La plupart des efforts de développement de vaccins en cours contre le nouveau coronavirus utilisent la protéine de pointe à la surface du SRAS-CoV-2 dans l'espoir d'induire des anticorps neutralisants qui peuvent directement empêcher le virus d'infecter les cellules saines. Mais il pourrait y avoir une mise en garde majeure à cette approche: la réponse des anticorps au virus, médiée par les cellules B du système immunitaire, semble décliner rapidement.

C’est la raison pour laquelle une équipe de recherche dirigée par la biotechnologie immuno-oncologique TScan Therapeutics s’est tournée vers un autre élément clé de la réponse immunitaire - les cellules T - dans l’espoir d’éclairer le développement futur de vaccins, de traitements et de diagnostics.

Au-delà de la protéine de pointe du COVID-19 pour la prochaine vague de vaccins

En étudiant les cellules T CD8 + mémoire de patients qui se sont rétablis du COVID-19, l'équipe a identifié les cibles dominantes des cellules T au cours de la réponse cellulaire naturelle. La majorité des cibles qu'ils ont trouvées résidaient en dehors de la protéine de pointe, selon les données publiées sur le site de pré-impression du journal medRxiv.

Plusieurs sociétés ont rapporté des données cliniques de phase précoce encourageantes issues de leurs essais de vaccins, indiquant que les candidats induisaient des anticorps neutralisants contre le SRAS-CoV-2 à des niveaux comparables ou supérieurs à ceux des patients atteints de COVID-19 récupérés. Cependant, on ne sait pas si ces anticorps peuvent protéger les personnes contre une infection ou combien de temps la protection, le cas échéant, durera.

Des études antérieures sur deux autres coronavirus - SRAS et MERS - ont montré que les augmentations d'anticorps pouvaient chuter rapidement à des concentrations presque indétectables chez les patients guéris, alors que les lymphocytes T CD8 + mémoire persistaient pendant des années. Ces lymphocytes T sont capables de reconnaître des antigènes spécifiques et peuvent lancer une attaque immunitaire immédiate en rencontrant à nouveau un pathogène.

Un article récent non évalué par des pairs rédigé par des chercheurs du King’s College de Londres a signalé une baisse rapide des titres d'anticorps neutralisants chez la plupart des patients atteints de COVID-19 dans les trois mois suivant l'apparition des symptômes du COVID-19.

De telles découvertes suggèrent que les cellules T pourraient jouer un rôle plus important dans l'immunité à long terme contre le nouveau coronavirus, a estimé l'équipe dirigée par TScan. Les chercheurs ont donc utilisé une technologie de dépistage à l'échelle du génome pour rechercher des sites dans le SRAS-CoV-2 qui sont reconnus par la mémoire des cellules T CD8 + des patients convalescents. TScan a utilisé la même plate-forme pour identifier de nouveaux antigènes dans le cancer pour la conception de thérapies par les cellules des récepteurs des cellules T. Il a récemment signé un accord initial de 30 millions de dollars avec Novartis pour travailler sur de telles thérapies pour les tumeurs solides.

L'équipe s'est concentrée sur six types d'antigène leucocytaire humain (HLA) les plus répandus. HLA régule les molécules de surface cellulaire qui présentent des protéines antigéniques aux récepteurs des cellules T.

Pour chaque type de HLA, les cellules T des patients COVID-19 ont largement reconnu les mêmes trois à huit sites les plus ciblés, appelés «épitopes immunodominants», sur le virus, ont découvert les chercheurs. Il est frappant de constater que sur les 29 épitopes identifiés par les chercheurs, seuls trois résidaient dans la protéine de pointe, qui est la cible de la plupart des vaccins actuellement en développement.

De plus, ces cibles immunodominantes étaient pour la plupart absentes dans quatre coronavirus couramment circulants, ce qui indique qu'une infection antérieure par ces coronavirus moins graves pourrait ne pas fournir une immunité basée sur les cellules T contre le SRAS-CoV-2, ont écrit les chercheurs dans l'étude.

L'identification des cibles de lymphocytes T les plus critiques «pourrait constituer la base d'un vaccin de deuxième génération, potentiellement une approche de suivi importante pour les vaccins à protéines de pointe qui sont actuellement en cours de développement», a déclaré Gavin MacBeath, directeur scientifique de TScan, dans un communiqué. déclaration. Les découvertes pourraient également guider le développement de nouveaux agents thérapeutiques et de tests de diagnostic basés sur les lymphocytes T pour déterminer l'immunité, a déclaré la société.