Des problèmes similaires ont entravé la recherche de traitements prometteurs contre le virus Ebola il y a cinq ans, lors de l'épidémie historique en Afrique de l'Ouest. Les National Institutes of Health ont été contraints de faire échouer un essai d'une thérapie prometteuse, connue sous le nom de ZMapp, après que le déclin de l'épidémie ait rendu impossible de trouver suffisamment de participants à l'essai. Ce n'est qu'en 2019 – lors d'une autre épidémie d'Ebola – qu'un essai a révélé que ZMapp était inefficace.

Les concepteurs d'essais calculent soigneusement le nombre de patients à recruter pour garantir que les résultats seront statistiquement significatifs. Les essais les plus rigoureux impliquent également un groupe témoin: les participants qui ne reçoivent pas le médicament ou le vaccin testé, pour permettre des comparaisons avec les participants qui le reçoivent. La réalisation de ces études pendant une pandémie exige que les travailleurs médicaux de première ligne collectent des données détaillées à intervalles réguliers, ce qui alourdit leur charge de travail à un moment où de nombreux hôpitaux sont étirés.

« L'ancienne approche consistant à aller chercher un enquêteur à la fois ne fonctionne pas pendant une pandémie », a déclaré Pamela Tenaerts, directrice exécutive de CTTI. La pénurie de personnel et d'installations prêtes à mener les essais cliniques de Covid-19 est déjà évidente, a-t-elle ajouté.

Un problème est que les centres médicaux qui mènent déjà des essais tout en traitant un grand nombre de patients atteints de coronavirus gravement malades n'ont souvent pas la capacité de lancer de nouvelles études, a déclaré Jonathan Zung, vice-président exécutif du fournisseur de services d'essais cliniques WCG.

Il ne pensait pas qu'il y avait encore une pénurie de sites d'essai ou de personnel, mais il a souligné un problème connexe – trouver suffisamment de patients pour participer aux études s'avère difficile dans certaines villes. Certaines parties du Midwest n’ont pas vu suffisamment de cas de coronavirus pour permettre les procès, a-t-il dit, notant que la situation est différente dans les points chauds comme New York et le New Jersey.

L'utilisation de protocoles maîtres, qui peut permettre à une étude d'étudier plusieurs médicaments simultanément, est une solution possible à la manne de l'essai clinique. Cela pourrait réduire les risques de gaspillage d'efforts grâce à des essais redondants, tout en analysant suffisamment de patients pour obtenir un signal clair de l'efficacité d'un médicament ou d'un vaccin.

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L'approche a généralement été utilisée pour accélérer le développement à un stade avancé des médicaments contre le cancer. Un essai récent du National Cancer Institute a recruté plus de 1800 patients atteints de cancer du poumon dans 650 centres médicaux américains et testé des médicaments de 10 sociétés pharmaceutiques différentes.

« Le protocole maître peut être axé sur la maladie en testant différents médicaments avec un groupe de contrôle commun ou en testant les médicaments les uns contre les autres », a déclaré Woodcock. « Les médicaments les plus prometteurs passent à de nouveaux tests définitifs. »

La FDA encourage les chercheurs à utiliser cette approche car le nombre important de thérapies Covid-19 potentielles rend plus difficile la mise en place rapide des essais nécessaires pour déterminer quels traitements sont les plus prometteurs. Et certains des essais en cours font double emploi avec des travaux existants, mais peuvent ne pas produire de données utiles.

Par exemple, plusieurs universités mènent de grands essais de phase 3 pour déterminer si l'hydroxychloroquine, un médicament antipaludique, est efficace contre le coronavirus. Il n’est pas clair si tous ces groupes termineront leurs essais si l’un montre le succès ou l’échec.

Et de nombreux essais en cours n'incluent pas de groupe témoin ou de placebo, ce qui rend difficile de démêler l'effet du médicament du comportement de la maladie. Prasad a déclaré que les protocoles principaux pourraient résoudre ce problème en incluant un groupe placebo aveugle, ce qui signifie que les patients et le personnel ne savent pas qui a reçu quel traitement.

Mais même si l'utilisation de protocoles maîtres augmente à l'avenir, le manque de coordination entre ceux qui dirigent les essais sur les coronavirus rendra la tâche déjà difficile de trouver des traitements efficaces encore plus difficile, a-t-il déclaré.