« Le moment politique est maintenant » pour faire face aux risques climatiques posés par l'industrie de l'aviation, disent les analystes, les initiés et les militants, alors que les gouvernements du monde entier envisagent des plans de sauvetage pour les compagnies aériennes ancrées par la pandémie de coronavirus.

Les programmes de sauvetage doivent être accompagnés de chaînes vertes, telles que des empreintes carbone réduites et des redevances pour les voyageurs fréquents, préviennent-ils, ou le secteur reviendra sur la voie qui en a fait la source la plus rapide d'augmentation des émissions de carbone destructrices du climat au cours de la dernière décennie.

Les anciens jets de passagers doivent également être rapidement retirés, ou les prix du pétrole bon marché encourageront les compagnies aériennes à bas prix à exploiter des services presque vides, ce qui pourrait augmenter les émissions même si le nombre de passagers reste faible, disent-ils.

Comme l'ont fait les banques après la crise financière de 2008-2009, de nombreuses compagnies aériennes demandent au gouvernement de l'aider à échapper à un problème qu'elles ont en partie causé. L'expansion des réseaux de vols, les sièges bondés et la réticence à accepter des mesures de quarantaine ont contribué à la transmission rapide du virus Covid-19 à travers le monde.

Jusqu'à la pandémie, les gouvernements étaient tellement concentrés sur le maintien de la compétitivité des compagnies aériennes à l'échelle mondiale qu'ils ont largement laissé libre cours au secteur en termes de réduction des émissions et de contribution aux recettes publiques. Le carburant d'aviation n'est pas taxé dans la plupart des pays.

Mais la crise a affaibli les affirmations des compagnies aériennes selon lesquelles elles devraient être traitées comme des sociétés indépendantes à but lucratif plutôt que comme des entités publiques ayant des responsabilités sociales.

Des milliers d'avions sont immobilisés depuis deux mois. Même si le verrouillage est levé bientôt, l'industrie s'attend à ce que les revenus divisent par deux cette année. De nombreuses compagnies aériennes implorent maintenant le soutien des contribuables.

Les gouvernements européens ont convenu de 12,7 milliards d'euros (11,35 milliards de livres sterling) de renflouements, avec 17,1 milliards d'euros en cours de discussion, selon un tracker compilé par Carbon Market Watch, Greenpeace et Transport & Environment. Les États-Unis ont approuvé un soutien de 25 milliards de dollars (20,6 milliards de livres sterling) à l'industrie en avril.

Si les fonds publics sont utilisés pour sauver les entreprises, il y a un argument croissant que la société devrait obtenir quelque chose en retour en termes d'améliorations environnementales.

Les espoirs ont été soulevés lorsque le ministre français des Finances, Bruno Le Maire, a déclaré qu'Air France devrait devenir « la compagnie aérienne la plus verte du monde » en échange d'un renflouement de 7 milliards d'euros. Cela signifiait réduire l'intensité carbone de l'ensemble de leurs opérations de 50% d'ici 2030, réduire de moitié les émissions absolues en France d'ici 2030, utiliser 2% de carburéacteur renouvelable d'ici 2024 et réduire drastiquement le nombre de vols de moins de 2h30 de durée en concurrence avec services ferroviaires.

Bien que ces conditions ne soient actuellement pas contraignantes, les militants ont déclaré qu'ils espéraient qu'ils seront soutenus par de nouvelles lois dans les années à venir.

Andrew Murphy, un responsable de la politique de l'aviation à l'ONG Transport & Environment, a déclaré que cela pourrait être un tournant après des décennies d'inaction.

« Avant la crise de Covid, les émissions de l'aviation allaient dans la mauvaise direction. C'est un moment qui a secoué l'industrie et soulevé des questions sur les subventions, les allégements fiscaux et les vols fréquents. C'est l'occasion pour les gouvernements de réfléchir à la manière dont ils soutiennent l'industrie du transport aérien. « 

Il a également déclaré qu'il était également encouragé que le Royaume-Uni n'ait pas encore engagé de fonds publics pour renflouer les compagnies aériennes, ce qui les inciterait à remettre les avions dans le ciel trop tôt. Une étape plus importante, a-t-il dit, serait que le gouvernement inclue les émissions de l'aviation dans ses objectifs climatiques. « Ce n'est pas sexy, mais c'est très important », a-t-il déclaré. « Sans cela, les calculs climatiques des nations sont basés sur une comptabilité douteuse, comme Greta [Thunberg] a souligné quand elle était au Royaume-Uni l'année dernière. « 

Certains écologistes comme George Monbiot soutiennent que les compagnies aériennes ne devraient pas être sauvées. Ceci est repris par Extinction Rebellion. « Avec 90% des avions britanniques immobilisés et sachant que nous devons arrêter les industries polluantes, rien ne peut justifier que le gouvernement soutienne financièrement le redémarrage des vols. Intégrons ce changement plutôt que de renflouer cette industrie destructrice et ses propriétaires évitant les impôts « , a déclaré la porte-parole britannique du groupe, Sarah Lunnon.

D'autres organisations de campagne climatique, dont les Amis de la Terre et Greenpeace, affirment que les plans de sauvetage ne sont acceptables que s'ils sont assortis de conditions écologiques. Ils disent que les compagnies aériennes devraient payer une part équitable des taxes et ne pas compter sur les compensations pour réduire les émissions, comme elles le font actuellement.

Parmi les mesures qu'ils proposent figurent les taxes sur les carburants sur les vols intérieurs (qui sont actuellement exonérés de taxes) et l'introduction d'un prélèvement sur les voyageurs fréquents. Au Royaume-Uni, 15% des personnes prennent 70% des vols. À l'échelle mondiale, seulement 3% des 7,6 milliards d'habitants de la planète volent fréquemment.

