L'organisme de recherche agricole du gouvernement fédéral, Abares, a cherché à dissiper les craintes que l'Australie ne soit à court de denrées alimentaires de base telles que le riz et le blé, mais il dit qu'il est possible qu'il puisse y avoir des perturbations temporaires des chaînes d'approvisionnement en raison de Covid-19.

Un journal Abares publié jeudi soir indique que les craintes de pénurie d'aliments sont déplacées et que la diminution des stocks de riz, de pâtes et de farine dans les rayons des supermarchés est due à la panique des consommateurs qui achètent et non à des pénuries fondamentales.

Le chef des Southern Riverina Irrigators, Chris Brooks, a affirmé que l'Australie risquait de manquer de riz et de blé en raison de la pandémie et que, au moins sur la côte est de l'Australie, il n'y avait pas assez de ces céréales produites pour répondre la fourniture.

Ces inquiétudes ont été reprises par 60 minutes de Nines et reprises par le vice-premier ministre de la Nouvelle-Galles du Sud, John Barilaro, ces derniers jours.

Inscrivez-vous à la newsletter électronique quotidienne de Guardian Australia sur les coronavirus

Mais Abares dit que ces craintes sont «déplacées» et que, bien que l'Australie importe du riz pour satisfaire les goûts des consommateurs pour différentes variétés, elle exporte également 52% du riz local, sur la base de moyennes de production sur trois ans.

«Nous restons un exportateur net de produits alimentaires. Nous exportons 70% de notre viande bovine, 71% de notre blé et 41% de nos produits laitiers », a déclaré le ministre de l'Agriculture, David Littleproud, lors de la publication du rapport.

Il a déclaré que garantir la sécurité alimentaire était l'une des principales priorités du gouvernement et faisait partie de la réponse de 320 milliards de dollars.

«Nous avons mis en œuvre des stratégies qui incluent le maintien des lignes de services et d’approvisionnement de l’agriculture, l’extension des visas de travail et l’assistance au fret», a-t-il déclaré.

Seulement 11 cents par dollar sont dépensés pour les aliments importés en Australie, et cela est généralement dû aux goûts des consommateurs pour les produits variés ou hors saison. Certaines catégories telles que les fruits de mer, les légumes surgelés et le porc transformé ont des niveaux d'importation plus élevés.

Le rapport Abares contient une ventilation détaillée des principales denrées alimentaires. Il dit que l'Australie exporte 86% du sucre qu'elle produit; 75% de la viande bovine produite, 71% du blé et 40% des produits laitiers.

Les chiffres étaient basés sur la production moyenne pour les trois années 2015-6 à 2017-18 et certaines de ces cultures ont été considérablement réduites pendant la sécheresse.

Mais Abares a déclaré que les perspectives de précipitations pour la saison à venir étaient positives. Cela devrait permettre à la production de blé, qui est généralement alimentée par les précipitations plutôt que par l'irrigation, de rebondir.

La situation du riz a été compliquée par les prix élevés de l'eau dans le bassin Murray-Darling, qui a vu les riziculteurs de la Riverina planter leurs moindres récoltes depuis la sécheresse du millénaire.

Le rapport Abares de février prévoyait que 54 000 tonnes seulement seraient produites en 2020. Ce chiffre est inférieur à l’estimation par Abare de la consommation intérieure de riz d’environ 300 000 tonnes dans son dernier rapport.

Cela suggère qu'il y aura une dépendance à l'égard des importations en 2020.

Certains riziculteurs et producteurs laitiers ont vendu leurs droits à haute sécurité sur l'eau lors de rachats par le gouvernement qui faisaient partie du plan de réduction de la quantité globale d'eau extraite du système fluvial. Pendant la sécheresse, les droits à l'eau moins sûrs ont reçu une allocation nulle ou faible, ce qui a empêché les agriculteurs qui dépendaient de ce type d'eau de planter des cultures.

En revanche, les agriculteurs qui cultivent des cultures de grande valeur telles que les amandes ou des plantations permanentes comme les raisins, plus bas sur le fleuve Murray, sont prêts à payer des prix élevés pour l'eau, ce qui a vu les prix monter en flèche.

Abares a noté que certains riziculteurs souhaitaient que les gouvernements interviennent sur le marché de l'eau pour renforcer les produits tels que le riz.

«Toute l'eau dans le bassin Murray-Darling est allouée et donc l'intervention du gouvernement pour fournir de l'eau supplémentaire à un secteur ou à un producteur particulier devrait prendre l'eau d'une autre utilisation, comme les réserves détenues pour assurer l'approvisionnement futur en eau de la ville ou les résultats environnementaux», Dit Abares.

Le problème de l'eau est particulièrement difficile dans les vallées de Goulburn et Murray, où les agriculteurs ont été touchés par les bas prix des produits laitiers et les prix élevés de l'eau. Le parti national a subi la pression électorale du parti Shooters, Fishers and Farmers sur l'impact de la hausse des prix de l'eau sur les agriculteurs.

Les ministres de l'eau ont demandé que leur rencontre avec le ministre fédéral de l'eau, Keith Pitt, soit avancée et il y aura probablement une pression renouvelée pour que le gouvernement fédéral assouplisse ses objectifs dans le cadre du plan Murray-Darling Basin pour une meilleure récupération de l'eau.

Il est également probable que ces appels soient renouvelés pour que le détenteur de l'eau environnementale rende l'eau retenue à des fins environnementales dans les barrages de Hume et Dartmouth disponible pour d'autres utilisations.

Pendant la sécheresse, le gouvernement fédéral est intervenu pour mettre de l'eau à la disposition du fourrage, mais il y aura une forte résistance à intervenir au nom d'une seule culture.

Abares a déclaré qu'il y avait toujours des inquiétudes concernant les perturbations de la chaîne d'approvisionnement – par exemple, on craignait qu'il n'y ait pas assez de conteneurs réfrigérés pour exporter des aliments en raison des perturbations du commerce international liées à Covid-19.

Il a également indiqué qu'il y avait un risque de pénurie de main-d'œuvre.

Abares a conclu que les risques pour la sécurité alimentaire étaient beaucoup plus grands pour les pays pauvres, car les prix pouvaient augmenter en raison des incertitudes de l'offre.

Malgré le coronavirus, le fret continue d'arriver et de quitter les ports d'Australie, bien que les règles régissent désormais le débarquement de l'équipage des cargos.

L'équipage des cargos internationaux est exempté de l'exigence d'auto-isolement obligatoire qui s'applique aux passagers à l'arrivée mais doit s'auto-isoler sur le navire ou dans son logement. Le temps en mer compte pour la période d'auto-isolement.