« Il y a des décennies où rien ne se passe; et il y a des semaines où des décennies se produisent. « 

C'est ce qu'a dit Vladimir Ilitch Lénine du ferment de la révolution, mais il aurait tout aussi bien pu parler des 100 jours qui se sont écoulés depuis que le coronavirus est officiellement devenu un phénomène mondial, le jour où la Chine a signalé la nouvelle contagion à l'Organisation mondiale de la santé.

Le monde a été transformé à cette époque, peut-être nulle part plus que la Grande-Bretagne.

Il y a cent jours, le 31 décembre, le Premier ministre britannique a délivré un message vidéo plein d'espoir et de promesses.

L'année à venir sera, selon lui, « fantastique », le début « d'une décennie exaltante de croissance, de prospérité et d'opportunités ». En 2020, a-t-il déclaré avec enthousiasme, la Grande-Bretagne regorge de « confiance ».

Les premières semaines ont suggéré que le PM pourrait avoir raison sur un point au moins. Après trois ans et demi de rancune à propos du Brexit, une partie du poison a commencé à s'écouler du problème. Bien sûr, ce n’était pas « fait », comme Johnson l’avait promis, mais il semblait que nous pourrions nous attarder sur des soucis moindres.

Nous avons vu en 2020 débattre du Megxit, un pays qui n'a pas plus d'angoisse en tête que de savoir si les Sussex devraient continuer à royalling.

Le 31 janvier, le Royaume-Uni a officiellement quitté l'Union européenne. Ce nouveau coronavirus figurait en bas des bulletins, étiqueté comme une nouvelle étrangère.

Même au début de mars, il n'avait pas tout à fait découvert ses dents. Les gens connaissaient les conseils officiels mais ne savaient pas vraiment à quel point ils étaient censés les prendre. Ces politiciens impliqués dans les messages de santé publique pourraient tenter un coup de coude maladroit au début d'une réunion, pour y mettre fin avec une poignée de main ou même un câlin d'ours.

Johnson lui-même, lors d'une conférence de presse le 3 mars, s'est vanté joyeusement de toujours serrer la main des personnes qu'il avait rencontrées – y compris, dit-il, des personnes infectées par le coronavirus.

Et pourtant, après quelques semaines au cours desquelles des décennies se sont écoulées, Johnson a prononcé le 23 mars une adresse télévisée à la nation, annonçant un verrouillage de ce qui aurait pu être une scène hackneyed de fiction dystopique. Les pubs étaient fermés, ainsi que les terrains de football et les cinémas et les théâtres et les écoles. Des endroits qui normalement palpitaient de bruit étaient soudainement calmes et le sont restés.

Vous pouvez faire du jogging dans Leicester Square, Londres, un endroit qui regorge normalement de touristes, et n'entendre rien de plus que le battement d'un drapeau lointain.

Deux semaines après cet édit original et maintenant le nombre de morts est de plusieurs milliers avec le Premier ministre lui-même en soins intensifs, une évolution qui a secoué des personnes qui ne s'attendaient pas à être ébranlées. Des décennies, en semaines.

C'est une histoire de changement si rapide que nous pouvons à peine l'absorber.

Les gens se concentrent sur les questions à taille humaine et donc digestes – combien de temps dure la file d'attente à l'extérieur du supermarché ? Dois-je laver les légumes s'ils sont emballés dans du plastique ? Puis-je marcher dans un parc si tout le monde marche dans le même parc ? – peut-être parce que les grandes questions sont trop grandes pour être abordées, y compris la plus grande de toutes: est-ce que ce fléau va tuer quelqu'un que j'aime ? Cela me tuera-t-il ?

Il s'agit de la plus grande crise de santé publique au Royaume-Uni depuis un siècle. Il menace un nombre de morts en cinq chiffres. Il éclipse toute menace de ce genre puisque la grippe espagnole a affligé une nation déjà stupéfiante des pertes de la première guerre mondiale. Peut-être que cela semblera être un acte de Dieu qu'aucun de nous n'aurait pu faire, une plaie sur toutes nos maisons qui n'aurait pas pu être évitée.

Ou peut-être qu'une future enquête publique examinera le fait que les médecins et les infirmières se sont vu refuser l'équipement de protection de base, que les soignants ont été obligés d'utiliser des sacs poubelles pour les tabliers et des soucis pour les gants, ainsi que la pénurie de ventilateurs et, surtout, l'apparente incapacité de la Grande-Bretagne suivre les instructions de l'OMS de « tester, tester, tester », et conclure que la réponse du Royaume-Uni à Covid-19 est l'un des échecs les plus graves de l'administration publique dans la longue histoire du pays.

Cela en fait une crise politique.

