Alors que la pandémie de coronavirus se propage à des taux sans précédent, envahissant les poumons de personnes de tous âges, ethnies et antécédents médicaux, les entreprises intensifient leurs efforts pour lutter contre la maladie avec des calendriers accélérés pour créer de nouveaux vaccins et commencer des essais cliniques pour des traitements potentiels.

Mercredi, Novavax, une société de biotechnologie basée dans le Maryland, a annoncé qu'elle commencerait des essais sur l'homme en Australie à la mi-mai pour son vaccin candidat. Novavax est l'une des plus de deux douzaines d'entreprises qui ont annoncé des programmes de vaccins prometteurs qui accélèrent les premiers stades des tests, comme jamais auparavant.

Davantage de vaccins et de traitements contre le coronavirus évoluent vers des essais sur l'homme

Mercredi également, la société de cellules souches Mesoblast a déclaré qu'elle commençait un essai clinique de 240 patients, soutenu par les National Institutes of Health, qui testerait si les cellules dérivées de la moelle osseuse pourraient aider les patients qui ont développé une réaction immunitaire mortelle au coronavirus. .

Dans des circonstances normales, le développement de nouveaux vaccins et traitements prendrait des années. Mais l'industrie pharmaceutique se bat pour compresser cette chronologie avec le soutien d'organisations à but non lucratif, d'agences gouvernementales et d'autorités réglementaires.

Novavax a déclaré que son candidat vaccin avait stimulé une puissante réponse immunitaire lors d'expériences en laboratoire et sur des animaux, produisant des anticorps qui pourraient combattre le coronavirus.

Alors qu'un produit final qui serait largement disponible est encore dans un an ou plus, l'effort de Novavax est l'un des nombreux qui est prêt à être testé sur des personnes.

Un vaccin fabriqué par la société de biotechnologie Moderna fait déjà l'objet d'un essai clinique qui a débuté le 15 mars. Un autre, développé par Inovio Pharmaceuticals, a été injecté lundi dans les premiers volontaires adultes. Le géant de la santé Johnson & Johnson prévoit de commencer les essais cliniques en septembre et a reçu un partenariat de près de 500 millions de dollars via une division du département américain de la Santé et des Services sociaux. Et les vaccins expérimentaux développés par des chercheurs de l'Université de Pittsburgh et du Baylor College of Medicine de Houston attendent également la permission de la Food and Drug Administration pour commencer les tests chez les humains.

«Nous essayons tous de faire quelque chose pour lequel nous n'avons pratiquement aucun précédent, qui est d'accélérer un vaccin au milieu d'une pandémie», a déclaré le Dr Peter Hotez, codirecteur du Texas Children's Hospital Center for Vaccine. Développement au Baylor College of Medicine.

Il n'y a pas de traitement approuvé pour Covid-19, la maladie causée par le coronavirus, et les chercheurs et les médecins testent une multitude de thérapies dans le but désespéré de sauver la vie de personnes qui ont peu d'autres options. Le président Trump a activement fait la promotion de deux anciens médicaments contre le paludisme, qui n'ont montré que des preuves limitées de leur fonction de traitement du coronavirus. Il a fait pression pour une utilisation plus large des médicaments chez les patients sans les essais cliniques plus rigoureux généralement utilisés pour évaluer les traitements.

Mais Mesoblast adopte une approche plus standard, testant la thérapie cellulaire chez 240 patients dans plus de 20 centres médicaux à travers le pays, qui font partie du Cardiothoracic Surgical Trials Network, un programme créé par le N.I.H. Les patients seront répartis au hasard en groupes qui recevront la thérapie et ceux qui recevront un placebo. Les chercheurs ont déclaré que l'essai pourrait donner des résultats initiaux en quelques mois.

