WASHINGTON – Les membres du Congrès aux prises avec la manière de répondre à la pandémie de coronavirus ont peu de raisons de sourire ces jours-ci. Mais les démocrates de la Chambre en ont trouvé un, et son nom est Earnestine.

Earnestine Dawson est une femme mystérieuse, conviennent les démocrates. La plupart ne l'ont jamais vue, bien qu'ils connaissent tous le son de sa voix. Leurs conjoints et enfants l'adorent. Il est question de lui envoyer des fleurs (ce serait difficile – ils ne savent pas où elle se trouve), et certains l'ont invitée à se joindre à eux pour dîner au Democratic Club une fois que Covid-19 s'est calmé et que de telles choses sont à nouveau possibles.

Les démocrates ont trouvé un point positif pour le coronavirus. Son nom est Earnestine.

« Je ne sais pas où nous avons obtenu Earnestine », a avoué la représentante Steny H. Hoyer, démocrate du Maryland et leader de la majorité. « Est-ce qu'elle travaille pour nous ? »

Oui, Earnestine travaille pour la direction du parti. Elle est la directrice numérique du House Democratic Caucus, mais mieux connue des législateurs pour son side-gig pandémique en tant que modératrice d'une série apparemment interminable de conférences téléphoniques qui sont devenues les seuls moyens de communication et de délibération des démocrates pendant la pandémie.

Originaire du Mississippi qui a grandi en rêvant d'un emploi à Washington, Mme Dawson, 37 ans, est en charge de façonner la stratégie des médias sociaux pour le bras de messagerie des démocrates de la Chambre, une position relativement obscure qui implique normalement peu d'interaction avec les membres du Congrès. Mais ces dernières semaines, les démocrates de la Chambre ont appris à la connaître en tant que joyeuse maîtresse des cérémonies pour leurs appels privés, appelant tour à tour chaque législateur avec son slogan de signature: « Députée telle ou telle, vous êtes MAINTENANT EN DIRECT ! « 

Alors que les gens du monde entier s'adaptent à la vie et au travail à l'ère du coronavirus, avec son manque de contact humain et son flot apparemment sans fin de peur et de mauvaises nouvelles, de rares doublures en argent apparaissent de manière surprenante. Pour les démocrates de la Chambre, qui luttent pour s'adapter à la vie de législateurs et de représentants éloignés, Earnestine est un point positif.

Elle les a réunis grâce à des affaires tendues et sérieuses: la rédaction de trois programmes de secours contre les coronavirus, y compris le plus récent projet de loi de relance économique de 2 billions de dollars, a échoué lors d'une série d'appels qui ont généralement duré deux heures. Avec plus de 200 membres, le caucus est trop important pour se réunir par vidéo.

Mme Dawson a animé plus d'une douzaine d'appels de caucus de deux heures depuis le 16 mars, facilitant près de 300 questions de 235 législateurs. Souvent, les appels mettent en vedette des invités spéciaux. Janet Yellen, l'ancienne présidente de la Réserve fédérale, a informé les démocrates lundi, et le vice-président Mike Pence, le Dr Anthony S.Fauci et d'autres membres du groupe de travail du président sur les coronavirus devaient répondre à leurs questions mercredi.

Mme Dawson est une constante, disant aux législateurs de « presser la troisième étoile » pour poser des questions, enseignant doucement aux membres de son âge comment réactiver leur téléphone et leur faisant savoir – ressemblant plus à une fête D.J. qu'un opérateur téléphonique – quand ils ont la parole pour parler. Elle fait tout depuis son bureau dans le sous-sol du bâtiment House Longworth en face du Capitole, où elle préfère travailler plutôt que d'être à la maison.

« Je n'entends pas la tension, j'entends la force », a déclaré Mme Dawson dans une interview, la première. « Je pense que lorsqu'ils sont ensemble à ces appels, ils se renforcent mutuellement. »

Mais pour entendre les démocrates le dire, la personne dont ils tirent leur force est Mme Dawson.

Au représentant Richard Neal, 71 ans, président du comité des voies et moyens de la Chambre, Mme Dawson est un rappel de « ce que la radio signifiait pour nous » dans les jours les plus simples de son enfance. Pour la représentante Debbie Dingell du Michigan, 66 ans, Mme Dawson est « une pierre de touche » et « une pierre – la colle qui vous maintient ensemble » dans une période troublée et incertaine.

M. Hoyer dit que Mme Dawson mérite un titre: « Nous devons lui trouver un nom, comme » Conference Queen « ou quelque chose comme ça. Très peu d'entre nous la connaissent personnellement, mais nous la connaissons tous grâce à cette connexion téléphonique, et elle est le connecteur. « 

Les Américains d'un certain âge (dont M. Neal, Mme Dingell et M. Hoyer, 80 ans) se souviennent peut-être d'un autre opérateur téléphonique nommé Ernestine – un personnage joué par l'actrice Lily Tomlin dans « Rowan & Martin's Laugh-In », des années 1960 – et émission de variétés télévisées des années 1970. Ernestine de Mme Tomlin était à la voix nasale et légèrement sarcastique. Mme Dawson ne lui ressemble en rien.