« Ils ont été très lents. Ils ne comprenaient pas l’ampleur de cela « , explique un haut responsable, qui a vu de près la réponse du gouvernement. Il dit que ceux qui étaient au sommet étaient « blasés », que les réunions d'urgence de Cobra ne ressemblaient en rien aux exercices de coordination efficaces qui ont suivi les attaques terroristes, mais « chaotiques », manquant de « détermination ».

Quant au PM, « j'ai été surpris de voir à quel point Johnson ne contrôlait pas. » Il y avait un manque de données comparatives sur la façon dont les autres pays réagissaient, un manque de réflexion stratégique ou plusieurs avancées. En termes simples, dit-il, le gouvernement « faisait volte-face ».

Le cabinet a semblé insensible à cette période, sans les visages chevronnés des cabinets passés. Dominic Raab, Rishi Sunak, Matt Hancock: ils n'ont pas autant d'années au compteur.

Chaque fois qu'un Michael Heseltine ou Gordon Brown vient à la radio, les médias sociaux débordent de nostalgie pour les poids lourds d'autrefois.

C’est l’une des raisons pour lesquelles le week-end qui vient de s'écouler semble calmer les nerfs. Samedi, le Parti travailliste a élu un nouveau chef qui semblait compétent et capable. Cela a apporté un soupir de soulagement. Dimanche en a apporté un autre, comme le pays l'a entendu de son personnage public le plus ancien, son chef de l'Etat.

La capacité de la Reine à rassurer repose sur son statut de monarque, bien sûr, mais aussi sur son extraordinaire longévité au cœur de notre vie nationale. Comme elle a rappelé aux téléspectateurs son adresse télévisée ce soir-là – un événement d'une rare disparition en soi -, elle communique avec les Britanniques à des moments de détresse depuis 80 ans.

Elle a rappelé la diffusion aux enfants évacués en 1940, rappelant ainsi le pouvoir mystique de l'événement qui sert de fondement à la Grande-Bretagne moderne – le moment où nous nous sommes tenus seuls contre une menace maléfique, et qui a prévalu. Sa promesse que « nous nous reverrons », à la fois un regard sur le passé de la guerre et un aperçu d'un avenir plus optimiste, restera dans les mémoires comme l'un des actes les plus importants – car nécessaires – de ses 68 ans de règne.

Si le week-end s'était terminé de cette façon, un calme aurait pu s'installer sur la terre. Comme l’a remarqué un observateur, le message de la Reine, ainsi que l’élection de Starmer, suggéraient que l’échafaudage de l’État britannique était remis en place.

Mais le calme a duré moins d'une heure, les nerfs tremblant une fois de plus avec la nouvelle que le PM avait été transporté à l'hôpital – preuve que même l'individu le plus protégé du pays, une figure falstaffienne de hale et de vigueur chaleureuse, n'était pas au-delà de la griffe de ce redoutable virus.

Malgré cela, malgré la peur et la solitude et la claustrophobie et les difficultés économiques du verrouillage, peu de gens diraient que le pays est tombé dans le désespoir.

En privé, nos vies ont été réduites à l'essentiel: pas de sport, pas de divertissement en direct, pas de soirées – juste du travail, pour ceux qui en ont encore, de la famille et des contacts à distance avec des amis.

Le travail a changé – tous les ordinateurs portables, pyjamas et Zoom pour ceux qui travaillaient autrefois dans les bureaux – tandis que la vie de famille a également changé, devenant beaucoup plus concentrée et intense.

Pour certains, cela a été une joie inattendue; pour d'autres, elle a été suffocante et même dangereuse.

Mais notre vie publique a également été dépouillée de l'essentiel. Nous sommes venus voir ce qui est indispensable et ce qui ne l’est pas.

Il s'avère que nous pouvons fonctionner sans célébrités ou athlètes vedettes, mais nous ne pouvons vraiment pas fonctionner sans infirmières, médecins, soignants, chauffeurs-livreurs, les gerbeurs des rayons des supermarchés ou, peut-être de manière inattendue, de bons voisins.

Si vous n’avez pas apprécié ces personnes auparavant – certaines de celles reconnues tardivement comme des travailleurs clés sont parmi les moins bien rémunérées – vous les appréciez certainement maintenant. Dans une nouvelle tradition, nous sortons de nos maisons et commençons à applaudir tous les jeudis soir à 20h pour nous assurer qu'ils savent.

Presque tout ce que le Premier ministre avait prédit il y a cent jours ne s'est pas réalisé: 2020 ne sera pas une année de croissance ou de prospérité, mais bien au contraire. Et pourtant, sur une chose, il avait raison. D'une manière ou d'une autre, nous avons laissé derrière nous le fossé le plus large de ces dernières années.

Partir ou rester maintenant ressemble à une ancienne fracture, rendue soudainement hors de propos lorsque la seule distinction qui compte est vivante ou morte.