des raisons à cela peut être que les gens et les décideurs sont fatigués. Même pour les populations qui ont esquivé le pire de Covid-19, il faut un tribut psychologique pour rester vigilant et adapter son comportement, plutôt que de se fier à ce qui a fonctionné dans le passé – surtout quand une fin semble en vue. "Il y a actuellement un certain degré de lassitude politique, car nous pouvons voir que les vaccins sont en route", a déclaré Baker.

L'autre est moins amorphe. Le virus est devenu plus intelligent et plus fort, et bon nombre des approches éprouvées de ces pays ne sont tout simplement plus suffisantes. "Ils n'ont pas amélioré les réponses pour tenir compte de cette variante plus transmissible", a déclaré Baker.

"Toutes ces chances, elles commencent toutes à s'additionner"

Tous ces pays sont confrontés à des défis similaires : des populations avec très peu d'immunité, une nouvelle souche plus agressive et un déploiement de vaccins s'étendant vers la fin de l'année ou au-delà. À l'heure actuelle, seulement 10 % de la population néo-zélandaise est complètement vaccinée. L'Australie et Taïwan se situent tous deux à environ 7 %.

Mardi, le ministre de la réponse à Covid-19, Chris Hipkins, a déclaré que la Nouvelle-Zélande serait probablement à court de vaccins la semaine prochaine. "Nous allons pratiquement nous mettre à zéro", a-t-il déclaré, avant l'arrivée d'un nouvel envoi.

La Nouvelle-Zélande distribue des vaccins aussi vite qu'elle peut les importer, mais ces importations s'avèrent lentes. Il n'y a pas de mou ni de réserve dans le système : la distribution de chaque envoi de doses est soigneusement programmée jusqu'à l'arrivée du prochain lot. Et les pays d'élimination de l'Asie-Pacifique sont vulnérables aux priorités changeantes des sociétés pharmaceutiques ou des acteurs géopolitiques plus importants. En mars, l'Italie a bloqué la livraison de vaccins à l'Australie pour répondre à sa propre demande, et l'UE a mis en garde contre les interdictions d'exporter des vaccins.

La Première ministre néo-zélandaise, Jacinda Ardern, a reçu son premier vaccin contre le Covid-19 de Pfizer le mois dernier. Hannah Peters/, les livraisons de la Nouvelle-Zélande sont arrivées à temps et les taux de vaccination sont conformes aux objectifs. Mais si des expéditions cruciales sont retardées, cela pourrait entraîner l'annulation de rendez-vous, l'épuisement de la confiance du public et un déploiement prolongé jusqu'à l'année prochaine. Cette semaine.

"Oui." dit Hipkins. "Il garde-moi éveillé pendant les prochains jours.

En attendant, la propagation du Covid en Australie est particulièrement préoccupante pour la Nouvelle-Zélande. La «bulle de voyage sans quarantaine» des pays a été périodiquement fermée par l'épidémie de l'Australie, mais, comme l'a démontré le touriste de Sydney, des cas glissent à travers. "Bien que le risque qu'un cas se présente soit faible, il n'était pas nul", déclare Wiles.

"Toutes ces chances, elles commencent toutes à s'additionner."

Directives obsolètes

Maintenant, les experts disent que le pays doit mettre à jour sa réponse Covid pour traverser les mois à venir sans devenir la proie de Delta.

Certaines des directives du pays sont toujours orientées vers la logique des « gouttelettes » de transmission de Covid qui s’est développée au début de la pandémie. Les autorités ont alors pensé que Covid était propagé par de plus grosses gouttelettes d'humidité expulsées, puis tombant. Par cette logique, la distance devrait vous protéger. "Nous pensions que si nous étions à 2 mètres des gens, nous pourrions retourner travailler avec eux et l'école et tout", dit Baker. "Nous savons maintenant que c'est un mythe complet."

Les autorités savent maintenant que Covid peut également se propager par le biais d'aérosols – des particules beaucoup plus petites qui flottent dans l'air intérieur stagnant. Cela signifie qu'un espace peut rester infectieux même si la personne infectée est partie – la distance est insuffisante. Lors de la dernière frayeur à Wellington, le gouvernement a mis en place des réglementations de «niveau 2» : n'importe qui pouvait se rendre dans un bureau, un restaurant ou un supermarché, aucun masque n'était nécessaire – tant qu'il respectait la distance sociale.

Des piétons marchent le long du front de mer à Wellington, en Nouvelle-Zélande, lors de son récent passage au niveau d'alerte 2 après une alerte à la variante Delta. Les masques n'étaient pas obligatoires en vertu des restrictions. Hagen Hopkins/, dit Baker. "Le virus ne respecte pas les règles d'un ou deux mètres."

« Nous avons besoin d’un masque très clair et sans équivoque à l’intérieur, un mandat de masque, si nous voulons réellement contenir ce virus. »

La Nouvelle-Zélande compte également beaucoup sur la recherche rapide et efficace des contacts de tous les cas qui franchissent la frontière. Il dispose d'une application permettant aux utilisateurs de conserver une trace de leurs mouvements, mais l'utilisation a été désespérément faible.

La semaine dernière, la Première ministre Jacinda Ardern a annoncé que le gouvernement envisageait de rendre les masques obligatoires à certains niveaux d'alerte et de «scanner» les entreprises obligatoires. Wiles soutient ces mesures, mais soulève des inquiétudes quant à la responsabilité de leur application. En fin de compte, elle espère que les Néo-Zélandais adopteront les nouvelles mesures avec une partie de la camaraderie avec laquelle ils ont abordé les mesures antérieures.

« Ce sont toutes des choses qui devraient faire partie de notre quotidien », dit Wiles. « Nous sommes allés aussi loin en prenant soin les uns des autres. Alors continuons. Cela nous a bien servi jusqu'à présent.