La population carcérale de la prison de Santa Rita a diminué d'environ 500 personnes en mars, grâce à la libération anticipée des détenus condamnés et à la libération de nombreux détenus dont les procès n'avaient pas encore commencé. Photo: Pete Rosos

Si vous êtes accusé d'un crime, le sixième amendement dit que vous avez le droit « à un procès rapide et public ». Lors d'une réunion convoquée à la hâte au cours du week-end, le Conseil judiciaire de Californie, qui définit la politique des tribunaux d'État, a approuvé des mesures d'urgence qui enlèvent temporairement ce droit.

Restez informé de toutes les couvertures COVID-19.

Désormais, les personnes arrêtées peuvent être maintenues en prison plus longtemps avant d'être autorisées à parler à un juge, à plaider coupable, à contester leurs accusations, à demander un procès ou à partir. Auparavant, la «période d'attente» avant la mise en accusation d'une personne ne pouvait pas dépasser 48 heures. Maintenant, cela peut durer jusqu'à sept jours, sans compter les week-ends. Les nouvelles règles resteront en place pendant 90 jours après que la Californie aura levé sa commande d'urgence COVID-19.

le [new measure] marque un «jour sombre pour la justice». – Brendon Woods, défenseur public du comté d'Alameda

Les membres du Conseil judiciaire de Californie affirment que cette décision contribuera à résorber l'énorme arriéré des affaires pénales en cours avant la pandémie. Les palais de justice de l'État ont généralement fermé leurs portes pour empêcher la transmission dans les salles d'audience bondées, les couloirs et les cellules de détention. La Cour supérieure du comté d'Alameda est fermée au public jusqu'au 7 avril au moins. Les audiences criminelles se poursuivent, mais très lentement. Le Conseil de la magistrature a approuvé les nouvelles règles lors d'une réunion d'urgence samedi après avoir donné seulement deux jours d'avis public, plutôt que les sept jours normalement requis, et n'a pas autorisé les commentaires du public lors de la réunion virtuelle.

« Ce sont des moments extraordinaires avec une menace biologique invisible qui se déplace parmi nous », a déclaré le juge en chef de la Californie, Tani Cantil-Sakauye, chef du Conseil judiciaire, lors de la réunion.

Ceux qui défendent l'accusé voient les choses différemment.

Cette décision marque un «jour sombre pour la justice», déclare le défenseur public du comté d'Alameda, Brendon Woods. « Si nous allons dans cette voie de refuser aux gens leurs droits de procès rapide, alors nous devrions parler de les libérer sous caution sans argent liquide ou une autre forme de libération, comme la surveillance électronique. »

Les critiques juridiques affirment que les nouvelles règles pourraient augmenter le risque d'éclatement du coronavirus dans les prisons de Californie, car cela pourrait contribuer à la surpopulation qui existe dans certaines installations.

« Ces règles entraîneront la détention de personnes plus longtemps, augmentant le risque de contracter COVID-19 », a écrit Jeffrey Selbin, professeur de droit à UC Berkeley, l'une des deux douzaines d'experts juridiques qui ont partagé leurs préoccupations avec le Conseil. « C'est une question de vie ou de mort. »

Abonnez-vous au briefing quotidien

Ne manquez pas une histoire. Recevez les titres Berkeleyside dans votre boîte de réception.

  

«Nous faisons tout notre possible pour empêcher les gens d’entrer dans le système», a déclaré lundi la procureure de district Nancy O’Malley lors d’une audience au tribunal sur les conditions dans la prison de Santa Rita. Photo: Pete Rosos

Les nouvelles règles du Conseil de la magistrature font également attendre les accusés plus longtemps pour une audience préliminaire. Normalement, cette audience doit avoir lieu dans les 10 jours suivant l'arrestation. Lors de l'audience, à moins qu'un procureur ne convainc un juge qu'il y a une raison probable d'aller de l'avant avec un procès, l'accusé est libéré.

En vertu des règles temporaires, les procureurs et les tribunaux ont désormais jusqu'à 30 jours pour tenir une audience préliminaire. Le Conseil de la magistrature a également prolongé les délais pour les procès pour délit de 30 à 60 jours, et les procès pour jury pour crime de 60 à 90 jours.

Selbin a déclaré qu'en raison de la crise des coronavirus, le Conseil judiciaire devrait accélérer le processus, pas le prolonger.

«Les prolongations proposées dans le rapport aujourd'hui ne sont en aucune façon censées être une occasion de s'asseoir et d'attendre», a déclaré Marsha Slough, juge adjointe de la quatrième cour d'appel de district d'appel qui est membre du Conseil de la magistrature. . « Au contraire, ils sont censés être l'occasion de donner aux tribunaux le pouvoir de traiter les mises en accusation et les audiences préliminaires comme ils sont en mesure de le faire. »

La nouvelle chronologie blessera de manière disproportionnée les personnes à faible revenu, a déclaré Kathleen Guneratne, avocate à l'ACLU de Californie du Nord. En règle générale, ceux qui ne peuvent pas se permettre de sortir de prison en faisant une mise en liberté sous caution ont dû attendre jusqu'à deux jours avant de pouvoir demander à un juge une caution moins élevée, ou être libérés sans caution. Selon les nouvelles règles, les détenus qui n'ont pas les moyens de payer devront attendre jusqu'à neuf jours.