Alors que de nombreuses personnes infectées par le coronavirus présentent des symptômes bénins, d'autres développent un cas grave lorsque leur système immunitaire se met en surcharge et commence à attaquer les organes du corps, ce qu'on appelle une «tempête de cytokines». Cela peut déclencher quelque chose appelé syndrome de détresse respiratoire aiguë, qui endommage les poumons et est souvent mortel. Plusieurs autres traitements sont également tentés pour calmer cette tempête et réinitialiser le système immunitaire.

Le Dr Silviu Itescu, directeur général de Mesoblast, a déclaré que la société avait décidé de tester son traitement chez ces patients Covid-19 parce que son produit avait montré de bons résultats chez les enfants qui ont développé une réaction immunitaire mortelle similaire appelée maladie aiguë du graphique versus maladie de l'hôte, dans laquelle le les cellules immunitaires de l'organisme peuvent attaquer les cellules saines après avoir reçu une greffe de moelle osseuse. Leur traitement est actuellement examiné par la Food and Drug Administration pour une utilisation dans cette maladie.

« Nous avons réuni deux et deux et nous avons dit: » Nous pensons que nous avons quelque chose de sûr et qui pourrait en bénéficier «  », a déclaré le Dr Itescu.

Une autre société de cellules souches, Athersys, a déclaré qu'elle prévoyait également une étude des cellules souches chez les patients atteints de coronavirus atteints d'un syndrome de détresse respiratoire avancé, mais qu'elle n'est pas aussi avancée.

Neuf patients atteints de coronavirus à l'hôpital Mount Sinai de New York ont ​​reçu le traitement Mesoblast en urgence, et les médecins ont déclaré que la réponse initiale était prometteuse. Six patients ont été retirés de la ventilation et d'autres étaient sevrés ou sont restés stables – une évolution bienvenue lorsque la plupart des patients qui ont besoin d'un ventilateur ne survivent pas.

Mais le Dr Itescu a déclaré que même si le traitement était prometteur, il n'était pas encore clair s'il fonctionnerait ou si la promesse précoce était simplement anecdotique. Bien que de nombreux médicaments soient essayés en dehors d'une étude formelle, il a déclaré: « Nous pensons que c'est la bonne façon, et un essai contrôlé randomisé est la seule façon de savoir si une approche fonctionne. »

Pourtant, un vaccin serait le meilleur moyen de stopper la propagation du coronavirus car il renforce les défenses naturelles du système immunitaire. Bien sûr, de nombreuses entreprises ont également du mal à trouver des moyens de s'associer à des entreprises de fabrication pour produire suffisamment de vaccins pour qu'ils soient largement disponibles.

Plus d'un million de personnes dans le monde ont déjà été malades du coronavirus. Pour les experts en santé publique et ceux en première ligne, un vaccin ne peut pas arriver assez tôt.

« Si vous ne pouviez avoir qu'un vaccin, imaginez que vous pourriez sortir de chez vous avec l'assurance que vous n'alliez pas tomber malade », a déclaré le Dr Gregory Glenn, président de la recherche et du développement chez Novavax. « Pour cette raison, tout le monde est très motivé et travaille pour faire avancer les choses rapidement. »

Novavax a travaillé sur des vaccins expérimentaux pour le SRAS et le MERS, qui sont étroitement liés au nouveau coronavirus. La société possède également des vaccins contre la grippe saisonnière et le virus respiratoire syncytial, qui cause le rhume, dans les dernières étapes des essais cliniques.

Lorsque les scientifiques chinois ont publié la séquence génétique du nouveau coronavirus en janvier, les chercheurs de Novavax ont commencé à travailler sur la technologie recombinante pour créer une version synthétique du virus. Les chercheurs ont utilisé un baculovirus pour transporter des morceaux de matériel génétique du coronavirus dans les cellules. Les baculovirus infectent généralement les insectes, de sorte qu'ils ne peuvent pas se répliquer et provoquer des maladies chez l'homme.