« Si les gouvernements veulent relever le double défi de Covid et du changement climatique, le moment politique est maintenant », explique Dan Rutherford, directeur de l'aviation au Conseil international des transports propres. « Les politiques visant à limiter les vols fréquents pourraient bénéficier à la fois à la santé publique et à l'environnement mondial. »

Il a déclaré que les passagers devraient également recevoir des informations sur les coûts carbone de leurs vols, ce qui leur permettrait de soutenir des compagnies aériennes plus efficaces. La différence entre les entreprises peut atteindre 80% sur un même vol de ville à ville selon le type d'avion, les facteurs de charge et les itinéraires.

Même avant la pandémie, l'industrie aérienne ressentait la pression du public de « l'effet Greta », de l'action directe d'Extinction Rebellion et de la décision de la Haute Cour de bloquer l'expansion de Heathrow car elle posait des risques climatiques inacceptables.

Le directeur général de Heathrow, John Holland-Kaye, a déclaré que le Royaume-Uni devrait reconstruire mieux après la crise de Covid-19. « Le gouvernement peut accélérer la décarbonisation de l'aviation, en aidant à développer de nouvelles sources d'énergie, comme les carburants d'aviation durables, tout comme il l'a fait avec succès pour le solaire et l'éolien. Toute entreprise renflouée par le gouvernement devrait s'engager à réduire ses émissions nettes bien avant 2050. « 

Le nombre de passagers dans le plus grand aéroport du Royaume-Uni a chuté de 97% en avril, ce qui a provoqué des centaines de suppressions d’emplois et de nombreuses craintes. British Airways et sa société mère AIG n’ont pas répondu à la demande du Guardian de commenter leur volonté d’accepter des contrôles plus stricts des émissions.

Le chancelier britannique, Rishi Sunak, a déclaré qu'il ne traiterait pas l'industrie de l'aviation comme un cas spécial, mais pourrait envisager des renflouements au cas par cas.

Les politiciens des partis verts estiment qu'une position plus claire est nécessaire pour aider les travailleurs du secteur à passer à d'autres emplois.

« Alors qu'une réduction des vols aura un impact extrêmement positif sur l'environnement, nous devons veiller à ce que des emplois soient créés ailleurs pour ceux qui travaillent actuellement dans l'industrie aéronautique », a déclaré le maire de Brighton, Alex Phillips. « Cela pourrait signifier, par exemple, que les travailleurs se voient offrir la possibilité de prendre leur retraite dans la dignité ou de se recycler dans de nouveaux secteurs – qu'il s'agisse de transports à émissions nulles ou d’emplois à faibles émissions de carbone dont nous avons besoin aujourd'hui et à l'avenir . « 

Le problème devrait persister longtemps après le verrouillage. L'Association du transport aérien international a déclaré que la demande de voyages aériens ne se rétablirait pas avant 2023 au plus tôt.

Huit étapes vers un secteur de l’aviation plus propre

  • Réduisez les vols. Il est peu probable que la demande se rétablisse pendant au moins trois ans, donc le moyen le plus simple de réduire les émissions de l'aviation est d'avoir moins d'avions en vol.
  • Taxe sur le carburant d'aviation. Au départ, uniquement pour les vols intérieurs, ils ne bénéficient donc pas d'un avantage indu par rapport aux services ferroviaires à faibles émissions. Air France a été informée qu'elle ne peut pas bénéficier d'un plan de sauvetage à moins qu'elle n'élimine progressivement les vols concurrençant les trajets en train de 2h30 ou moins. Cela devrait par la suite être élargi aux vols internationaux, qui sont responsables de 90% des émissions des compagnies aériennes en Europe.
  • Instaurer une redevance pour grands voyageurs. Au Royaume-Uni, 15% des personnes prennent 70% des vols. À l'échelle mondiale, seulement 3% des 7,8 milliards d'habitants de la planète volent fréquemment. L'augmentation des coûts pour eux ferait une plus grande différence que de demander aux gens de mettre fin à leurs vacances annuelles à l'étranger.
  • Fournissez des données transparentes sur les émissions de carbone des vols afin que les clients puissent éviter les compagnies aériennes moins efficaces. Peu de gens sont actuellement au courant des données, mais la différence peut aller jusqu'à 80% sur le même vol de ville à ville selon le type d'avion, les facteurs de charge et les itinéraires.
  • Intégrer le secteur de l'aviation dans les objectifs climatiques nationaux. Actuellement, la loi britannique sur le changement climatique ne mentionne que les compagnies aériennes plutôt que de les intégrer dans le calcul des émissions du pays, que Thunberg a qualifié l'année dernière de « comptabilité extrêmement créative ».
  • Réduisez la taille de votre flotte en supprimant les vieux avions qui consomment du gaz. Cela réduirait également le risque que les bas prix de l'essence incitent les compagnies aériennes à bas prix à louer des avions bon marché et à les faire fonctionner presque à vide, ce qui les maintiendrait en activité mais augmenterait les émissions par passager.
  • Arrêter l'expansion de l'aéroport. Les militants ont remporté une victoire importante en février lorsque la Haute Cour a statué contre l'expansion d'Heathrow en raison des risques climatiques. Mais de nombreux autres aéroports prévoient d'ouvrir de nouveaux terminaux et pistes au Royaume-Uni et ailleurs dans le monde.
  • Investissez dans le carburant vert et la technologie. Le gouvernement français a déclaré qu'Air France devait utiliser des alternatives aux carburants fossiles pour au moins 2% des vols d'ici 2024. La Norvège est un pionnier des avions électriques et des biocarburants à partir de déchets. Heathrow affirme que le gouvernement britannique devrait également promouvoir un carburant plus propre.