La crise actuelle a révélé une vérité qui donne à réfléchir: l'arrêt économique mondial, qui a été réalisé à un coût social dévastateur, a à peine réduit nos émissions de carbone. La dernière analyse de l’Agence internationale de l’énergie (AIE) prévoit que les émissions annuelles de cette année ne diminueront que de 6 à 8%. Une si petite baisse des émissions n’aurait aucun effet mesurable sur la concentration mondiale de carbone ou son potentiel de réchauffement. En effet, 2020 est actuellement sur la bonne voie pour être l'année la plus chaude jamais enregistrée.

« Vous auriez besoin d'une baisse d'environ 10% pour avoir un effet notable sur l'augmentation des concentrations de CO2, mais même alors, les concentrations augmenteraient encore », explique Richard Betts, responsable des impacts climatiques au Met Office. « Le taux d'augmentation du CO2 varie de toute façon d'année en année, car les puits de carbone naturels deviennent plus forts et plus faibles en raison de processus naturels, comme El Niño. » Lors d'un événement El Niño, les forêts tropicales n'absorbent pas autant de carbone, donc le CO2 atmosphérique augmente un peu plus vite. Et à La Niña, c'est le contraire qui se produit. « Cet effet est probablement plus important que la petite baisse des émissions que nous constatons actuellement. »

Étant donné que les émissions doivent chuter d'au moins 7,6% chaque année jusqu'en 2050 afin de maintenir le réchauffement climatique en dessous de 1,5 ° C (au-dessus des niveaux préindustriels), cet objectif convenu au niveau international semble désormais irréalisable.

« Cela montre que le défi d'éviter les changements climatiques dangereux et de parvenir à zéro émission est incroyablement difficile », explique Simon Evans du site Web des sciences climatiques Carbon Brief. « Même quelque chose qui semble avoir des implications sismiques pour l'économie mondiale, au moins à court terme, comme la crise actuelle, est quelque chose d'une goutte dans l'océan par rapport à ce défi. »

Et pourtant, l'air plus pur, la faune urbaine en plein essor et notre transition soudaine et spectaculaire vers un mode de vie moins carboné révèlent l'étendue de ce que nous pouvons réaliser en quelques jours seulement. C'est quelque chose auquel s'accrocher alors que nous naviguons dans les tempêtes jumelles de Covid-19 et du climat. Nous savons que la crise climatique n'attendra pas un moment plus opportun; nous devons y faire face et la crise pandémique en même temps. C'est cependant la maladie mortelle qui a provoqué une réponse forte et urgente. Les gouvernements ont été contraints d'intervenir et de faire face à la catastrophe d'une manière sans précédent, notamment en soutenant les entreprises et l'industrie, ainsi que les infrastructures publiques et privées.

L'action individuelle – conduire moins votre voiture, assister à une réunion via Zoom, ne pas prendre de vol – ne suffira pas

Partout dans le monde, le gouvernement n'a jamais été aussi grand. De nombreux experts soutiennent que cela nous offre une énorme opportunité de faire face à l'autre crise: faire un saut transformationnel vers une société durable qui nous permet de maintenir le monde sous un réchauffement dangereux. La façon dont nous réagirons à cette occasion unique pourrait définir notre trajectoire climatique pour des milliers d'années à venir.

Ces changements de comportement que nous avons connus – dont certains peuvent s’enraciner de façon permanente, ce qui signifie que les modes de déplacement et de consommation deviennent plus responsables – sont utiles pour réduire la pollution, tout comme le lavage des mains contribue à la pandémie. Mais ce que le chiffre attendu de réduction de 8% des émissions nous montre, c'est qu'une action individuelle – conduire moins votre voiture, assister à une réunion via Zoom plutôt que prendre un vol d'affaires – ne suffira pas. De même, cela montre que le passage à une économie sans croissance n'est pas la solution, comme certains l'ont fait valoir. Au lieu de cela, une action de transformation systémique est nécessaire au niveau international et au niveau des États pour obtenir les réductions efficaces de carbone atmosphérique qui nous ramèneront à zéro net.

