WASHINGTON – Le Comité national démocrate a reporté jeudi sa convention présidentielle à cause du coronavirus, le déplaçant de mi-juillet à mi-août, ce qui en fait le plus grand événement politique à être bouleversé par la crise de santé publique qui a balayé le pays.

La convention se tiendra toujours à Milwaukee, comme prévu, la semaine du 17 août, ont déclaré des responsables – une semaine avant que les républicains ne se réunissent à Charlotte, en Caroline du Nord, pour renommer le président Trump. Les dates adjacentes signifient que les deux parties utiliseront des données de santé d'experts du même laps de temps pour évaluer la sécurité de rassembler des milliers de personnes lors d'un événement – et, en fin de compte, décider si les avantages de la mise en œuvre des conventions l’emportent sur les risques médicaux.

Le calendrier ouvre la voie à un test de testament et de jugement à enjeux élevés au cours des quatre prochains mois entre M. Trump et l'ancien vice-président Joseph R. Biden Jr., probablement candidat démocrate, alors que la crise de santé publique paralyse le pays à travers le été. Aucun des deux ne voudra être le premier à annuler sa convention.

La décision de reporter la convention démocrate a été prise au cours des deux jours précédents, ont déclaré des responsables impliqués dans la planification, mais le problème a été amplifié mercredi soir par M. Biden, qui a appelé à reporter la convention lors d'une apparition sur « The Tonight Show ».  »

Tom Perez, le président du Comité national démocrate, a déclaré qu'il n'envisageait pas de déplacer l'événement en septembre, après les républicains, et était opposé à la conduite d'une convention virtuelle qui serait moins susceptible d'attirer des heures de couverture télévisée.

« Nous allons organiser une convention très excitante et sûre dans le Wisconsin pour mettre en valeur notre candidat et nous assurer que les gens connaissent les valeurs du Parti démocrate pour lesquelles nous nous battons », a-t-il déclaré lors d'une interview téléphonique.

Les conseillers de M. Biden et des hauts responsables du parti ont souligné jeudi qu'ils restaient flexibles sur le format et qu'ils seraient guidés par le principe de la sécurité d'abord.

Mais les responsables de la campagne et d'autres démocrates ont déclaré que l'équipe de M. Biden voulait également préserver la perspective d'une grande convention en personne dont l'apparat et la couverture médiatique pourraient donner un coup de pouce avant les derniers mois des élections générales.

M. Trump a clairement exprimé son désir de procéder à des plans pour une convention de célébration qui domine les ondes, et les républicains sont déterminés à le fournir. Cette résolution a à son tour exercé une pression accrue sur M. Biden, qui avait déjà besoin de moyens pour attirer l'attention d'un président au redoutable pupille des intimidateurs. Les démocrates savent que l'annulation de l'un de leurs événements les plus importants pourrait donner un avantage significatif à M. Trump deux mois seulement avant les élections.

Les challengers présidentiels accordent toujours trois moments de publicité d'une journée – avec leur sélection vice-présidentielle, leurs conventions et les débats d'automne. Cette couverture soutenue est d'autant plus importante maintenant que le virus est susceptible de maintenir M. Biden hors de la campagne électorale pendant une grande partie du printemps et peut condenser considérablement la période des élections générales.

« Il y a des choses que vous pouvez faire en ligne, mais il y a quelque chose dans l'esprit communautaire qui est important et dont les gens se nourrissent », a déclaré David Axelrod, un haut responsable des campagnes présidentielles de Barack Obama. « Du point de vue de la télévision, il est difficile d'avoir le même impact si vous bricolez une série de télécommandes. »

Bien qu'une convention en personne fournirait à M. Biden un coup de pouce télévisé à l'échelle nationale, la date ultérieure comporte des inconvénients potentiels. En plus de potentiellement garder M. Biden hors du feu des projecteurs pendant une période prolongée, cela pourrait compliquer son timing sur le moment d'annoncer son choix vice-présidentiel. Et cela retarde d'un mois sa capacité à accéder aux fonds destinés aux élections générales.

Les inquiétudes concernant le virus ont déjà conduit à l'annulation de centaines de conventions étatiques et locales des deux parties. Le fait de reculer d'un mois la convention nationale est une reconnaissance que la perspective de tenir une réunion en personne en juillet – avec quelque 4500 délégués et des dizaines de milliers d'autres qui se réunissent dans la ville de la convention – n'était pas réalisable.

« Nous nous félicitons de la décision prise aujourd'hui par la DNC d'accorder la priorité à la santé et à la sécurité des délégués et de la communauté de Milwaukee en reportant la Convention nationale démocratique jusqu'en août », a déclaré Bill Russo, porte-parole de la campagne, ajoutant que la campagne continuerait de fonctionner en étroite collaboration. avec les États parties et la DNC « Sur toute modification du processus de sélection des délégués et du format de la convention. »

Mais rien ne garantit que la crise sera terminée d'ici août, et les voyages pourraient encore être difficiles, voire dangereux pour certains. L'un des groupes les plus forts de M. Biden est constitué des Américains âgés, la population la plus vulnérable au virus, et les effets persistants de l'épidémie pourraient encore avoir un effet sur lequel les délégués peuvent voyager.

