ALBANY, N.Y. – Pour le gouverneur Andrew M. Cuomo, cela aurait dû être une question de softball lancée par une source amicale.

Le frère du gouverneur, Chris Cuomo a demandé ce qu’il pensait des insinuations répétées du président Trump selon lesquelles les travailleurs de la santé de New York volaient des fournitures médicales aux hôpitaux en les emmenant « par la porte arrière ».

Cuomo émerge comme Trump Whisperer pendant la crise des coronavirus

Mais le gouverneur Cuomo n'a pas pris l'appât.

« C'est une chose très vague », a déclaré le gouverneur. « Il est sorti par la porte arrière ? Je ne sais pas ce que cela signifie. « 

Son jeune frère semblait stupéfait.

« Il n'est pas sorti par la porte arrière », a déclaré Chris Cuomo. « Il dit que quelqu'un le prend. »

« Peut-être que c'est ce qu'il veut dire mais je ne sais pas », a répondu le gouverneur. « C'est une référence très vague. »

L'échange de lundi était un exemple frappant de l'équilibre délicat que M. Cuomo, un démocrate du troisième mandat qui connaît une montée en popularité, a atteint dans sa gestion du président républicain.

C'est une danse quotidienne qui emploie à parts égales la flatterie ouverte et l'attaque indirecte, le genou plié et le tour de main. Concrètement, cela se traduit par des compliments du gouverneur à l'égard du président par son nom, mais rarement par des attaques contre lui de cette façon.

Alors que la plupart des dirigeants démocrates critiquent M. Trump à presque chaque tour, M. Cuomo a clairement indiqué qu'il était plus intéressé à obtenir de l'aide de New York pour lutter contre l'épidémie qu'à engager le président dans une guerre des mots.

Et M. Trump a renvoyé le geste.

Jeudi, la Maison Blanche a publié une lettre que le président Trump a envoyée au sénateur Chuck Schumer de New York, le leader démocrate, l'accusant de ne pas mieux préparer New York au virus parce qu'il « manquait à l'action ».

Le président a ensuite suggéré que M. Schumer commence à travailler avec M. Cuomo « pour le bien de tous les New-Yorkais ».

La lettre faisait suite à une explosion précédente sur Twitter, où le président a exhorté M. Schumer à « cesser de se plaindre et savoir où vont toutes ces fournitures ».

M. Trump a clôturé le dernier de ses deux postes avec un autre cri au gouverneur de New York: « Cuomo travaille dur ! « 

La missive du président semblait répondre à une lettre que M. Schumer avait envoyée au président plus tôt jeudi, plaidant pour plus d'équipement de protection et une meilleure coordination logistique dans la réponse fédérale, qui selon le sénateur était remplie de « retard et d'insuffisance. « 

Quant à la lettre du président, M. Schumer n’était pas impressionné. « Je dis au président: les Américains meurent, les Américains perdent leur emploi, les entreprises américaines sont au bord du gouffre », a-t-il déclaré. « Arrêtez la mesquinerie. Sois un leader. Finis le travail. »

Comme le président, M. Cuomo est prêt à critiquer le sénateur Schumer, un collègue démocrate, suggérant que le sénateur sénior de New York a échoué à ses électeurs dans le cadre du plan de relance de 2 billions de dollars.

« Ce serait bien s'il adoptait une loi qui a réellement aidé l'État de New York », a déclaré dimanche M. Cuomo.

Le contact doux du gouverneur avec le président semble s'écarter de son style à Albany, où il est au pouvoir depuis près d'une décennie, et est connu comme l'animal politique consommé qui se nourrit du conflit.

Mais M. Cuomo est également un négociateur fièrement pragmatique qui a facilement et régulièrement travaillé avec les républicains lorsque ce parti contrôlait le Sénat de l'État, exaspérant certains de ses collègues démocrates, en particulier les progressistes. Et en traitant avec le président, le gouverneur a semblé affiner cette stratégie, reconnaissant que les antennes politiques de M. Trump sont affinées pour détecter à la fois les éloges et les réprimandes.

« L'astuce pour Trump n'est pas de l’embarrasser en public », a déclaré Hank Sheinkopf, un consultant politique démocrate vétéran qui connaît les deux hommes depuis des décennies.« Être un chuchoteur Trump signifie qu'il peut le critiquer de manière oblique, en parlant de l'échec du gouvernement national à répondre.