« Cela signifie que nous ne pouvons pas jouer sur les bords », explique Betts. « Si nous voulons avoir un impact substantiel sur les concentrations de CO2 à long terme, nous avons besoin d'énormes changements durables dans les systèmes énergétiques et d'autres choses qui dépendent des combustibles fossiles. »

Il convient de noter que l'analyse de l'AIE était basée sur l'hypothèse que l'activité humaine reviendrait à une approximation de la « normale » dans quelques mois, de sorte que la période d'arrêt elle-même est susceptible de produire une baisse beaucoup plus forte des émissions – Les émissions de CO2 en Chine ont chuté d'un estimé à 25% lors de son verrouillage de février par exemple. L'Inde, quant à elle, a enregistré sa première baisse annuelle des émissions pour l'année se terminant en mars et devrait afficher une baisse de 30% des émissions pour le mois d'avril. « Mais ce que nous voyons en ce moment est, pour la plupart, très temporaire », dit Evans. « Lorsque nous reprenons la route, la voiture brûle toujours de l'essence. »

Autoroutes vides près de Sydney en avril Cameron Spencer

Au lieu de cela, un changement structurel pourrait obliger les gens à échanger leurs moteurs à combustion contre des véhicules électriques. Plus fondamentalement, dit Evans, « cela impliquerait de repenser la façon dont nos villes sont construites et organisées, de sorte qu'il soit plus facile de se passer d'une voiture, de la façon dont les routes sont tracées et de la façon dont les dispositions pour la marche, le vélo et les transports publics sont modifiées. »

Toutes ces choses vont bien au-delà des choix individuels que nous faisons dans notre vie quotidienne. « Nos choix sont limités par la société », dit Evans, « donc un changement vers une société à faible émission de carbone ne peut pas se produire uniquement par une action individuelle. »

Les villes ont mené cette transition avec des bâtiments et des projets d'infrastructure innovants. Certains interdisent déjà les voitures et les camions à titre temporaire. D'autres vont plus loin: Milan réaffecte 35 km d'espace de rue aux cyclistes et aux piétons; Bruxelles crée 40 km de nouvelles pistes cyclables; et la France séduit les cyclistes avec des subventions. Au Royaume-Uni, le gouvernement a annoncé un programme d'infrastructure de 2 milliards de livres sterling pour encourager davantage la marche et le vélo et le maire de Londres a dévoilé des mesures pour créer des ponts et des rues sans voitures. De nombreuses villes explorent une forme d'économie circulaire, dans laquelle les déchets sont minimisés avec des ressources maintenues en service aussi longtemps que possible grâce au recyclage et à la réutilisation.

L'économiste Kate Raworth déclare: « Nous vivons dans un monde complexe, profondément interconnecté, et la santé humaine et la santé planétaire sont intégrées. Les gouvernements ont donc besoin de cadres et de modes de pensée qui peuvent contenir cette complexité – qui peuvent penser au climat et à la santé et à l’emploi, à la stabilité financière et aux inégalités dans un seul espace.  »

Par exemple, indépendamment du plaisir de vivre un air plus pur, la pandémie de coronavirus a révélé à quel point la pollution est mortelle. Une étude récente a révélé qu'une infime augmentation des particules était associée à une augmentation de 15% du taux de mortalité Covid-19, contribuant presque certainement aux taux terribles observés dans les villes. En Italie, les taux de mortalité élevés observés dans le nord du pays sont en corrélation avec les niveaux les plus élevés de pollution atmosphérique. La réduction de la pollution atmosphérique réduirait le fardeau sanitaire général et pourrait également aider à empêcher que de futures pandémies soient si meurtrières.

« Nous avons créé un cadre qui invite à répondre: comment nos villes peuvent-elles abriter des gens prospères dans ce lieu prospère, tout en respectant le bien-être de tous et la santé de la planète ? » Dit Raworth. Elle travaille avec la ville d'Amsterdam pour appliquer son modèle « beignet » d'une économie socialement et écologiquement durable à la reprise post-pandémique de la capitale néerlandaise.

Le projet d'Amsterdam, comme beaucoup d'autres, est antérieur à Covid-19. L'élan pour la protection de l'environnement s'est construit au cours des dernières années, et il se peut que cette crise marque un tournant dans la conscience publique, conduisant à un changement significatif de politique. D'une part, la pandémie nous a montré à quel point l'expertise est précieuse, et maintenant nous sommes tous au fait du rôle des modélisateurs de maladies infectieuses dans l'orientation des politiques de santé publique, elle devrait nous aider à apprécier le rôle que les modélisateurs du climat pourraient jouer dans l'orientation des politiques économiques. . »Tout comme nous avons vu qu'une action précoce pour empêcher la propagation du virus était beaucoup plus efficace que d'essayer de contenir les dégâts après que le virus s'est déjà propagé, transformer notre système énergétique maintenant pour empêcher la propagation d'une chaleur excessive sur notre planète sera loin plus efficace que d'essayer de s'adapter aux conséquences de cette chaleur excessive plus tard « , explique Ken Caldeira à la Carnegie Institution for Science, qui est basée à Washington DC.

