Kits de vaccins. Traitement « Silver Solution ». Même un dentifrice anti-coronavirus.

Les escroqueries ont commencé. Alors que les Américains luttent pour faire face à la propagation du COVID-19, ils devront également se préparer à une « fraude en cas de catastrophe » – ces inconvénients qui reposent sur le chaos post-catastrophe pour séparer les gens de leur argent.

Dentifrice anti-coronavirus ? Les fraudeurs tentent de profiter des peurs

Fin mars – deux mois après la confirmation de la première affaire aux États-Unis – le ministère de la Justice a déposé sa première action coercitive sur la question, demandant une ordonnance d'interdiction à Austin, au Texas, contre un site Web qui vendait des kits de vaccins de l'Organisation mondiale de la santé inexistants. Un juge fédéral a ordonné que l'accès public au site soit bloqué.

En effet, la fraude est désormais au cœur de la réponse du gouvernement américain à la pandémie. Ce mois-ci, le ministère de la Justice a ordonné aux avocats américains à travers le pays de prioriser le problème et de nommer chacun un coordinateur de la fraude aux coronavirus, ce qui a incité les annonces de répression légale du Vermont en Louisiane.

« Ils utilisent les peurs, l'anxiété et la confusion des gens à propos de ce qui se passe », a déclaré Colleen Tressler, spécialiste de l'éducation des consommateurs de la Federal Trade Commission, des fraudeurs. « Les choses changent quotidiennement, sinon plus fréquemment. Les gens obtiennent des choses de diverses sources. « 

Plus tôt en mars, la FTC et la Food and Drug Administration ont émis des avertissements conjoints à sept sociétés qui vendaient des produits qui, selon eux, pouvaient traiter ou prévenir le COVID-19. Parmi eux se trouvait « The Jim Bakker Show », animé par le télévangéliste en disgrâce, qui avait annoncé un argent colloïdal appelé « Silver Solution ». Déjà la cible d'un procès de l'État du Missouri et d'une lettre de cessation et d'abstention du bureau du procureur général de New York, Bakker a été contraint de cesser de vendre le produit sur son site Web et sa page Facebook.

Le procureur général de New York a également émis un cessez-et-s'abstenir au conspirateur de droite Alex Jones, qui vendait ce qu'on appelle un dentifrice anti-coronavirus sur son émission de radio et son site Web, Infowars.

Les systèmes ont proliféré si rapidement que la Federal Trade Commission a même publié une carte ironique #FTCScamBingo, sur laquelle vous pouvez jouer en marquant les arnaques courantes comme « Treat COVID-19 », « Get COVID-19 test kit », et « Un remède COVID-19 ! « 

La fraude en cas de catastrophe est un phénomène qui se reproduit de manière fiable à chaque fois qu'une crise naturelle ou d'origine humaine frappe – et, selon les experts en fraude, a tendance à tomber dans plusieurs grandes catégories.

Il existe de fausses sollicitations caritatives, qui ont tendance à survenir aux premiers stades du rétablissement. Dans les jours qui ont suivi le 11 septembre, des dizaines de sites Internet ont fait leur apparition en prétendant prendre des dons pour les victimes, uniquement pour garder l'argent. Ce type de fraude est devenu encore plus répandu avec les plateformes de financement participatif comme GoFundMe, a déclaré Jason Zirkle, directeur de formation à l'Association of Certified Fraud Examiners.

Le vol d'identité est également courant, car les victimes et les travailleurs ont du mal à comprendre à qui donner leurs informations pour les programmes d'aide en plein chaos. Au lendemain de l'ouragan Katrina en 2005, deux hommes se faisant passer pour des travailleurs de l'Armée du Salut ont obtenu les données personnelles de plus de 2500 policiers, agents du FBI et pompiers, après leur avoir promis des bons de débit pouvant aller jusqu'à 5000 $.

Des fraudes en cas de catastrophe surviennent également avec des entrepreneurs et des fournisseurs, dans lesquels des entreprises embauchées par des agences fédérales pour le nettoyage et la reconstruction essaient de faire pencher la balance pour plus de profits. À la suite des incendies de forêt survenus en 2017 dans la région viticole de Californie, les entreprises de transport qui avaient remporté un contrat de nettoyage de 1,3 milliard de dollars ont été payées par la tonne de débris qu'elles ont déplacés. Les propriétaires ont commencé à se plaindre du fait que les transporteurs déterraient trop, prétendant même qu’ils avaient détruit les entrées, les trottoirs et les murs de soutènement en bon état.

Un autre type courant de fraude en cas de catastrophe concerne les fausses réclamations d'assurance de biens. À la suite d'un autre incendie de forêt en Californie, le feu de camp de 2018 qui a tué 85 personnes et détruit plus de 13900 maisons, un jury fédéral a inculpé six personnes qui ont faussement revendiqué des propriétés Paradise comme résidence principale, recevant des milliers d'avantages et, dans certains cas, des remorques FEMA pour vivre dans.

