Jim Gentile est hanté par les patients décédés seuls. Infirmier en chirurgie au centre médical St Mary à Langhorne, en Pennsylvanie, son hôpital a été rapidement débordé lors de la première vague de la pandémie ce printemps, a-t-il déclaré. Il a décrit des courses entre patients, pour découvrir que l'un d'eux avait tranquillement étouffé en attendant de l'aide.

Il a dit qu'il avait enveloppé plus de patients dans des sacs mortuaires au cours des deux premiers mois de la pandémie qu'au cours des 25 années précédentes. Mardi, lui et 700 autres infirmières du centre médical se sont mis en grève après avoir déclaré qu'ils étaient mal rémunérés et manquaient de personnel malgré tout ce qu'ils avaient à faire avec la recrudescence du virus.

"Nous sommes nombreux à souffrir du SSPT, et bon nombre d’entre nous pleureraient sur le chemin du retour", a-t-il dit. "Et puis 10 heures plus tard, nous remonterions à cheval et recommençons."

Gentile et ses collègues sont les derniers d'une vague de travailleurs de la santé - de Washington DC, à New York, en Californie - pour protester contre les bas salaires, le sous-effectif et les pénuries d'EPI pendant la pandémie.

La politisation de Covid-19 ajoute à leurs défis. Des dizaines d'États ont mis du temps à mettre en œuvre des mandats de masque et d'autres mesures de santé publique susceptibles de ralentir la propagation du virus, et les agents de santé ont signalé des cas de patients croyant que la maladie était un canular alors même qu'ils étaient intubés. Dans le Dakota du Nord, les infirmières infectées par le virus qui ne présentaient pas de symptômes ont été priées de continuer à travailler en raison de la pénurie de personnel.

"Les infirmières en sont totalement épuisées", a déclaré Deborah Burger, infirmière autorisée et coprésidente de National Nurses United. "Nous avons normalisé cette crise. Nous recrutons [hospitals] comme s'il y avait des temps normaux et que ce n'est pas le cas. Des infirmières qui en avaient, disons, une [patient] code par quart de travail voient maintenant cela exploser là où il y a plusieurs codes en cours. Et cela fait des ravages.

Les risques auxquels ils sont confrontés sont considérables. Lost on the Frontline a identifié près de 1400 travailleurs de la santé de première ligne qui semblent être décédés de Covid-19. Près d'un tiers de ces travailleurs étaient des infirmières. Beaucoup plus de travailleurs de la santé sont aux prises avec la maladie, les traumatismes et l'épuisement.

Gentile a déclaré qu'il avait entendu des critiques sur les infirmières qui piquaient lorsque leurs patients en avaient le plus besoin. "Tout le monde pense que les infirmières sont égoïstes. Pourquoi font-ils cela maintenant avec une pandémie ? ", A-t-il dit. Il a déclaré que ses collègues et lui avaient supplié les administrateurs de renégocier pendant l'été, alors que la côte est bénéficiait d'un bref répit après un nombre élevé de cas, et d'embaucher plus de personnel. Les infirmières disent qu'elles sont moins bien payées que la moyenne régionale.

Les infirmières des hôpitaux ont déclaré que St Mary avait un taux de rotation de 30%, avec 243 de leurs collègues partis au cours des deux dernières années seulement, bien que les représentants de l'administration disent que le taux de roulement est plus bas.

Gentile et ses collègues blâment les pénuries de personnel et une administration qui "sous-estime" ses infirmières.

Le fait que Gentile et ses collègues fassent partie d'un syndicat leur offre une certaine protection contre les représailles. Mais d'autres travailleurs qui ont protesté contre des conditions dangereuses ont subi de graves conséquences. En mars, quatre infirmières de Detroit qui ont fait part de leurs inquiétudes concernant le manque de personnel et les pénuries d’équipement ont perdu leur emploi pour avoir violé la politique des médias sociaux de leur hôpital. Une infirmière de Chicago a été retirée de l’horaire de son hôpital après avoir envoyé un e-mail à des collègues les exhortant à utiliser plus d’EPI que ce que l’hôpital a fourni.

Les administrateurs, qui ont fait venir une flotte d’infirmières itinérantes pour remplacer les grévistes jusqu’à dimanche matin, date à laquelle Gentile et d’autres prévoient de revenir, n’ont pas répondu aux demandes du syndicat vendredi après-midi. L'hôpital a publié une déclaration disant qu'il "reste déterminé à négocier de bonne foi" et que ses administrateurs veillent à maintenir "des niveaux de dotation appropriés".

Bien qu'il ne soit pas clair si la grève entraînera des changements de politique immédiats, Gentile a déclaré qu'il était encouragé par la solidarité dont ses collègues ont fait preuve, par les nouveaux traitements contre le virus et par la perspective d'un vaccin à portée de main.

Mais son optimisme est tempéré par l'augmentation constante des cas dans son hôpital. "Nous avons encore quatre ou cinq mois à parcourir", a-t-il déclaré.