Guneratne a déclaré que les mesures d'urgence se heurtent à plusieurs années de réformes politiques du Conseil judiciaire et de la législature de l'État pour éliminer ces disparités dans le système judiciaire.

Répondant aux critiques, le porte-parole du Conseil de la magistrature, Blaine Corren, a souligné qu'au début du mois, le juge en chef Cantil-Sakauye avait demandé aux cours supérieures de Californie d'envisager de réduire le coût de la caution pendant la crise, d'éliminer la caution pour les infractions de faible importance et de laisser les détenus de moins de 60 ans jours restants pour servir sortir tôt.

Jusqu'au vote de samedi, la réponse à la pandémie de COVID-19 au sein du système de justice pénale de Californie avait été en grande partie une coopération entre des parties traditionnellement accusatoires. Les procureurs et les shérifs ont collaboré avec des avocats de la défense pour réduire le nombre de personnes en attente de jugement ou qui ne purgent pas les derniers jours de leur peine derrière les barreaux, où une épidémie de COVID-19 pourrait être dévastatrice.

Le 13 mars, le shérif du comté d'Alameda, Gregory Ahern, a demandé à la police locale de ne pas enfermer quiconque présentant des symptômes de coronavirus ou toute personne à haut risque d'infection et de les écrire et de les laisser partir.

La demande du shérif semble avoir fait une différence. Au cours de la deuxième semaine de mars, selon les données du comté, près de 750 nouveaux détenus ont été placés dans la prison de Santa Rita. La semaine suivante, seulement 361 nouveaux détenus ont été réservés.

Dans l'ensemble, la population carcérale de la prison de Santa Rita a chuté d'environ 500 personnes en mars, grâce à la libération anticipée des détenus condamnés et à la libération de nombreux détenus dont les procès n'avaient pas encore commencé.

«Nous faisons tout notre possible pour empêcher les gens d’entrer dans le système», a déclaré lundi la procureure de district Nancy O’Malley lors d’une audience au tribunal sur les conditions à Santa Rita.

Au cours des deux dernières semaines dans le comté d'Alameda, le nombre de plaintes pour délit déposées par le procureur de district a chuté de 70% et les délits de 60%. O’Malley a noté que son bureau avise les victimes de crimes lorsque les détenus condamnés dans leur cas sont libérés.

Lors de l'audience téléphonique de lundi, les avocats du comté d'Alameda ont fait le point sur les conditions à l'intérieur de la prison depuis que la pandémie de COVID-19 a atteint la Californie.

Dimanche, la population de la prison de Santa Rita compte un peu plus de 2 000 détenus. Les avocats ont déclaré qu'aucun détenu ou adjoint de Santa Rita n'avait jusqu'à présent été testé positif au COVID-19.

Mais 13 détenus de Santa Rita ont été codés «rouges» – ce qui signifie qu’ils ont des symptômes similaires à ceux du coronavirus, a déclaré Gregory Thomas, avocat du bureau du shérif et du comté. Les 13 détenus attendent les résultats des tests et sont pris en charge dans l'unité de soins ambulatoires de la prison, qui est équipée de chambres à pression atmosphérique négative pour éviter les contagions de fuite.

« La distanciation sociale n'est pas possible dans une prison. » – Kara Janssen, avocate

La semaine dernière, une infirmière qui travaille à la prison a obtenu un résultat positif après avoir été examinée sur un site de test à Hayward. Certains détenus qui ont eu des contacts avec l'infirmière ont été mis en quarantaine. Thomas a dit que la précision du test était remise en question. D'une part, le site de test Hayward n'a pas été approuvé par les Centers for Disease Control. Si un deuxième test est négatif, la prison de Santa Rita lèvera la quarantaine des détenus.

Au cours du week-end, le personnel de la prison a retiré du métal de centaines de masques N95 et les a distribués aux détenus qui le souhaitaient. On ignore l’efficacité des masques sans les bandes métalliques qui leur permettent de se mouler autour du nez d’une personne.

Dans l'ensemble, le comté et le bureau du shérif pensent que Santa Rita est en sécurité, a déclaré Thomas.

Les avocats représentant les détenus ne sont pas d'accord. « Une prison est un endroit intrinsèquement dangereux pour quiconque à ce stade, y compris le personnel », a déclaré l'avocate de San Francisco, Kara Janssen. « La distanciation sociale n'est pas possible dans une prison. » Lors d'un briefing, Janssen a recommandé que la prison libère plus de détenus et augmente les tests COVID-19 pour éviter une épidémie non détectée.

Cette crise mondiale devrait conduire à une intensification des efforts pour libérer davantage de personnes de prison, a déclaré le défenseur public du comté d'Alameda, Brendon Woods, plutôt que de restreindre les droits des personnes arrêtées et de prolonger le temps d'attente dans les barreaux. « Si vous allez prendre des mesures extraordinaires pour refuser aux gens les droits à une procédure régulière, vous devez également prendre la mesure extraordinaire de les libérer également », a-t-il déclaré.

Aidez-nous à vous tenir informé dans les moments difficiles

Berkeleyside compte sur le soutien des lecteurs afin que nous puissions rester libres d'accès pour tout le monde dans notre communauté. Faites un don pour nous aider à continuer de vous fournir des rapports fiables et indépendants.

SOUTENIR BERKELEYSIDE