« Elle est si douce et si chérie », a déclaré la représentante Kim Schrier, démocrate de Washington, dont le district a été l'un des premiers épicentre de la pandémie américaine. « Mon mari et mon fils adorent l’écouter dire: » Membre du Congrès Blah Blah Blah, vous êtes maintenant en direct ! « Je la mets volontairement sur haut-parleur, juste pour qu’ils puissent l’entendre faire l’introduction. »

Fille d'un directeur de banque et d'un agent correctionnel qui travaillait dans une prison à sécurité maximale du couloir de la mort, Mme Dawson a grandi à Cleveland, Mississippi, une ville d'environ 11 000 habitants divisée par des voies ferrées. Les Noirs, y compris la famille de Mme Dawson, vivaient dans les basses terres à l’est des voies ferrées. Les Blancs vivaient du côté ouest sur un terrain plus élevé. Chaque camp avait son propre lycée, même si Mme Dawson a déclaré qu'ils s'étaient combinés depuis.

« J'avais des amis partout dans la ville », a-t-elle déclaré, « mais nous avons toujours su ce que signifiait cette voie ferrée lorsque nous l'avons traversée. »

Mme Dawson a dit qu'elle savait très tôt qu'elle « voulait s'éloigner de ma petite petite ville » et « servir les gens », mais son chemin vers Capitol Hill était détourné. Elle est diplômée de l'Université d'État du Tennessee en 2005 avec un rêve, dit-elle, de devenir « la première sénatrice afro-américaine du Mississippi ».

Après un passage dans un groupe de défense des droits humains dans son pays d'origine, Mme Dawson a saisi une chance de se rendre à Washington en tant que stagiaire pour une société de lobbying dont la politique républicaine était contraire à la sienne. Après une année à la faculté de droit (« j'ai compris très vite que ce n'était pas pour moi ») et une série d’emplois, dont celle de commis de salle d'audience et organisatrice de terrain pour la campagne de réélection du président Barack Obama en 2012, elle s'est rendue à Capitol Hill en tant que directeur numérique de la représentante Yvette Clarke, démocrate de New York.

Mme Clarke a déclaré que Mme Dawson avait un moyen de « faire de la limonade à partir de citrons », un trait que la députée a attribué à son éducation dans un endroit avec l'héritage de la ségrégation. Le juge Hiram Puig-Lugo, pour qui Mme Dawson a été clerc quand il était le juge président adjoint de la division du tribunal de la famille de la cour supérieure à Washington, DC, a déclaré que les deux « parlaient souvent de cet aspect de son expérience et de la façon dont il l'avait façonnée . « 

Lorsque les démocrates ont pris le contrôle de la Chambre en 2018, Mme Dawson a été embauchée par un autre démocrate de New York, le représentant Hakeem Jeffries, président du caucus. Dans son poste actuel, elle a mis en place un programme informel de mentorat pour les jeunes de couleur qui souhaitent travailler dans l'espace numérique, dans des domaines où les minorités sont souvent sous-représentées.

Les législateurs étant dispersés à travers le pays, dont certains en quarantaine, le caucus devait créer un système de communication qui imiterait ses réunions en personne, qui ont lieu chaque semaine ou plus souvent. Après quelques essais, il semblait évident que Mme Dawson devrait gérer les appels, a déclaré Michael Hardaway, directeur des communications du caucus et patron de Mme Dawson.

« Nous avons littéralement dû construire un congrès virtuel pour nos membres », a déclaré M. Hardaway.

Les appels des législateurs ne sont pas restés sans incident. Il y a eu des interruptions de sonnettes, des chiens qui aboient et des enfants qui pleurent, ainsi que des communications privées occasionnelles entre conjoints. Les membres sont censés limiter leurs commentaires à une minute, et si quelqu'un doit être interrompu, cette tâche incombe à M. Jeffries.

La semaine dernière, après avoir taquiné Mme Dawson pour savoir si elle avait obtenu des fleurs qui n'ont jamais été envoyées, le représentant John Larson, démocrate du Connecticut, l'a invitée à dîner en son nom et à celui d'une poignée d'autres législateurs.

« Elle est un tel plaisir absolu et une telle rupture avec tout ce que nous traversons », a déclaré M. Larson. « Nous avons hâte de la sortir – si elle est prête à nous accompagner. »

Pour le compte rendu, Mme Dawson n'a pas répondu. Elle n'interagit pas avec les membres lors des appels, même lorsqu'ils la félicitent, mais a déclaré qu'elle essayait de rester aussi invisible que possible par respect et par souci de discrétion.

Elle voit son travail, dit-elle, comme « s'assurer que tous les membres ont une voix heureuse à l'autre bout du fil, surtout en ces temps difficiles ».

« Ils prennent des décisions très difficiles pour le peuple américain », a déclaré Mme Dawson. « Je suis juste quelqu'un de l'autre côté, pour leur faire savoir qu'il est temps pour eux de poser leur question ou de faire leur commentaire de manière très optimiste sur un sujet qui n'est pas très optimiste. »