« Nous n'utilisons jamais le vrai virus », a déclaré le Dr Glenn. « Mais nous pouvons tromper le système immunitaire en pensant qu'il a été attaqué. »

En combinant le vaccin recombinant avec un adjuvant ou une substance qui augmente la stimulation immunitaire, Novavax a pu atteindre un titre de neutralisation élevé dans des tests précliniques – une mesure des anticorps protecteurs qui peuvent bloquer le virus.

La société espère voir un effet similaire après avoir administré à plus de 130 adultes en bonne santé deux doses de vaccin. Les résultats de l'essai, qui sera mené en Australie, sont attendus vers juillet.

Moderna et Inovio ont lancé une approche différente.

Moderna utilise la technologie de l'ARN, tandis qu'Inovio a développé la technologie de l'ADN pour emballer le code génétique des protéines de pointe des coronavirus, qui constituent la couronne autour du virus et l'aident à se fixer aux cellules. Cette approche a l'avantage de pouvoir passer aux essais plus rapidement que les vaccins qui nécessitent la production de protéines virales ou une version affaiblie du virus réel pour induire une réponse immunitaire. Mais la technologie n'est pas encore prouvée. Il n'y a pas de vaccins ARN ou ADN approuvés pour aucune maladie.

L'équipe du Dr Hotez et Johnson & Johnson, d'autre part, s'appuient sur une technologie qui est plus similaire à l'approche de Novavax car elle a été utilisée avec succès pour créer d'autres vaccins dans le passé, y compris un pour Ebola qui a été enregistré en Europe et est utilisé dans la récente épidémie en République démocratique du Congo.

Certains pays ont déjà les capacités de fabrication qui seront nécessaires pour augmenter la production de vaccins, et qui maintiendront les coûts bas si tout se passe bien.

« Ce n'est pas très sexy, mais c'est une approche fiable », a déclaré le Dr Hotez. « Nous savons que cela fonctionne. »

Pour l'instant, la première étape des essais cliniques pour chaque vaccin potentiel contre le coronavirus doit se concentrer sur la sécurité ou la toxicité du vaccin à différents niveaux de dose. Les chercheurs recueilleront les antécédents médicaux des volontaires participant aux essais et suivront leurs niveaux d'anticorps, les enzymes hépatiques et d'autres indicateurs d'effets secondaires émergents.

Une préoccupation est que les vaccins peuvent provoquer par inadvertance un phénomène connu sous le nom d'amélioration de la maladie, dans lequel les personnes vaccinées développent une inflammation et une maladie plus graves que celles qui n'ont jamais été vaccinées. Des études sur les premiers vaccins contre le SRAS et le MERS ont noté cette complication gênante dans certains modèles animaux.

« Si tout semble bon et que le vaccin semble être sûr, alors nous passerons à des essais avec un nombre beaucoup plus important et examinerons l'efficacité du vaccin », a déclaré le Dr John Ervin, qui dirige l'essai clinique Inovio à Kansas City, Mo.

Parallèlement, les entreprises envisagent de poursuivre les tests sur les animaux et d'investir dans la capacité de fabrication aux États-Unis et à l'étranger. Ils auront besoin de millions de doses pour des essais cliniques supplémentaires et encore plus si un vaccin finit par être commercialisé.

Les entreprises doivent également être préparées à la possibilité que certains candidats échouent ou que la demande pour un vaccin diminue au moment où l'on est prêt pour une utilisation généralisée. Mais les experts de l'industrie n'attendent pas que cela se produise.

« Le virus se propage dans les zones urbaines surpeuplées et les bidonvilles de certains pays », a déclaré le Dr Hotez. «Comment faites-vous la distance sociale dans ces endroits? Non. « 

« Nous construisons une feuille de route pour la façon dont nous travaillerons en tant que pays pour les deux ou trois prochaines années », a-t-il poursuivi. « C'est à peu près le délai que nous avons vu pour la pandémie de grippe de 1918 et qui est probablement probable pour Covid-19. »