Le chaos qui s'est produit après l'ouragan Katrina a fourni ce qui serait le tournant majeur dans la façon dont les États-Unis traitent la fraude en cas de catastrophe. Katrina, a déclaré Zirkle, « était tellement massive qu'elle a causé des dommages matériels sans précédent », le fondement de nombreux types de fraude en cas de catastrophe.

Cette même année, le Centre national de lutte contre les fraudes en cas de catastrophe a été créé, poursuivant 1 300 cas de fraude liés à Katrina dans 49 États. Depuis lors, le mandat du centre s'est élargi pour couvrir les fraudes liées à toutes les catastrophes naturelles et d'origine humaine. Il héberge une hotline et s'appuie largement, comme la plupart des efforts pour suivre et poursuivre les fraudes en cas de catastrophe, sur les conseils du public.

« Quand nous voyons un ensemble de plaintes arriver, peut-être au sujet d'une entreprise ou d'une pratique particulière, c'est là que nous commençons à agir », a déclaré Tressler de la FTC.

Les Tennesséens, confrontés cette année à des tornades et des coronavirus qui se chevauchent, sont particulièrement en alerte pour les escroqueries qui vont de la fraude des sous-traitants à la fraude sur les prix du désinfectant pour les mains, a déclaré le bureau du procureur général de l'État.

En septembre 2019, la division de la consommation du Tennessee a emménagé dans le bureau du procureur général de l'État. L'idée était de « (créer) un lien direct » entre ceux qui travaillent avec les consommateurs « et les avocats qui enquêtent et travaillent pour résoudre les cas », explique un communiqué.

Cela s'est avéré être une décision prémonitoire. Quelques mois plus tard, début mars 2020, une série de tornades a frappé le centre et l'ouest de l'État, tuant 26 personnes. Le procureur général a rapidement travaillé pour « avertir les résidents du Tennessee du risque de fraude et d'escroqueries courantes à la suite des intempéries » et les diriger vers la Division de la consommation.

Puis vint COVID-19.

« Il semble que les tornades étaient plus anciennes qu'elles ne l'étaient réellement », a déclaré Samantha Fisher, porte-parole du bureau du procureur général du Tennessee. Au cours des deux dernières semaines, a-t-elle ajouté, le bureau a reçu 115 plaintes de consommateurs liées à la pandémie.

« La fraude liée à une catastrophe majeure », une loi fédérale adoptée à la suite de l'ouragan Katrina, peut entraîner une peine maximale de 30 ans de prison. Mais de nombreux escrocs en plein essor ces jours-ci sont des candidats à la fraude par fil. Une loi fourre-tout, une accusation de fraude par fil ne nécessite que de prouver qu'une sorte de méthode électronique a été utilisée pour mener à bien l'arnaque – qu'il s'agisse d'un courrier électronique, d'un SMS ou d'un transfert électronique de fonds.

Cela est particulièrement pertinent pour la crise COVID-19, qui suit un scénario de fraude légèrement différent de celui de nombreuses autres catastrophes. En l'absence de dommages aux biens immobiliers ou aux infrastructures, la plupart des escroqueries liées à une pandémie sont liées à l'information.

Le phishing et les escroqueries de logiciels malveillants s'attaquant aux craintes du coronavirus ont commencé à apparaître dès janvier 2020, a déclaré Zirkle, notant que ce sont les plus courants des programmes liés au COVID-19.

Habituellement, a-t-il dit, cela commence comme un e-mail sophistiqué et authentique promettant des informations mises à jour sur la pandémie des Centers for Disease Control and Prevention ou de l'Organisation mondiale de la santé, à condition que vous saisissiez votre adresse e-mail et votre mot de passe. À partir de là, l'arnaque vous transmet aux sites Web du CDC et de l'OMS en téléchargeant des logiciels malveillants sur votre ordinateur ou en minant vos données.

« Vous avez beaucoup de gens qui sont à la maison, et beaucoup de gens veulent des nouvelles à jour sur les coronavirus », a déclaré Zirkle. « C'est le moment idéal pour inciter les gens à cliquer sur un lien. »

Malgré les efforts de diverses agences, la fraude en cas de catastrophe persiste en tant que phénomène prévisible.

« Il y a toujours un nouveau public pour nos informations », a déclaré Tressler. « Des gens qui n'ont jamais connu un événement météorologique auparavant. Les gens qui viennent d'une partie du pays où ils n'ont pas connu de tornades ou d'inondations, d'ouragans ou de feux de forêt. « 

Avec la nature et l'ampleur sans précédent de la catastrophe de COVID-19, ce nouveau public pourrait bien être tout le monde.

« Tout le monde regarde dans l'autre sens, même les forces de l'ordre », a déclaré Zirkle. « C'est le moment idéal pour les fraudeurs en ce moment. »

Eli Wolfe a contribué à ce rapport.

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