Le gouvernement n'est pas là uniquement pour réparer le même système, mais pour façonner le type d'économie et de société dans lequel nous voulons vivre

Mariana Mazzucato

Les initiatives des villes ne peuvent aller jusque-là. En fin de compte, c'est le moment pour les gouvernements de forger une nouvelle relation avec le secteur privé, pour produire une économie durable. Alors que l'industrie, les entreprises et les particuliers plaident pour des aides d'État, le gouvernement n'a jamais été aussi en mesure de faire avancer un programme durable, et il est vital que cela ne soit pas gaspillé par des renflouements de genoux. Nous avons déjà vu les États-Unis et le Royaume-Uni renflouer les géants du pétrole, et le Royaume-Uni accordant au géant du supermarché Tesco des congés pour les affaires, uniquement pour qu'il verse un dividende aux actionnaires. « Ce que le gouvernement devrait faire, c'est penser à l'intérêt du public qu'il représente, pour lequel il a été élu, et non pas simplement donner de l'argent qui profite à des intérêts privés », explique l'économiste Mariana Mazzucato de l'University College London. « Il ne s'agit pas d'aider les entreprises à gagner de l'argent. Il s'agit de leur donner cet argent pour survivre, mais aussi de les aider à se transformer pour devenir une partie plus fonctionnelle de la société « , dit-elle.

« Le gouvernement n'aura jamais la main de négociation qu'il a maintenant. Il y a des milliards de dollars qui sont déversés dans l'économie, étant donné la tragédie. Donc, cela peut être utilisé comme un moyen de s'assurer que les « partenariats public-privé » deviennent réellement un partenariat mutualiste symbiotique, pas un partenariat parasitaire, comme nous l'avons fait dans le secteur de la santé depuis longtemps « , explique Mazzucato.

Les gouvernements, dit-elle, doivent adopter une vision à long terme et utiliser des plans de relance pour façonner activement une économie plus propre, ce que la Corée du Sud a promis, par exemple. « Le gouvernement ne peut à lui seul résoudre le changement climatique ni créer un système de production équitable. Il a besoin du secteur privé et le secteur privé a besoin du secteur public. « 

Mazzucato et d'autres soutiennent qu'il existe un danger sinon que nous répétions les erreurs qui ont été commises au lendemain de la crise financière de 2008-2009 (au cours de laquelle les émissions ont également diminué), en n'imposant aucune condition aux plans de sauvetage. « Goldman Sachs était de retour en réalisant des bénéfices records après avoir reçu un renflouement de 10 milliards de dollars », dit-elle.

Avions au sol à l'aéroport de Schiphol, aux Pays-Bas Robin Utrecht / Rex / Shutterstock

« Nous devons apprendre que le gouvernement n'est pas là uniquement pour faire des renflouements afin de réparer le même système, mais pour vraiment co-créer – pour façonner le type d'économie et de société dans lequel nous voulons vivre. Nous savons que ce n'est pas un carburant fossile économie; nous savons que ce n’est pas financiarisé; nous savons que ce n'est pas inégal. Mais cela ne se fera pas tout seul. Il doit être intégré dans les politiques « , explique Mazzucato. « Les gouvernements doivent mettre des conditions strictes dans les contrats de sauvetage, qui nécessitent des investissements, de l'innovation, la transformation de l'industrie, mais aussi de la société en général, pour nous aider à atteindre ces objectifs à plus long terme. »

Il serait facile de mettre fin aux subventions publiques aux entreprises de combustibles fossiles. La chute des prix du pétrole, plutôt que de déclencher une ruée vers les investissements dans les combustibles fossiles, comme cela s'est produit dans le passé, fait maintenant du pétrole un produit volatil et incertain dans lequel investir, en particulier lorsque les pays s'inquiètent de la dépendance étrangère. La baisse des prix du pétrole pourrait en fait hâter la fin de l'extraction intérieure de tous les combustibles fossiles. Il est donc logique de consolider les infrastructures renouvelables locales, d'autant plus que les coûts sont de moins en moins chers et que le marché est sûr à long terme. Les possibilités d’emplois dans le secteur public et la croissance de cette industrie décentralisée pourraient se révéler transformatrices alors que nous regardons dans le tunnel d'une longue récession.