« Mais il ne peut pas l'attaquer personnellement », a poursuivi M. Sheinkopf, « car il perd alors toute possibilité de lui parler en coulisses pour faire quoi que ce soit. »

Les tactiques de M. Cuomo ont apparemment porté leurs fruits de manière tangible. Au cours du mois qui a suivi la découverte du virus à New York, le gouverneur a compliqué ou affiné la création de milliers de lits d'hôpital financés par le gouvernement fédéral; l'autorisation fédérale des laboratoires de l'État d'effectuer des tests de coronavirus; et l'arrivée lundi d'un navire-hôpital fédéral, U.S.N.S. Le confort, que l'État espère aider à soulager la pression sur les hôpitaux locaux, bien qu'il ait été largement sous-utilisé jusqu'à présent.

Une partie de cette ampleur est née de la pure nécessité: New York reste l'épicentre national de l'épidémie, avec plus de 92 000 cas confirmés et plus de 2 300 décès.

De même, M. Trump s'est félicité à plusieurs reprises de la performance de M. Cuomo, peut-être au courant des bonnes critiques du gouverneur pour sa gestion de l'épidémie.

« Avec Cuomo, il n'a pas affaire à un gouverneur: il a affaire à une personne qui pourrait façonner l'opinion publique au niveau national et affecter le résultat de l'élection présidentielle », a déclaré Gerald Benjamin, éminent professeur de politique à SUNY New Paltz. « Cuomo nécessite des tactiques distinctes du point de vue de Trump. »

M. Trump et M. Cuomo se connaissent depuis des décennies et partagent des histoires et des traits similaires: tous deux sont des natifs du Queens, fils de pères puissants, avec un besoin de faire leurs preuves. Les deux sont connus comme des patrons impétueux et exigeants, et tous deux comme les projecteurs.

« Ils sont tous les deux des égoïstes combatifs », a déclaré Mike Murphy, un stratège républicain vétéran et un critique de Trump. « Mais Cuomo a l'avantage d'être l'égomaniaque combatif hautement compétent. »

M. Cuomo, qui a été secrétaire au logement et au développement urbain sous le président Bill Clinton, comprend également que New York est intrinsèquement dépendante par rapport à Washington, a déclaré George Arzt, consultant politique qui était attaché de presse du maire Edward I. Koch.

« Il m'a dit une fois que la ville ne pouvait pas aller aux toilettes sans appeler l'État. Il se rend compte que le gouvernement fédéral est dans une position similaire pour l'État « , a déclaré M. Arzt à propos de M. Cuomo. « Il a besoin du gouvernement fédéral et il ne va pas pousser l'ours à moins qu'il ne le doive. »

Il y a eu des escarmouches entre les deux hommes: Trump a accusé M. Cuomo d'avoir surestimé le nombre de ventilateurs dont l'État a besoin et a suggéré à plusieurs reprises que le gouverneur était un mécontent.

Pourtant, ces coups de pinceau sont doux par rapport au type de vitriol que M. Trump a lancé à d'autres gouverneurs démocrates comme le Gretchen Whitmer du Michigan, qui, selon le président, était « bien au-dessus de sa tête » et n'avait « aucun indice » comment faire face à la crise.

M. Murphy a déclaré que même avec une « chambre d’écho new-yorkaise qui déteste tous Trump », M. Cuomo « ne cherchait pas d’ennemis pour le moment », étant donné les besoins urgents de l’État.

« Cuomo sait juste qu'une guerre totale serait bonne pour lui politiquement dans une certaine dimension, mais sur le plan opérationnel, ce serait une énorme douleur », a-t-il déclaré.

La position de M. Cuomo s'oppose également à celle du maire Bill de Blasio, qui a critiqué à plusieurs reprises le président, bien que son ton soit devenu plus mesuré ces derniers jours.

« Nous parlons, ironiquement, d'un New Yorkais à la Maison Blanche qui, en ce moment, trahit New York », a déclaré M. de Blasio le 20 mars.

M. Trump n'a pas bien pris de tels commentaires.

« Ouais, je n'ai pas affaire à lui », a déclaré le président plus tard dans la journée. « Je traite avec le gouverneur. »

Pour sa part, M. Cuomo dit qu'il n'est pas obséquieux et qu'il est prêt à combattre l'administration. « Je suis un enchevêtreur », a-t-il déclaré.

Mais il a insisté sur le fait que la crise était trop grande pour se chamailler.

« Je sais que c'est une année politique, et tout est une toile de fond politique, et les démocrates veulent critiquer les républicains, les républicains veulent critiquer les démocrates », a déclaré M. Cuomo cette semaine. « Pas maintenant. Pas maintenant. »