Le Dr Irwin Redlener, professeur clinique à la Mailman School of Public Health de l’Université de Columbia, a déclaré qu’il était profondément sceptique à l’égard d’une convention d’été.

« Il est déraisonnablement optimiste de penser qu'une convention politique présidentielle traditionnelle peut se produire à l'été 2020, il y a tellement de choses que nous ne comprenons pas à ce sujet », a déclaré le Dr Redlener, qui est également le directeur du National Center for Disaster Preparedness. . Il a déclaré que rassembler un grand nombre de personnes « est contraire à toutes les directives raisonnables en matière de santé publique pendant la pandémie ».

Le Dr Redlener a été nommé au comité consultatif de santé publique de M. Biden le mois dernier, mais a déclaré qu'il s'était depuis retiré du marché en raison d'un conflit professionnel.

Même si d'autres événements majeurs prévus pour juillet ont été annulés ou reportés, les planificateurs avaient espéré retarder la décision de déplacer la convention démocrate de plusieurs semaines. M. Perez a déclaré aux donateurs cette semaine encore que le parti n'avait pas l'intention de changer les dates, selon des personnes familières avec les conversations.

Mais M. Biden a reçu de nombreux briefings d'autres membres de son comité consultatif de santé publique. Et ses remarques consécutives exprimant leur inquiétude au sujet d'un rassemblement en juillet ont ajouté de la force au mouvement pour le pousser en août.

Mardi, il a déclaré lors d'une interview avec MSNBC qu'il était « difficile d'envisager » que la convention se déroule comme prévu. Le lendemain, il était plus énergique, disant à l'animateur de « The Tonight Show », Jimmy Fallon, « Je pense que ça va devoir se déplacer en août. »

« C'est tout ce qu'il devait faire », a déclaré Leah Daughtry, qui était la directrice générale des conventions démocratiques de 2008 et 2016. « Lorsque la personne qui est en tête de peloton et que la plupart des gens considèrent comme la personne qui obtiendra la nomination, exprime cette opinion forte, je pense que tout le monde doit y prêter attention. »

Une convention d'août sera probablement plus petite que l'événement prévu en juillet. Un haut fonctionnaire démocrate a déclaré que l'événement serait probablement une convention « au strict minimum », avec des dizaines de personnes qui avaient prévu de rester loin, soit pour des raisons de santé, soit parce qu'elles avaient d'autres projets pour la mi-août.

Changer la date de la convention sera un exploit logistique de taille, nécessitant entre autres des difficultés de réservation de milliers de chambres d'hôtel.

Le lieu de Milwaukee, le Fiserv Forum et un centre de congrès à proximité sont tous deux disponibles la semaine du 17 août, mais ils sont réservés la semaine précédente avec le congrès annuel de l'assureur Northwestern Mutual.

« C'est la bonne décision pour la sécurité des personnes impliquées dans la convention et pour Milwaukee », a déclaré Alex Lasry, un haut fonctionnaire des Milwaukee Bucks qui a dirigé la candidature de la ville à la convention. « Une convention d'août fournira une impulsion économique bien nécessaire à Milwaukee et au Wisconsin alors que nous sortons de cette période sans précédent. »

Bien que M. Biden ait un chef de délégation presque insurmontable sur le sénateur Bernie Sanders, son dernier rival pour la nomination présidentielle démocrate, il ne peut pas prendre le contrôle officiel de la planification de la convention jusqu'à ce qu'il décroche l'investiture ou que M. Sanders abandonne la course.

Pourtant, lui et son équipe en sont aux premiers stades de la recherche d'un colistier potentiel. La convention différée pourrait offrir plus de temps pour le processus de vérification des antécédents. Mais certains démocrates ont indiqué qu'il y avait de bonnes raisons d'annoncer un choix vice-présidentiel avant la convention.

« Je ferais probablement plus tôt », a déclaré Mme Daughtry. Elle a souligné juin, quand une multitude d'États devraient organiser des concours de nomination reprogrammés, comme un moment prometteur pour annoncer un choix.

« Les gens qui veulent se ressourcer, qui veulent attirer l'attention ailleurs, seraient stimulés par un ticket dynamique », a-t-elle déclaré. « C’est une raison de le faire avant le vote de ce prochain tour d’États. »

Les responsables démocrates, dont M. Perez, avaient espéré et prédit que le parti aurait un candidat d'ici fin avril, mais avec autant d'états reportant leurs primaires en raison de problèmes de santé publique concernant le coronavirus, M. Biden ne peut pas décrocher la candidature avant juin à le plus tôt si M. Sanders reste dans la course.

Jeudi, lors d'une brève conférence de presse virtuelle, on a demandé à M. Biden s'il pensait que la primaire du Wisconsin devrait se présenter en personne la semaine prochaine, étant donné que la convention serait retardée.

« J'écoute les scientifiques », a déclaré M. Biden par vidéo. « Une convention, ayant des dizaines de milliers de personnes dans une arène, est très différente que de faire entrer les gens dans un bureau de scrutin avec un espacement précis, à – six à 10 pieds de distance, un à la fois, entrer et faire nettoyer les machines . «