L'AIE estime que les investissements dans les énergies renouvelables pourraient stimuler la reprise avec des gains de PIB mondial de près de 100 000 milliards de dollars (80 milliards de livres sterling) d'ici à 2050. Parallèlement, les risques économiques de ne pas atteindre les objectifs d'émissions de gaz à effet de serre convenus à l'échelle mondiale pourraient être graves, selon une recherche publiée dans La nature.

Il existe cependant un risque que, alors que nous sommes si préoccupés par la pandémie, le mouvement environnemental, qui a fait des progrès significatifs au cours de l'année écoulée grâce aux activités des écoliers en grève, Extinction Rebellion et à la direction de Greta Thunberg, ne soit pas inscrit à l'ordre du jour. La très attendue conférence des Nations Unies sur les changements climatiques de 2020, qui définit comment les nations atteindront les objectifs des Nations Unies en matière d'émissions climatiques convenues à Paris en 2015, a été reportée de novembre au début de 2021. En attendant, nous pourrions oublier les incendies mortels qui ont ravagé l'Australie. il y a quelques mois à peine, ou les conditions météorologiques extrêmes qui ont déplacé quelque 7 millions de personnes l'année dernière, ou la fonte presque record de l'Arctique.

Les militants écologistes sont optimistes, cependant, préférant attendre que le monde soit moins distrait par la pandémie. Les élections présidentielles américaines étant prévues pour cette année, les pourparlers sur le climat de l’année prochaine pourraient désormais bénéficier d’un chef éclairé prêt à s’engager dans la crise.

« En tant qu'écologistes, nous avons un rôle à jouer même pendant le verrouillage, par exemple en nous opposant au renflouement de l'aviation », explique Alice Bell de Possible, une organisation qui milite pour une société zéro carbone. « Pour l'instant, nous sommes passés à l'action communautaire, les gens ont établi de nouvelles relations au sein de leurs communautés, et nous avons examiné, disons, le débat sur la fermeture des parcs. Cette pandémie va profondément changer notre façon de vivre et de travailler. « 

Des chèvres parcourent les rues de Llandudno Christopher Furlong

Les problèmes mondiaux nécessitent une collaboration mondiale, et malgré les réponses nationalistes de certains États, la pandémie a révélé que ses solutions sont internationales: les scientifiques et les médecins ont partagé des données, des ressources et des équipements, et se sont mutuellement conseillés et soutenus, comme jamais auparavant, unis dans la recherche de traitements, tests et vaccins efficaces. Ce même esprit de coopération internationale est essentiel pour produire des solutions pour nos transitions énergétiques et économiques, et la technologie et le rythme du partage de l'information le permettent. Ne serait-il pas formidable que des nations riches collaborent avec des nations riches en ressources (pauvres) dans un programme économique mondial inclusif ? La production durable de cultures et de minéraux dans les pays du Sud pourrait contribuer à alimenter la transition bas-carbone du monde riche. Au lieu d'une expansion industrielle non durable, l'économie post-pandémique pourrait être dirigée de manière à protéger les gens et la planète contre le type de destruction écologique qui produit de nouvelles maladies et la catastrophe climatique qui nous menace tous.

Aux Pays-Bas, par exemple, 170 universitaires néerlandais ont élaboré un manifeste radical en cinq points pour le changement économique, qui comprend des investissements dans des domaines critiques du secteur public, l'énergie propre, l'éducation et la santé, et une réduction radicale du pétrole, du gaz, des mines et secteurs de la publicité; l'annulation de la dette, en particulier pour les travailleurs et les propriétaires de petites entreprises et pour les pays du Sud; et la redistribution, avec un revenu de base universel, une réduction du temps de travail et la reconnaissance du travail de garde.

Peut-être parce que nous avons expérimenté une alternative plus propre, plus silencieuse et plus douce, la plupart des gens ne veulent pas vraiment revenir à la normale (un sondage a révélé que seulement 9% des Britanniques voulaient revenir à des conditions pré-pandémiques). Nous devrions peut-être reconnaître cela comme un mandat de changement, et envisager l'alternative à la normale, en tirant les leçons de cette catastrophe pour créer un monde meilleur à partir de ses parties brisées.

Gaia Vince est l'auteur de Transcendence: How Humans Evolved Through Fire, Language, Beauty and Time (Allen Lane £ 20)